Гербарий своими руками консультация для родителей


Гербарий своими руками консультация для родителей


X

Сапегин Александр Павлович:

[]   []  [] [] [] [] [] []
  • Аннотация:
    Общая сборка после правки ошибок. Низкий поклон моим добровольным бетам. Спасибо Виталий Н, Наталия, Андрей и Иван за Ваш труд и помощь. Отдельный поклон Семарглу за помощь в восстановлении утерянного отрывка. Первая книга полностью. Книга отправлена в издательство. Надеюсь на скорый выход в бумаге.

   Сапегин Александр Павлович    Столкновение.       Пролог.          - Дайм! Уходи по левому логу! Дайм!    - Не спеши, Нарси, у меня для наших псоглавых друзей есть пара приятных сюрпризов. Не могу я их оставить без подарка, - Дайм скинул с плеч дорожную сумку, одним движением развязал тесёмки. - Сейчас-сейчас, будет вам пыль горь-травы в глотку.    - Дайм, не время! Уходим, нам надо сбить их со следа Грона! - рядом с роющимся в мешке мужчиной остановилась высокая белокурая девушка. Ночное светило яркими блёстками играло в её серебристых волосах.    - Одень капюшон, - рыкнул Дайм, - не отсвечивай.    - Дайм!    - Помолчи!    Наконец он извлёк из горловины заплечной ноши искомое. Объект судорожных поисков представлял из себя небольшой глиняный горшок с два кулака размером. Отойдя в сторонку, Дайм, с маниакальной улыбкой на устах, глядя на которую любой здравомыслящий человек предпочтёт держаться от улыбающегося за линией горизонта, прикопал горшок в земле.    - Та-ак, теперь фитиль... Нарси, дай табачный порошок.    - Зачем?    - Надо! - забрав у напарницы горсть толчёного в пыль табака, Дайм щедрой рукой раскидал его на тропе чуть ниже установленной в кустах бомбы. - Бежим, фитиль тлеет шесть-семь минут.    - Что ты...    - Шевели ногами, Нарси! Ветер дует на нас, если мы не уберёмся как можно дальше, то нас накроет облако яда и богиня Салли откроет врата чертогов, - задыхаясь от быстрого бега и морщась от бьющих по лицу веток, проговорил Дайм.    Добежав до крутого косогора, пара беглецов на мгновение остановилась. Мужчина сбросил капюшон, прислушиваясь к многочисленным перелаям, доносившемся со стороны скрывающейся внизу тропы. Псаны взяли след, и теперь их альфы погнали загонщиков вверх, за людьми.    - Шевелись! - Дайм подсадил девушку. Та, хватаясь руками за толстые корни, торчащие из земли, споро полезла наверх. Подпрыгнув, Дайм, ухватил свисающий конец, брошенной ему верёвки, и моментально оказался рядом с Нарси. - На перевал! К южному проходу! Бегом!    Ба-бах!    - Попались! Гурговы выродки! - радостно крякнул мужчина. Истошный вой умирающих псанов живительным бальзамом изливался на душу минёра. Через минуту завывания стихли, вместо них до людских ушей донёсся рык разъярённых преследователей. - Теперь они пойдут только за нами. Грон может не беспокоиться. Считай, что семена и кровь-трава доставлены князю.    - Что было в горшке?    - Огненное зелье, перетёртый корень лердана и порошок из ягод вороньего глаза. Только не говори, что за эту отраву без суда отрубают голову и тебе жалко псоглавых. Я бы их всех, своими руками... Всех, до последнего щенка! - сорвался на крик Дайм.    Нарси повернулась к напарнику и отшатнулась от горящих ненавистью глаз. Попади под этот взор кто-нибудь из псанов, то он бы сгорел на месте. Настолько всепоглощающим было чувство, испытываемое мужчиной.    - Я тебя понимаю и не собираюсь осуждать, - сказала девушка, - я бы сама..., - её пальцы судорожно сжались в маленькие кулачки. - Я убила десяток этих тварей и жалею, что мне не суждено убить ещё десять.    - Ничего, сребровласка, мы добыли траву и семена. Знахари князя приготовят отвар и покончат с мором. Мы умрём не зря. - Дайм остановился. Зоркий взгляд мужчины успел заметить, как в предрассветном сумраке несколько блеклых теней с большими заплечными сумами перемахнули гребень перевала за спинами псанов, что гнались за отвлекающей группой. Дело сделано, Грон и его люди оторвались от преследования, теперь их не заполюют. Половина дневного перехода и начнутся земли людей, где экспедицию ожидают княжеские сотни, которые смогут дать отпор обнаглевшим псоглавым выродкам. - Осторожно. Дальше начинаются осыпи. Не хотелось бы зазря ноги переломать.    - Дайм, ложись!    Над головами парочки, плюясь искрами, пролетел огненный шар. Псаны задействовали тяжёлую артиллерию - шаманов. Шар взорвался на осыпи, породив обвал, который отрезал беглецов от южного прохода через перевал. Преследователи купились на устроенное представление и решили, что главная группа людей играет роль отвлечения, а шустрая пара и есть переносчики семян кровь-травы - лекарства от смертельного мора, постигшего людские княжества.    - Гурговы твари, - в сердцах выругалась Нарси. - Они уже на тропе.    - Лезем вверх, на уступ, - ответил Дайм, разглядывая десятки согбенных фигур, выползающих на горную тропу из-за кромки косогора. - Рассвет... Как некстати.    Псаны внизу радостно завыли и залаяли, разглядев в первых лучах дневного светила две человеческие фигурки, упорно карабкающиеся вверх по крутому горному склону. Шаманы, встав в два круга, затянули рыкающие речитативы. В центре рыкающих хороводов родились сгустки пламени, с каждой секундой рукотворный огонь становился ярче и насыщенней, земля под ним почернела.    "Вот и всё, - подумал Дайм, - живыми нас не выпустят".    Тра-та-та-та, раздалось с уступа. Мгновенье спустя к звонкому металлическому тарахтению присоединились гулкие хлопки. На тропе разверзся ад. Ошарашенным беглецам показалось, будто гигантские воины с силой втыкают и выдергивают из земли исполинские копья. Псанов разрывало в клочья. Огненный шторм за секунду смёл десятки преследователей, тропа перестала существовать. Оставшиеся в живых псоглавые воины, воя от страха, громадными скачками неслись вниз. Многие не удерживались на крутизне, спотыкались, и к подножию гребня скатывались мешки с костями. Спрятавшимся в лесу повезло немногим больше - они прожили чуть дольше, чем их собратья на горной тропе. Окружающее пространство наполнил противный резкий свист, и невидимые исполинские копья перепахали рощи под горой.    Дайм и Нарси, чтобы не сорваться вниз от возникшей тряски и не угодить под сыплющиеся сверху булыжники, всеми клеточками прижимались к холодному камню. Через несколько минут свист утих, а к беглецам опустились верёвочные лестницы. Напарники недоумённо посмотрели друг на друга, выбирать не приходилось. Кто бы не помог им, он обладал невиданным могуществом. Кем надо быть, чтобы сотворить такую магию? В головы мужчины и женщины пришли одинаковые мысли, что враг врага может оказаться другом, по крайней мере, они очень надеялись на подобный расклад.    Подъём с помощью лестниц был несравненно легче, чем медленное карабканье по острым камням. Беглецы одновременно достигли края уступа. Нарси подняла голову вверх и столкнулась взглядом с широкоплечим седовласым человеком в странной одежде зелёного, лиственного цвета с чёрно-коричневыми пятнами и полосками. Серо-голубые глаза нежданного спасителя пробежались по фигуре девушки, отмечая и мужского покроя одежду, и лук за спиной, и походную заплечную сумку, и общий измождённый вид беглянки. Сильные руки с мозолистыми ладонями помогли ей перемахнуть через край. Второй человек в странной одежде помог Дайму. От уведенной картины беглецы застыли в шоке. Весь уступ был заставлен странными домами на колёсах и урчащими железными чудовищами от которых противно пахло сгоревшим земляным маслом. Между домов и железных агрегатов сновали десятки людей, многие из них таскали непонятного назначения заскорузлые деревянно-металлические дубины с торчащими вбок рукоятками. Но самое странное было не в домах и чудовищах, а в том, что на скале за уступом распахнулось громадное окно, за которым угадывался бескрайний лес...       Часть 1.    Росток.          ...Россия. Дальний восток. Пос. Таёжный. Вадим...          Вадим достал из короба последний груздь, очистил от налипшей листвы и мелких щепочек, придирчиво осмотрел и уложил его в чан. Маловато будет. Если так пойдёт и дальше, то придётся расстаться с планами по засолке пяти бочек грибов. Мало того, что год не блещет урожаем, ещё и нога подводит в самый неподходящий момент. Парень сунул в чан шланг, залив дары природы колодезной водой и приготовил гнёт. Хорошо, что два года назад он настоял на своём и установил в колодце глубинный насос. Дед для порядку побухтел пару дней, потом смирился и одобрил инициативу внука. Как тут не одобрить, когда недоросль убивался половину лета: выкопал глубокую траншею, уложил трубы и провёл воду в дом. Тут хочешь, не хочешь - одобришь. Не переть же супротив Полины, она баба боевая, упрёт руки в боки, встанет на своём и танком её не сдвинешь. С другой стороны, ежели затеяли ремонт по полной программе, то, стал быть, надо его до конца доводить.    Залив грибы и придавив их крышкой, с уложенным на неё громадным булыжником, Вадим проковылял к щитку и отключил насос. Нет больше ни бабы Поли, ни деда Миши. Жили они долго и счастливо и умерли в один день, точнее в одну ночь. Пять лет назад, когда он с дедом ездил на каникулы к матери в Хабаровск, тот, мечтательно прикрыв глаза, обмолвился, что хочет умереть с газеткой в руках, сидя на унитазе. Чтобы тихо, спокойно, не страдая от старческих болячек и не мучая родных...    Вадим тогда жестоко обиделся на старика и на мать. На деда за то, что тот собрался умирать, на мать за то, что слушала его разглагольствования и не одёрнула. Он потом два дня с ними не разговаривал. Нет, Вадим знал о том, что люди умирают. Старики в посёлке что-то больно часто повадились отходить в мир иной. Но, дед! Умирать он собрался. А внуку что делать? Куда топать? Матери и сводному младшему брату он даром не нужен. Отчиму тем более. Тот и слыхом не слыхивал, что у жены есть ребёнок не от него, пока дед однажды не заявился погостить на пару дней к дочке. Скандал был знатный...    Вадим до восьми лет искренне считал стариков своими родителями, мать-кукушка до этого времени ни разу не отметилась в жизни сына. Один раз отметилась - родила. Баба Поля часто сокрушалась, что слишком баловала непутёвую дочь в детстве, прощала, когда следовало наддать ремнём, вот и выросло из Натальи не пойми что. Так всегда бывает, если в голове гуляет ветер - из пятой точки мозги не вложишь. Воспитывать следует, когда ребёнок помещается поперёк кровати, а не тогда, когда он вдоль не влазит. Упустила она дочь, упустила. Троих сыновей вырастила, а дочь не смогла. Не вложила разум в непутёвую голову. Уехав в город, поступать в институт, Наталья пустилась во все тяжкие, нагуляв на втором курсе ребёнка. Предполагаемый папашка, узнав о беременности подруги, моментально исчез за горизонтом, бросив её наедине с растущим животом. Наталья недолго горевала, решив вопрос кардинально. Зачем самой мучиться, менять пелёнки, ночей не спать, если есть родители? Ей надо личную жизнь устраивать...    На пятом курсе она удачно выскочила замуж за сына какого-то нового русского. Молодожёны получили в виде свадебного подарка тур по Европам, японский джип и магазин. С магазином свалились проблемы с "крышей", но свёкр помог и тут, разрулил острые вопросы. Наталья быстро освоилась в роли хозяйки, держа в ежовых рукавицах и мужа, и бизнес. Рожать она, не думала, но уступила просьбе свёкра, мечтавшего о внуке. Антон был долгожданным ребёнком, став баловнем и любимцем семьи. А Вадим? А что Вадим? Так, с боку припёка, ошибка молодости. Денег и есть не просит, на шее не сидит, старики с ним справляются и ладно. Одним словом - отрезанный ломоть. В свидетельстве о рождении, в графе "отец" у него зиял жирный прочерк, отчество он получил в честь деда, ставшего ему и отцом и дедом в одном лице. Вадим Михайлович Белов - звучит гордо!    Так получилось, что кроме стариков никому он был не нужен. Детство и юность Вадим провёл в тайге. Сначала дед водил его по грибным и ягодным местам, когда ему исполнилось десять лет, стал ходить за грибами сам. Михаил Пантелеевич не уставал повторять, что в тайге с голоду умрёт только ленивый. Лес прокормит, обует, оденет, надо только знать, что, где взять. В советские времена в Таёжном были мощный лесхоз и пчелосовхоз. Люди зарабатывали приличные деньги, лес и дикоросы шли на экспорт, никого в посёлке не удивляла импортная бытовая техника. Мёд на пасеках уходил моментально, заготконторы выстраивались в очередь. Куда, что делось в девяностых? Первым развалился пчелосовхоз, "полосатые мухи" оказались никому не нужны, пасеки в мановение ока стали нерентабельны, заготовители забыли дорогу в посёлок. Имущество совхоза тихой сапой растащили по домам. Под эту марку дед приобрёл пару медогонок, деревообрабатывающий станок и установку для стяжки бочек. Оплатой послужила четвертьведёрная бутыль чистейшего первача. Лесхоз агонизировал дольше. Но и его постигла печальная участь. Из всех производственных мощностей уцелела лесопилка, перекочевавшая в собственность бывшего директора лесхоза. Люди, оставшись без работы, подались в города, многие спились. Из крепкого посёлка Таёжный превратился в вымирающую деревню. В девяносто восьмом закрыли больницу, переформировав её в фельдшерский пункт. Благо школу отстояли, но дамоклов меч постоянно висел и над ней. Отдел образования, обеспокоенный наполнением классов и возрастом преподавателей, грозился закрыть школу, а учеников перенаправить в Благодатное, но отсутствие автотранспорта и мест в интернате, заставляли чиновников повременить с закрытием.    Дед осуждающе смотрел на спившихся сельчан, приговаривая, что так опуститься могут только слабые духом и ни к чему не годные люди. Лес набит деньгами, приложи усилие, и они перекочуют в твой карман. Зверь, грибы, орехи, голубица, жимолость, калина, лимонник, брусника, женьшень, берёзовые веники, на худой конец. На рынке килограмм солёных груздей стоит от пятисот до шестисот рублей, особо не напрягаясь, те же грибы можно продать торгашам за триста целковых кило, причём они сами приедут в посёлок, погрузят товар и спасибо скажут, никаких тебе транспортных расходов. Тот же груздь и волнушку влёт разбирают хозяева расплодившихся ресторанов. Отдельной статьёй проходят мёд и кедровый орех - чем не источник дохода? Если с орехом сложнее, урожай у него раз в четыре года, то "мухи" каждый год жужжат. Липы и бархата в округе полно, надо руки из правильного места и терпение иметь, да товар подать красиво. Чтобы последнее утверждение стало былью, а не мифом, Михаил Пантелеевич сам мастерил деревянные бочонки на три, пять и десять литров - зима длинная, есть, чем заняться. Мёд заливался в бочонки, приобретая тот самый товарный вид, после чего сплавлялся в город. Хозяева одной торговой точки, с которыми скентовался шебутной старик, "купились" на оригинальную тару и недорогую закупочную стоимость товара. Да, бывало, они задерживали выплаты на пару-тройку месяцев, медок и грибы раскупали не сразу, но свою маржу дед Михаил имел всегда. С ягодой, кроме брусники, было хуже. Пока принесёшь её из тайги, да довезёшь по буеракам и колдобинам до городского рынка, она превращается в кашу и ни на что, кроме киселя становится негодна. Здесь требовался творческий подход. Варенье и джем неплохо котируются и поныне, хотя в магазинах полно свежих ягод и фруктов. Вари, да закатывай в банки - вот баба Поля варила и закатывала. Дед и Вадим ходили в тайгу, таская до дому короба дикоросов. Сельчане втихую завидовали, но не пакостили. Михаил Пантелеевич, разменяв седьмой десяток, был крепче столетнего дуба, а размер его кулаков по-прежнему соперничал с погаными вёдрами. Да внук у него вымахал на домашних харчах, как бык на комбикорме - на хромой козе не объедешь. Посему Беловых старались не задирать, себе дороже.    Задевать не задевали, но многие кумушки, стоило Вадиму подрасти и войти в возраст, принялись строить относительно него матримониальные планы и настрополять подрастающее поколение невест. А что, парень крепкий, видный, мужской красотой не обделён, чем не жених? Зарабатывает, не дом будет, а полная чаша. На далеко идущие планы мамаш несостоявшийся жених клал с левым пробором, строя из себя тупого пня и делая вид, что намёков он не понимает. Благо баба Поля и дед, своими словами, видя алчный блеск в глазах некоторых особ, подробно просветили внука в вопросах взаимоотношения полов и что из этих взаимоотношений вытекает. Ещё в пять лет, когда мальчик разглядел в бане разницу между "пистолетиками" и начал задавать наводящие вопросы, дед рассказал ему, откуда дети берутся. Старик не был ханжой и считал, что младенцев в капусте находят только идиоты... Сам Вадим ночную границу между мальчиками и девочками переступил в девятом классе с одной одиннадцатикласницей. У Валентины относительно него не было никаких планов, кроме как хорошо и весело провести время. Кто-то мог сказать, что девица польстилась на малолетку, если бы малолетка не была крупнее и выше большинства одноклассников обольстительницы. Встречались они до самого лета, потом у Валентины был ЕГЭ, выпускной и старый "Москвич", отвёзший девушку в город. Больше они не виделись. Вадиму сильно не хватало весёлой и страстной в постели подруги, он не мог сказать, что это любовь или что-то близкое к ней. Скорее привычка, но девушка успела стать частью его жизни, и тут её вырвали с корнем. До окончания школы у него было несколько свиданий с другими девушками, раза три секс. Но, ни с кем он не встречался больше двух раз. Подруги хотели продолжения отношений - он не хотел...    Время пролетело быстро, под крылом стариков он дожил до выпускного. Окончив одиннадцатый класс и получив результаты единого государственного, провожаемый строгими наказами и добрыми напутственными словами, снедаемый радужными перспективами, парень поехал в Хабаровск. Планов было море, как бы не хаяли деревню и отсталость местечковых педагогов, многие забывают, что в старых школах преподают преподаватели советской закалки, которые могут и умеют преподносить, а если не понятно, то вдалбливать знания в головы учеников. Результаты ЕГЭ позволяли надеяться на бюджетное место в политехе или железке. Сам Вадим окончательно не определился в выборе профессии. Можно было пойти в медицинский университет, но там требовалось знание химии, которого, в Таёжном, к сожалению, почти не дали. Сказалась-таки отсталость деревенских общеобразовательных учреждений и нехватка преподавательского состава.    До краевого центра Белов-младший не доехал. ДТП, в которое угодил коммерческий микроавтобус в тридцати километрах от города, перечеркнуло мечты будущего студента. Через два месяца, проведённых в больнице, он, прихрамывая, вернулся домой.                Дед сдал. Вадим тогда до самой глубины души поразился произошедшим с родным стариком изменениям. Из крепкого столетнего дуба, за какие-то два месяца, Михаил Пантелеевич превратился в трухлявую, поеденную короедами, развалину. Старик близко к сердцу принял беду внука, глубокие морщины проложили настоящие противотанковые рвы на его лице, кожа пожелтела, став похожей на древний пергамент. Вадим стоял у порога и судорожно сглатывал, глядя в белесые, слезящиеся глаза деда. Баба Поля на фоне мужа выглядела огурчиком, но и её беда не обошла стороной. Бабушка постоянно бросала на мужа полные боли и переживаний взгляды, она ещё больше ссутулилась, выступающие вены на её ногах стали синее, взявшись многочисленными узелками, пальцы натруженных рук обзавелись шишками на суставах.    - Приехал. Живой, слава Богу! - проскрипел дед. - Проходи за стол, неча дверь-то подпирать, нехай не отвалится. Садись, Вадимка, поснедаем, чем Бог послал, отметим выздоровление.    Вадим, перекрестившись на красный угол, прошёл к столу, на который баба Поля наметала нехитрый обед, выставила салат из огурчиков и помидоров, подкрепив его нарезанной колбаской и запотевшей чекушкой водки. Обедали молча, дед не признавал разговоров за столом, свято блюдя принцип глухоты и немоты во время еды. Раздавив с помощью внука и жены "беленькую", Михаил Пантелеевич дождался, пока они завершат трапезу, вытер руки рушником и вперил взгляд, ставших подслеповатыми, глаз в младшего члена семейства:    - Гуторь.    - О чём, деда?    - Ить, совсем немаять слов? Куды таперь, в армию? Институты нонеча промуханы, да не твоя вина в том. Жди повестки.    Вадим покачал головой:    - Нет, не годен я к строевой, хромые армии без надобности. Был я в комиссариате, через месячишку за военником поеду.    - От оно как. Какие планы?    - Какие могут быть планы, дед? Планы отложены на следующий год, дома буду. Денег подзаработаю. Сено косил? Чувствую, что нет. Дед, ты извини, но работник из тебя сейчас никакой.    - Цыть! - старческий кулак так стукнул по столу, что посуда, жалобно звякнув, подпрыгнула на месте. - Не твоё собачье дело, решать, работник я или нет!    - Не гоношись, пень старый, побереги себя, - баба Поля сурово посмотрела на мужа, дед моментально сдулся. Спорить с Полиной в такие моменты было себе дороже. - Не слушай его, сынок. Хорошо, что тебя выписали. Я уже и не знала, за что хвататься...    Сено пришлось покупать, благо у Вадима оставалось больше половины взятых с собою средств, да старики не растрясли "кубышку". Рулоны под навес пришлось перекатывать в одни руки. Как бы дед не ёрничал и не хорохорился, уставал он быстро, к тому же у него появился нехороший кашель. Сено, комбикорм для скотины, картошка, все хозяйские дела, требующие силы, полностью легли на плечи внука. Вадим убрал и перетаскал в сараи созревший урожай, перекопал огород. Навоз, куда без него с коровой, бычком и двумя поросями, также перекочевал на Вадимовы вилы. Стайки приходилось чистить каждый день, и как старики справлялись без его помощи?    После приезда внука дед, вроде, потихоньку пошёл на поправку. Освобождённый Вадимом от тяжёлой работы, он занялся пчёлами и садом. Особое внимание старика привлекало деревце, выросшее рядом с облепихой. Михаил Пантелеевич лелеял мечту сделать весной несколько отводков, проверить, пустят ли они корни, уж больно ему понравилось неизвестное растение.    Если быть точным, тонкий серебристый росток, проклюнувшийся посреди кучи прелой травы и листьев, которые специально складывали под колючие кусты, Вадим заметил ещё в начале июня. Поначалу он хотел вырвать сорняк, но принюхавшись к медовому аромату, идущему от нежных зелёных листиков ростка, решил повременить с кардинальным решением. Интересно, может это и не сорняк вовсе? Дед, которому было указано на серебристого новосёла, согласился с мнением внука. Если что, топор всегда под рукой, срубить никогда не поздно. Тем паче старый экспериментатор хотел посмотреть, как на медовый аромат будут реагировать пчёлы, для чего съездил на пасеку и привез тройку ульев. "Мухи" к инициативе пчеловода отнеслись благосклонно. Им явно пришёлся по вкусу нектар, выделяемый по утрам и вечерам листиками деревца с бархатной, серебристой корой, которое к середине июля вымахало до трёх метров в высоту, выстрелив во все стороны множеством тонких веток и обзаведясь красивой зелёной шапкой.    Так, в домашних заботах и хлопотах, пролетел остаток августа и почти половина сентября. Победив огород, Вадим отправился в тайгу. Он не оставил планов на высшее образование, по-прежнему мечтая поступить, теперь он определился точно, в медуниверситет. А для поступления требовались деньги на репетитора. Зима впереди долгая, есть все условия, чтобы подтянуть знания по химии. Тянуть деньги со стариков не позволяла совесть, от матери помощи ждать бесполезно, значит, необходимо крутиться самому. А как крутятся таёжники? Правильно - грибы, орехи, ягоды и дичь.    Тайга, как на горе, совсем не радовала в этом году груздями, приходилось часами ходить по грибным местам, чтобы нарезать пятиведёрный короб. Лимонник тоже не уродился. Оставалась надежда на орехи - шишки1 на кедре было море, поэтому Вадим заранее сговорился с ватагой поселковых мужиков, приготовил молотилку с моторным приводом и сита. Молотилка была его персональной гордостью, как и привод, цепляемый к переделанному заднему колесу "Минска". Раньше шишковать он ходил и ездил с дедом. Но в связи с новыми обстоятельствами стоило скооперироваться с парой-тройкой надёжных мужиков. Чревато соваться в лес и лазать по кедрам одному, были случаи, когда одиночек находили между веток через два, а то и три года после пропажи. Зачастую муравьи успевали объесть незадачливых шишкарей до блестящих косточек. Да много ли возьмешь в одного? Гораздо легче разбить стан и работать группой. Или ты шишку в одну харю палкой сбиваешь, или на толпу кедрину аккуратно, чтобы не сбить кору, обстучать колотом.2    Планы-планы, сколько бы ты не планировал, не стоит забывать, что на твои предположения всегда могут лечь чужие расположения. Бегая за груздями, Вадим не чурался резать жарёшники. Белые, подберёзовики, подосиновики и маслята неплохо дополняли ежедневный рацион. Хотя большая часть из них попадала в банки - зима длинная, а маринованные грибочки в морозный день у тёплой печи улетали влёт. Иногда грибник заходил к соседке - бабке Ширшихе. На самом деле Пелагея Матвеевна носила фамилию Ширшова, но, как водится, за глаза её звали именно так, иногда добавляя Ширшиха-ведьма. Вадим искренне не понимал такого отношения сельчан к одинокой бабусе. Она никому не отказывала в помощи и никогда ни с кого не брала денег. Стоило только медицине дать на ком-нибудь сбой, а врачам беспомощно развести в стороны руками, как люди вспоминали о старой деревенской знахарке и шли на поклон к нелюбимой и нелюдимой односельчанке.    Никто не знал, сколько Пелагее Матвеевне лет, на памяти Вадима она всегда была сморщенной бабуськой невысокого росточка. Дед иногда говорил, что в молодости та была огонь-бабой и многие мужики добивались внимания красивой молодки. Но то было, когда он сам босиком носился по лужам, а в памяти сей факт отложился потому, что мать часто кричала она отца, чтобы тот не зарился на бесстыжую соседку. С тех пор утекло немало воды, Пелагея схоронила мужа и двоих детей, четверо младших сыновей и внуки уехали из посёлка лет тридцать назад, после отъезда ни разу не навестив мать, правда иногда отмечаясь редким письмом. Где и как они живут, никто не знал, а Ширшиха не говорила. Со знахаркой Вадим познакомился в семь лет. Случилось это после того, как он навернулся с груши и вывихнул правое плечо. Баба Поля не раздумывая повела хнычущего внука к соседке, справедливо рассудив, что в фельдшерском пункте, в котором два года как отсутствовал хирург особой помощи не дождёшься. Ширшиха осторожно пощупала тонкими пальцами отёкшее плечо мальчика, что-то пошептала, велев бабе Поле налить в таз тёплой воды и подать ей мыло. Намылив руки, она несколько минут водила ладонями по плечу Вадима, который с интересом следил за угрюмой соседкой, тут в её руке будто сам собою возник киндер-сюрприз.    - Держи, - сказала знахарка. Вадим потянулся за лакомством левой рукой. - Нет-нет, другой ручкой, давай, - она улыбнулась доброй открытой улыбкой, обнажив на изумление белые и крепкие зубы, что было удивительно для древней старухи. Не понимая, что делает, забыв о боли, он потянулся правой. В плече щёлкнуло, резко стрельнуло болью и тут же всё прекратилось.    - Молодец, - сказала Ширшиха, потрепав "пациента" по голове, глядя, как тот снимает с шоколадного яйца обёртку, вовсю пользуясь правой рукой. - Не болит ручка? Вот и ладненько, не падай больше.    С тех пор мальчишка стал захаживать к бабке, то грибов ей принесёт, то ягод, иногда помогал по хозяйству: дров наколоть ли, или забор поправить. Сплетницы судачили, мол, приворожила старая карга Беловского внучка. Дед и баба, слушая досужие пересуды, поплёвывали в сторону. Ходить к знахарке они не запрещали.    В тот день, парень, набрав ведро молоденьких подберёзовиков и маслят, решил проведать соседку, а то что-то долго она не показывалась на улице и в огороде. Не заболела-ли, чай?    Ширшиха, сжавшись в позу эмбриона, лежала на старом, продавленном диване, в доме было не топлено, в воздухе витал тяжёлый дух ожидания смерти. Увидев Вадима, она с трудом разомкнула губы и протянула ему руку:    - Возьми, - прошептала она. В глазах старухи плескалась неимоверная горечь, боль и тщательно скрываемая надежда. Вадим отступил на пару шагов назад. - Возьми, возьми, ВОЗЬМИ! - запричитала знахарка. - ВОЗЬМИ! Ты можешь, возьми!    Понимая, что ещё не одну сотню раз пожалеет о необдуманном поступке, он шагнул вперёд, протянул руку и коснулся маленькой старческой ладошки. Пальцы пронзило электрическим разрядом, лицо Ширшихи расслабилось, казалось, она помолодела на четверть века.    - Благословляю. Не греши, - тихо сказала знахарка, - деньги в верхней полке... Иду, Сёма...    Бабка, лицо которой стало необыкновенно умиротворённым, повернулась на спину, сложила руки на груди и закрыла глаза. Грудь её несколько раз поднялась, на пятом или шестом вдохе остановившись окончательно. Пелагея Матвеевна умерла...    - Матвеевна умерла, - огорошил Вадим деда, переступив порог дома.    - Царствие Небесное, - набожно перекрестилась баба Поля.    - Я ей грибов хотел..., а она...    Знахарку похоронили в дальнем, старом конце кладбища рядом с заброшенной, заросшей бурьяном могилкой, на медной табличке креста которой ещё, поднапрягшись, можно было прочитать: "...Семён Аристархович Ширшов род. 07V...95...", дата смерти идентификации не поддавалась, как и эпитафия под ней. На новом деревянном кресте была приделана табличка с фамилией усопшей и датой смерти, когда Пелагея Матвеевна родилась, так и осталось тайной, ни паспорта, ни каких-либо метрик в доме не нашли. Документы как сквозь землю провалились. Вадим подозревал, что она не на много моложе покойного мужа и давно перешагнула вековой юбилей. На почте он отбил несколько телеграмм на адреса, указанные на конвертах, обнаруженных в верней полке комода рядом с похоронными деньгами. На похороны приехал младший сын с внуком. Визуально сыну было далеко за шестьдесят, да и внучок разменял четвёртый десяток - здоровенный мордатый детина за рулём крутого японского джипа.    Внук знахарки развил бурную деятельность, никто в посёлке и моргнуть не успел, как старый, но крепкий дом покойной и обширный земельный участок с протекающим через него ручьем и подступающим сосновым бором, перекочевали в собственность ушлого потомка. Дед осуждающе проскрипел, что некоторые алчные выродки умеют маскироваться под людей, но смерть предков расставляет всё по своим местам, денег куры не клюют, а на достойный памятник копейку зажал. Дрянь человече...    В конце сентября случилось то, чего Вадим боялся больше всего на свете...    Не было ни предчувствия, ни пресловутых болей в сердце и душе, ничто не говорило, что что-то случится. По-привычке он проснулся в половину седьмого. В это время баба Поля обычно успевала подоить корову и похлопотать на кухне, но сегодня в доме было необычайно тихо. Прислушиваясь к натужному мычанию Зорьки, Вадим вышел на порог. Странно, свет в стайке не горел. Так-так, он прошёл в летнюю кухню и наткнулся на полные бадьи запаренного с вечера комбикорма. Скотину никто не кормил. Похолодев, парень рванул в дом.    Дед и баба, обнявшись, лежали на кровати. Одного взгляда было достаточно, чтобы понять, что они больше никогда не проснутся. Вадим тихо съехал на пол, уперевшись лбом в колени. Сбылась мечта старика, пусть он и умер не с газеткой в руках, сидючи на унитазе. Смерть пришла к нему во сне, забрав с собой и его и любимую супругу. Безносая поступила в высшей степени гуманно, взмахнув косой для двоих, не мучая их старческими болячками и не вгоняя в маразм.    Вадим сидел в дверном проёме, безучастно смотря перед собой. Дед и баба ушли, а как же он? Что ему делать? Как бы его не воспитывали, не приучали к мысли о смертности родных и близких, не напоминали, что Смерть может прийти в любой момент, она явилась, как всегда, неожиданно. Да, её ждали, но не в этот день и не в этот момент. Он не дожидался, привыкнув, что за спиной есть кто-то, кто направит и посоветует, тот, на кого можно положиться и молча пожаловаться на превратности судьбы и несправедливость жизни. Они ушли..., он остался, теперь ему одному противостоять проблемам и превратностям и привыкать не надеяться на помощь родного плеча и доброго слова. Теперь он один...    Вадим тяжело поднялся и, еле переставляя ноги, поплёлся к соседке. В груди было непривычно пусто. Тётка Лариса моментально заподозрила неладное, услыхав новость, ахнула, прикрыв рот ладошкой. Благодаря её помощи он как-то пережил первый, самый трудный день. Дальше не было легче - нет, просто на парня свалились все хлопоты по хозяйству, не дав горю захватить его полностью. Перемежая дойку и кормление, он носился по инстанциям, прося, требуя, оформляя и оплачивая, отправляя телеграммы родственникам и пытаясь дозвониться матери. Вечером второго дня порог дома переступил представительный мужчина в осеннем плаще и костюме-тройке. Гость оказался нотариусом, оказывается, старики в августе месяце, за неделю до выписки внука из больницы, составили завещание, коим оставляли всё на Вадима, признав его единственным наследником. В собственность парня переходил дом, земельный участок, коллекция серебряной, ещё царских времён, утвари и старинные Библии, стоимость которых он даже не брался предположить - однозначно много и сто пятьдесят тысяч рублей, заблаговременно снятых с книжек.    "...Не то черви, сынок, что мы едим, а то черви, что нас едят... Предай нас огню... Прах к праху, лучше удобрить пеплом медовое дерево у облепихи, чем накрывать стол червям, обойдутся без меня, вот и Полина о том же глаголет... Перед Богом все равны... ". Вадим читал последние строки эксцентричного дедовского наказа и не видел слов, слёзы застилали глаза. Мужчины не плачут..., не плачут... - плачут и ещё как, только тихо, в кулак, вглубь сгораемой юности.    На похороны не смог приехать только средний сын деда - дядька Валера. Валерий Михайлович жил в Питере, он обещался прилететь на девять дней, меж тем оформив денежный перевод на двадцать тысяч рублей. Виктор и Сергей Михайловичи приехали с жёнами, вечером третьего дня нарисовалась и мать. Одна. Её благоверный никогда не пылал любовью к старшему Белову, ни при жизни, ни после смерти. Мать напомнила Вадиму мордатого внука Ширшихи, она попыталась заикнуться о продаже дома и наложить лапу на столовое серебро, но была жестоко обломана сыном. Из дедовского наследства он передал дядьям и матери по одной Библии и на этом закрыл тему. Мать манерно обиделась, на что Сергей Михайлович указал, что на обиженных воду возят, на этой ноте она прекратила всяческие поползновения отхватить куш. Строго следуя завещанию, Вадим пригласил священника и сложил в дальнем конце огорода громадный погребальный костёр, на который ушло три машины дров.    Жаркое пламя облитых соляркой поленьев скрыло гробы. Красные языки проводили души на небеса. Сельские сударушки не преминули почесать языки про последние похороны - Беловы живыми были не совсем от мира сего, стараясь выделиться из общей массы, они и после смерти отличились. Всё у них не как у людей, надо же устроить преставление, показать, какие они особенные. Вадиму было плевать на кривотолки, потреплются и престанут. Пепел погребального костра удобрил землю у медового дерева с серебристой корой, там же появились два аккуратных мраморных надгробия, извещавших - родился, умер, а сударушки пусть треплются...    Всё проходит. Постепенно парень втянулся в суровые будни одинокого бобыля. Ему было не привыкать справляться по хозяйству, за пару скорбных дней он незаметно для всех превратился из недоросля в самостоятельного взрослого мужчину, которому по плечу преодолеть житейское море. После похорон пришлось корректировать планы на осень и зиму. Вычеркнутым оказался пункт, согласно которого намечался калым на кедровых орехах. Выезд в тайгу предполагал занять пару недель, но корова, свиньи и пчёлы никак не вписывались в сие расписание, поэтому от орехов пришлось отказаться. Покупателей на пчёл тоже не нашлось, кому охота выкладывать деньги за семьи, не зная, как они перенесут зиму, мало ли хозяин говорит, что протравливал и обрабатывал, клещ и обработанных пчёл уничтожал за милую душу. Наступит весна, там ясно будет. Вадим прикидывал и так и эдак, по всему выходило, что от коровы к лету придётся избавляться, никто не будет ухаживать за чужой животиной, пока хозяин постигает азы науки. Только что делать с домом? С посудой и Библиями проще, их можно сдать в какой-нибудь банк на хранение, а дом ни в одну ячейку не влезет, продавать он его не собирался. Сдать бы кому-нибудь в наём, но кому? Сплошные вопросы и никаких ответов или подсказок на оные. Не надумав ничего конкретного, он решил сначала дожить до весны, а там вернуться к назревающей проблеме.    Пока суть да дело, потихоньку пополнялись бочки с груздями, осень выдалась тёплая и парень старался урвать причитающееся. На соседнем участке появились строители. Внучок Ширшихи подозрительно долго крутился у дома бывшего директора лесхоза, к бабке не ходи, мордатый владелец японского внедорожника стал обладателем лесопилки, иначе, зачем ему понадобилось строительство нового дома? Приезжие оказались иркутянами. Фирма с берегов Байкала специализировалась на строительстве домов из оцилиндрованного бревна. Местные пророчицы в кои-то веки оказались правы - лесопилка и деляна под вырубку сменили хозяина. Мордатый быстро перетасовал кадры, поменяв таёжнинских мужиков на китайских гастрабайтеров, готовых работать за сущие копейки в самых нечеловеческих условиях. В посёлке и так было туго с работой, а тут последний законный заработок уплыл на сторону. Мордатому намекали не злить лихо, в каждом первом дворе имеется ствол, а то и не один, да через один нарезной, но тот чужих советов не слушал и не обращал внимания на затаивших злобу безработных лесорубов. Китайцы моментом понаставили на пятнадцать километров вокруг деляны капканов и петель, хищнически уничтожая дичь. Охотники из местных пару месяцев терпели, в конце концов навестили южных соседей. Под блеск чёрного воронёного металла они потребовали унять аппетиты, в противном случае никто не гарантирует пришлым браконьерам, что пуля-дура не спутает их с каким-нибудь редким зверем. А там тайга большая, пойди, разберись, кто стрелял? Петли и капканы исчезли через три дня, русский язык, как оказалось, понимают все без исключения, если он подкреплён соответствующими доводами, а то, что китайцы рубят лес, то их хозяин на лесоповал загнал, а кушать каждый хочет, китаец он или русский Ваня, тут к трудолюбивым работникам нельзя придираться.    Поселковые и мировые новости проплывали мимо сознания Вадима, разум которого был занят другими вещами. Без внимания остались статьи в газетах и телепередачи, освещающие строительство таинственных порталов в Индии и соседнем Китае. Сельчан не трогали победные реляции, посвящённые открытию новых заводов на Урале и западе России, ветер пропагандируемых перемен дул как-то мимо дальневосточной глубинки и никак не отражался на благосостоянии простых россиян. Ну, строят что-то там в Комсомольске-на-Амуре, так до того строительства полтыщи вёрст раком по буеракам. Парень активно зубрил школьный курс органической и неорганической химии. Нанятая им старая школьная учительница, лет десять как ушедшая на заслуженный отдых, поражалась упорству Белова-младшего, от всего сердца желая нанимателю успешно поступить в намеченное учебное заведение.    В январе в Таёжный приехали дедовы знакомцы из Хабаровска. Узнав, что Михаил Пантелеевич почил в бозе, они сперва опечалились, как же - коммерсанты надеялись отовариться лесными разносолами, но внук почившего успокоил покупателей. Есть, мол, партия товару в количестве пяти столитровых бочонков. Парни тут же обрадовались, озвучив закупочную цену, оказавшуюся несколько ниже той, по которой они работали с дедом. Чего греха таить, на сто рублей за килограмм ниже. Видно рассчитывали, что молоденький хозяин берлоги в дремучем углу польстится на общую, довольно приличную сумму. Но молодой медведь оказался совсем не тем косолапым увальнем, которого в нём увидали. Вадим покивал, улыбнулся и вытурил незваных гостей за калитку. Езжайте, гости дорогие, туда, откуда приехали, за те смешные деньги, которые вы предлагаете, он сам свезёт грузди в город и продаст по четыре сотни за кило. Или вы рассчитываетесь по заранее оговорённой с дедом таксе, причём сразу, а не после продажи товара, или уматывайте. Купцы удивились озвученным условиям: почему сразу? За наглость. Да будет им известно, хрустящие дары леса третий год собираются исключительно им и дед не делал перед внуком никаких коммерческих тайн. Победила молодость. Несколько расстроенные любители солёного сначала не хотели слушать про мёд, но были сражены наповал запахом и вкусом сладкого товара из "особливых" туесков. Дед успел откачать по бидону из трёх ульев, ради эксперимента выставленных в огороде рядом с "медовым" деревом. К тому времени Вадим продал большую часть мёда, взятого с семей на пасеке по бросовым ценам скупщикам из районного центра, придержав главный товар. Чуть белесый, карамельного цвета медок до одури пах летом, бархатом, и солнцем, плавно тянулся за ложкой, переливаясь золотистыми искрами. Золото, а не мёд. ... Опять победила молодость. Купцы выставили мировую, переночевали у молодого и не по годам ухватливого продавца, и по зорьке двинулись обратно. Почему-то Вадим не сомневался, "особливые" туески вряд ли будут выставлены на витрину - разойдутся по друзьям и знакомым в виде дорогих подарков. Себе он оставил один молочный бидон.    Долго ли, коротко ли, просвистел ветрами февраль, Зорька отелилась голенастым телком, на завалинках потемнел и осел снег. Строители с берегов Байкала закончили возводить хоромину мордатому внучку и теперь подводили верхние венцы баньки, вставшей в пятнадцати метрах от дома у излучины ручья. Соседями они оказались хорошими и не пакостливыми. Бригада иркутян работала давно и была на диво сплочённой - мужики стояли друг за друга горой. К слову, сдать объект они рассчитывали к концу января, успев до морозов залить фундаменты дома и бани, но форс-мажоры со снегопадами и общая удалённость Таёжного от железной дороги, существенно сдвинули сроки окончания стройки. Пришлось мужикам задержаться. Сказать, что у них не было конфликтов с местными задиристыми петухами, значит соврать, были и гулянки, и мордобои. Как всегда делили не водку - делили баб. Вадиму причины были не интересны. Он, к собственному удивлению, разбирался с последствиями...    Первый раз ЭТО случилось второго января. Посёлок гулял. Кто из россиян не любит Новый Год? Сложный вопрос, народный праздник требует народных гуляний, но не выносит излишних возлияний. В любом случае найдутся те, кто нажирается больше, чем может выпить, но меньше, чем хотел. Таким господам окрестные моря становятся ниже щиколотки, а душа требует простора. Один из таких "распростёртых" топал на автопилоте мимо дома Ширшихи, совсем некстати вспомнив учинённые пришлыми строителями обиды. В роли яблока раздора в этот раз выступала эфемерная то ли Елена Прекрасная, то ли Манька Грудастая с Заречной улицы. Вспомнить-то он обиды вспомнил, но доказать их и наказать виновного в личных горестях не смог. Иркутяне ласково проводили незваного гостя. Как ласково? Синяк под глазом у того был почти не виден. Носитель блеклой подстветки, как мультипликационный Карлсон, обещал вернуться. Через час у калитки будущего особняка ошивался пяток "приведений с моторчиком", в том смысле таких же синих и прозрачных, как трезвышко охотников до молодецкой забавы - кулачного боя. На всю улицу сыпались угрозы, иркутянам предлагалось "ответить за базар". Слово за слово и пару пузырей подогрева, завязалась потасовка между самими правдолюбцами. Драчунов вынесло к дому Вадима, где они расставили точки над i, проверили целостность физиономий, перетёрли по понятиям и решили выпить по мировой. Где брать "мировую"? Да вот же дом, попросим хозяина, он нальёт, но хозяин наливать отказался... Ах, ты-ж, сука, своих не уважаешь? Вадим "приласкал" троих не сходя с места. Может он и охромел после аварии на одну ногу, но кулаки у него меньше не стали и стать Беловская никуда не делась. Один из стукнутых свалился на землю, зайдясь в припадке. Назревающая драка затихла сама собой. Тут на Вадима накатило, он, придавив коленом припадочного (им оказался Кирилл Нежданов, старший брат одноклассника Вадима, был он лет на пять старше самого хозяина дома), положил ладони ему на голову и подержал с десяток секунд. Парень перестал дёргаться, чуть-чуть полежал на снегу и открыл совершенно трезвые глаза.    Кто первый сказал "колдун" - неизвестно, но шепоток быстро разнёсся по замершей толпе. Драчуны растеряли пыл и предпочли ретироваться. Кто знает, на что способен беловский выродок - нашлёт порчу, доказывай потом, что не верблюд. У короткой драки, оказывается, был ещё один свидетель...    На следующее утро Вадим, покормив Зорьку, выходя из стайки, столкнулся с бригадиром иркутян...    - Доброе утро, - первым поздоровался Вадим, чувствуя нутром, что Геннадий Михайлович Фомин, бригадир строителей и тёзка по отчеству, пришёл не просто так. Строители, пока Зорька не ушла в запуск, покупали у парня молоко, в связи с чем он быстро со всеми перезнакомился. Пожилой, тёртый жизнью калач, несколько заискивающе и робко смотрел на парня:    - Доброе, Вадим Михайлович, - проявил вежливость гость.    Хм-м, что-то новенькое, точно к ночи снег пойдёт, гордый, знающий себе цену, командир пришлых "варягов" снизошёл до величания молодого пацана по имени-отчеству.    - Проходите в дом, там скажете, что вас привело ко мне ни свет ни заря.    - Спасибо.    Войдя в дом, гость стрельнул глазами из стороны в сторону, перекрестился на красный угол, который Вадим оставил нетронутым после смерти деда и бабушки, и в некой нерешительности остановился у шкафчика для верхней одежды.    - Не стойте у порога. Чай, кофе или может, что покрепче?    - Спасибо, от кофе не откажусь. Э-э, две ложечки сахару, забеливать молоком не надо.    - А коньяком?    - Не стоит, - улыбнулся бригадир на лёгкую подначку.    Вадим на секунду замер у кухонного гарнитура. До него только что дошло, что гость предстал перед ним с чудным цветным переливающимся ореолом вокруг тела, и он откуда-то понимает значения цветов. Удивляться сил не было, эмоции кончились вчера. Бессонной ночью он долго думал и сопоставлял эпизоды вечерней драки и накатившей на него потребности помочь болезному односельчанину. Все логические выводы, так или иначе приводили к бабке Ширшихе, как он не хотел брать НЕЧТО, предлагаемое умирающей соседкой, знал, что не простой дар она отдаёт. Тряхнув головой, словно отгоняя мошкару, парень плеснул в кружки кипятка, после чего наметал на стол пару вазочек с различным печеньем и поставил розетки с мёдом и земляничным вареньем. Бригадир сидел за столом с каменным лицом, молча наблюдая за манипуляциями хозяина.    - Прошу, не побрезгуйте угощеньем, - вспомнив одну из любимых дедовых присказок, сказал Вадим.    - Благодарствую, - иркутянин был предельно серьёзен. Отдав должное великолепному мёду и душистому, с запахом лета, варенью, мужчина перешёл к сути визита, - Вадим Михайлович, вы колдун?    - Вы верите в колдовство?    - Тогда по-другому, вы - экстрасенс? И в колдовство не верю, я существо приземлённое. Верю в вещи материальные, которые могу пощупать руками или увидеть глазами.    - Тогда вы не по адресу, - ответил Вадим, которого начал утомлять только что начавшийся разговор, - материальных свидетельств колдовства представить не могу.    Гость, видя резкую перемену настроения хозяина, пошёл на попятный:    - Я видел, хм-м, ночной инцидент...    - Вот оно что! Чего же вы хотите от меня?    - Посмотри Сергея, - от волнения бригадир перешёл на "ты".    - А что с ним не так?    История Сергея, парня двадцати трёх лет от роду оказалась проста, как мир. Не послушав наказа старших товарищей, тот попёрся на дискотеку. Чужих девчонок он не цеплял и вроде уже успел познакомиться с несколькими поселковыми парнями, чтобы их считать пусть не друзьями, а почти корешами. Но разгорячённым алкоголем задирам это оказалось далеко до фени, как и заступничество земляков. Парня вызвали в тёмную подворотню. Драки не было. Сергея сбили с ног и несколько раз пнули. Один из ударов пришёлся по позвоночнику. Парень на первый взгляд легко отделался, на теле у него не осталось даже синяков, так как пинавшие его были сами насинячеными до поросячьего визга. Но это на первый взгляд... Через месяц у него начали болеть руки, стала пропадать сила, пальцы разжимались сами собой...    - Приводите, - Вадим одним словом завершил разговор, поняв, что не может бросить человека с подобной бедой один на один. Оставался вопрос к строителям, почему они не обратились в фельдшерский пункт или не отвезли парня в город, техника-то у них есть. Ждали с моря погоды? Фомин поблагодарил за кофе, раскланялся и пошёл к бригаде.    Прошло пятнадцать минут, лай Снежка возвестил о новом визитёре или визитёрах. А где ты был, сторож хвостатый, когда приходил бригадир? В конуре сидел, прохиндей? Почему не лаял?    Фомин пришёл в компании троих подчинённых.    - У них тоже руки ослабли? - спросил Вадим. - Нет? Тогда я вас не держу. Сергей, останься. Калитку не забудьте закрыть.    Цветной ореол вокруг парня был блеклым, сильно проигрывая в яркости соцветию бригадира, на грудном отделе позвоночника больного поселилась серая клякса, в самом центре которой пряталась небольшая чёрная точка. Нашлась причина бед молодого человека..., что с тобой делать-то, клякса с ножками?    Вадим тщательно вымыл руки с мылом:    - Разденься до пояса, - приказал он Сергею. - Верх сымай, штаны можешь оставить и ложись на диван лицом вниз.    Сергей, на которого неожиданно сильно подействовали хриплые, гипнотические интонации в голосе молодого экстрасенса, впал в прострацию, на полном автомате скинул с себя свитер и футболку. Словно сомнамбула, на ногах-ходулях, он подошёл к указанному дивану, плашмя плюхнувшись на него. Действуя по наитию, Вадим кончиками пальцев, едва касаясь кожи, покрывшейся мурашками, провёл вдоль позвоночного столба парня. Подушечки едва ощутимо покалывало. В районе чёрной точки по рукам прошёлся странный разряд, невольному доктору показалось, будто у него засветились ладони, Сергей болезненно вскрикнул.    - Лежи, не дёргайся! - прошипел Вадим. - Терпи, казак..., хм-м, на этом пока всё. Одевайся. Придёшь вечером. Возьми сменное бельё.    Пациента не надо было упрашивать. Моментально облачившись, он, чуть ли не бегом сбежал от страшного соседа, хлопнув входной дверью. Через пару секунд скрипнула калитка.    - Ну, Пелагея Матвеевна, ну, удружила. Век тебя помнить буду, - смахнув со лба крупные градины пота, сказал новоявленный знахарь. - И, что мне теперь со всем этим делать, а? Я и так в чудиках хожу, только славы злобного колдуна мне для полного счастья не хватало, - он посмотрел в окно, выходившее на бывший дом Ширшихи, сейчас там половина бригады обступила кругом его клиента, по-видимому, выпытывая подробности. - Не сиделось вам на берегу Ангары, ловили бы себе омуля, нет, припёрлись...    День прошёл тихо и буднично (зубрёжка химии и биологии, повторение русского и английского языков), за исключением того, что Вадим растопил баньку. Интуиция подсказывала ему - следующий этап лечения должен быть именно там. Сергей появился в половину восьмого вечера, провожали его будто на убой. Несчастный, сейчас его злобный колдун разберёт на ингредиенты для зелий. Но ожидания клиента сотоварищи не оправдались. Вместо алхимической лаборатории его отвели в жарко натопленную баню, где хорошенько отхлестали веником, после чего, распаренного до одури, положили на пороге между парной и мойкой. На красную, как у рака, спину поклали свежий берёзовый веник, ручку которого обстучали обушком небольшого топорика.    Вадим, с чувством выполненного долга смотрел на свою работу. Черная точка исчезла, будто её не бывало, серый цвет кляксы сменился на молодую зелень, да и сами границы бывшей мутной области расплылись и потеряли очертания, сливаясь со здоровым ореолом. Влив в Сергея сто пятьдесят грамм водки, он отправил его восвояси, наказав на неделю воздержаться от работы, в противном случае знахарь ни за что не ручается. Опьяневший от водки и от счастья парень, не чувствуя ставших привычными болей, рассыпался в благодарностях, сулил деньги, говорил, что он теперь должник до гробовой доски. Увидев протянутые ему мятые тысячные купюры, Вадим озверел, выхватил деньги, запихав их бывшему пациенту за пазуху, и на пинках выпроводил того из бани. Придурок, какой придурок...    - Ты прости его, - сказал утром Фомин, - не держи зла на Серого. Молодой он, глупый, не знает, что для таких, как ты, взять деньги - грех. Мы лучше тебе беседку у ручья поставим, материала у нас навалом, хорошо?    - Как пожелаете, ты только не нагружай его с недельку, да вместо матраса пусть на досках поспит, - почему на досках и почему неделю Вадим и сам не мог сказать, но так было надо, так было правильно.    Через месяц, в последних числах февраля, Снежок остановил у калитки ещё одного посетителя, прибывшего с берегов Седого Байкала - Степана Загоруйко. Здоровенный детина, родители которого, коренные харьковчане, по комсомольской путёвке приехали строить БАМ, да так и приросли корнями к сибирской землице, работал у Фомина и крановщиком, и кровельщиком, и плиточником, и мастером на все руки. Стёпа серьёзно сошёлся с Тоней Павловой, сельской почтальоншей, миловидной тихоней среднего росточка. Кроме симпатичного личика и спокойного характера у Антонины были два несомненных преимущества - красивая грудь и богатая коса, опускавшаяся ниже пояса. Несмотря на милый характер, холостячка Антонина который год давала всем потенциальным женихам от ворот поворот. Бабы уже начали говорить про неё нехорошее, но тут неприступная крепость почти сдалась... Под таким напором любая бы выбросила белый флаг. Ухаживал Степан красиво, дарил цветы, которые привозил после рейсов в город, встречал и провожал с работы и на работу (как ему Фомин спускал с рук прогулы?), на почте отремонтировал двери и перегородку, сколотил новый стенд. Местные мужики, наученные горьким опытом, делали ставки, когда Тонька запульнёт ухажёра куда подальше, но та не спешила радовать общественность. Эксперты сарафанного радио поголовно сходились во мнении, что начальнице почтамта надо срочно подыскивать новую работницу, ибо нонешняя не сегодня-завтра помашет Таёжному голубым платочком. Весна приближалась, любовная лихорадка набирала обороты. Уж кого-кого, а встретить у порога Стёпу, Вадим ожидал меньше всего.    - Привет, Степан.    - Привет..., - Загоруйко упёрся взглядом в подтаявший сугроб у завалинки, покраснев, как маковый цвет. Как всё запущено-то...    - Я это, - промямлил Степан.    - Стёпа, ты рожай быстрее, не тяни резину.    - Ну, это, лучше в доме...    - Понял, не дурак. Был бы дурак, не понял, - Вадим пригласил краснеющего мужика в дом, на всякий случай оценивая состояние его ауры и цветовую гамму органов. На первый взгляд всё было в порядке, гость просто светился богатырским здоровьем. - Слушаю, Степан Борисович.    Загоруйко сорвал с головы шапку, принявшись переминать её в громадных кулачищах как застоявшееся тесто:    - Я это, - завелась волынка по второму кругу, - Вадим Михайлович, с девками..., бабами у меня..., того...    - Только не говорите мне, что ни разу ещё не "того", - усмехнулся Вадим.    - Да нет, того, но у меня не того..., не стоит, вот...    - Интересные пироги, а как же вы с Антониной?    - Ну-у, мы ещё..., она такая..., ну-у..., - лицо Степана стало настолько пунцовым, что переспелые помидоры скисли бы от зависти.    - Ладно, - Вадим еле сдерживал себя, чтобы не рассмеяться в голос. Похоже, у Степы был сдвиг в мозгах и проблемы прятались в психологическом буреломе, в остальном здоровья у него было, хоть отбавляй. - Помогу я вашему горю или счастью, тут как посмотреть. Железные деньги есть с собой?    - Есть, - Степан пошарил в кармане штанов, выудив оттуда три металлических десятирублёвки. - Вот, больше нету, я сбегаю, принесу ещё, если надо.    - Стой. Куда собрался? Трёх десяток хватит.    Вадим забрал у него монеты и демонстративно пошептал над каждой, после чего протянул их хозяину:    - Держи, я тут заговор сделал на мужскую силу, сошьёшь в трусах кармашки, в них будешь вкладывать монеты. Трёх дней хватит за глаза, чтобы всё наладилось. Одна десятирублёвка на один день, смотри, не переборщи, Казанова.    - Спасибо, - Загоруйко смотрел на блестящие дензнаки, как на величайшее сокровище. Да-а-а, припекло мужика, ни отпечь, ни пережарить. - До свидания.    Прошла неделя, Вадим пошёл за хлебом в продуктовый магазин, возле которого встретил буквально светящихся счастьем влюблённых голубков. Судя по довольному виду Антонины, в постели у них было больше, чем отлично, что подтвердилось через несколько секунд. Загоруйко незаметно подмигнул благодетелю и показал ему большой палец. Самовнушение - вот великое чудо! "Благодетель" улыбнулся в ответ и встал, как вкопанный. Доигрались голубки - в животе Антонины горела яркая искорка...    - Степан Борисович, Антонина Сергеевна, можно вас на минутку?    - Что-то случилось? - тень беспокойства набежала на лицо Степана.    - Можно и так сказать. Извините, что вмешиваюсь в вашу личную жизнь, но, какие у вас планы?    Степан расплылся в улыбке:    - Мы заявление в ЗАГС подали, если ты про это?    - Хорошо, - тут Вадим позволил себе расслабиться и улыбнуться в ответ. - Антонина Сергеевна, вы, - шепнул он будущей мадам Загоруйко, указав взглядом на плоский, скрытый шубкой животик, та мило покраснела и неверяще стрельнула глазами. Вадим подтвердил новость тихим голосом:    - Поздравляю. И с тем, и с другим.    О том, что ему не поверят, он не думал. Новость, что в посёлке появилась вторая Ширшиха, точнее Ширших, а ещё точнее, что Белов оказался знахарем, давно разлетелась по дворам и была достаточно обсосана на кухонных посиделках. Бабы доказывали друг другу, что они знали, что по другому просто быть не могло. Кто, скажите, в здравом уме будет жечь покойников? Вадим чуть не выпал в аут, когда узнал, что ещё его дед летал на шабаш... Какие сказки тысячи и одной ночи? Вы по российским деревням пошукайте, вам та-ако-ое порасскажут.    - О чём вы шепчетесь? - вновь проявил беспокойство Степан.    - Да так, о своём, о женском, - отмахнулся Вадим, направляясь в магазин. - Тоня как-нибудь расскажет. Ещё раз поздравляю.    - А? Ну, ладно, спасибо.    - Спасибо! - крикнула Антонина, обрадованная доброй вестью.          ...Россия. Н-ск. Секретный научный центр...          - Чёрт..., - несколько минут напряжённой тишины, и хриплый голос вновь поминает нечистого, - ЧЁРТ!    Обладатель хриплых обертонов вскочил с удобного кожаного кресла на колёсиках (от резкого движения со стола слетело несколько листков, но человек не обратил на них никакого внимания, все его мысли были заняты другим), прошёлся перед своим рабочим столом, постучав костяшками пальцев по рабочей поверхности предмета интерьера.    - Чёрт! - в третий раз разнеслось в кабинете. Говоривший, прищурив глаза, посмотрел на интерком. Со стороны могло показаться, что аппарат офисной связи неким образом загипнотизировал человека.    Закончив буравить интерком взглядом, человек протянул к нему руку, придавив толстым пальцем одну из кнопок.    - Слушаю вас, Илья Евгеньвич! - из динамика громкоговорителя донёсся приятный женский голос.    - Настя, вызови ко мне Савушкина.    - Его нет...    - Как нет? - удивился Илья Евгеньевич.    - Вы же сами разрешили ему выезд в город, - секретарша выдала не меньше удивлённых тонов, поражаясь забывчивости шефа, за которым ранее ни разу не замечалось склероза.    - Да-да, припоминаю. Как не вовремя... Кто-нибудь живой из его заместителей есть?    - Иону.    - Угум, Василий с физической фамилией...    - Пригласить?    - Будь добра и, Настюш, сооруди мне кофейку.    - Что-нибудь ещё?    - Нет, спасибо.    Закончив разговор и собрав с полу рассыпавшиеся бумаги, Керимов застыл посреди кабинета, провалившись в тяжёлые думы.    - Что это, ошибка или...? - спросил он у самого себя, оборвав мысль на полуслове. - Если..., нет, невозможно...    Тут в дверь осторожно постучали.    - Разрешите? - в кабинет опасливо заглянул Василий Иону, успевший навести справки у секретарши шефа, колдовавшей у кофеварки, что тот несколько не в настроении.    - Входите, - разрешающе махнул рукой Керимов, усаживаясь в кресло. - Присаживайтесь, Василий Николаевич, поверьте мне - в ногах правды нет. Разговор у нас будет недолгий, но тяжёлый. Что вы можете сказать относительно этого?    Керимов придвинул к подчинённому папку с подборкой документов, с которыми знакомился несколько минут назад.    - Материалы готовил я, - ответил Иону, стрельнув по бумагам глазами.    - Замечательно. Это позволит нам избежать некоторых ненужных вопросов. Перейду к сути. Больше всего меня беспокоят результаты полевых измерений, изложенные во втором приложении. Вы показываете существенный рост напряжённости магнитного поля в аномалиях. Средняя разница между показаниями, снятыми прошлой экспедицией и последними данными составляет около пяти процентов. Здесь не может быть ошибки?    - Нет, - качнул головой Иону, - я потому и акцентировал пояснительную записку на результатах полевиков, что установленные в указанных точках стационарные приборы фиксируют устойчивый рост.    - Какой?    - Две сотых процента. В день.    - В день?    - Да.    - Та-а-к, почему я узнаю об этом последним? - казалось, в кабинете резко упал столбик термометра и выморозился воздух от нешуточной угрозы, прозвучавшей в голосе Керимова. Василий невольно втянул голову в плечи, стараясь не смотреть в полыхавшие яростным огнём гнева глаза нависшего над ним начальства. Во взгляде Ильи Евгеньевича читалось обещание тысячи и одной ночи адских мук. - Почему, я вас спрашиваю!?    - Мы хотели дождаться результатов средиземноморской экспедиции, так сказать, сравнить параллели.    Керимов, плюхнувшись в кресло, прошёлся пятернёй по короткому ёжику волос на голове и постарался успокоиться. В принципе ребята Савушкина не совершили никакого криминала, а Иону следовало похвалить за своевременный доклад, а не срываться на него. Василий Николаевич правильно поступил - собрал разрозненную информацию, нашёл общее зерно, подверг его всестороннему анализу и только тогда, когда убедился, что ошибки быть не может, уведомил руководящие верхи.    Прервав начальственный разнос, в кабинет вплыла Анастасия. Поцокав каблучками по дубовому паркету, девушка поставила на стол для совещаний поднос с двумя чашечками ароматного кофе, рядом с которыми примостились кувшинчик сливок и ваза с рассыпчатым сахарным печеньем.    - Спасибо, Настя, - поблагодарил девушку Илья Евгеньевич.    - Пожалуйста, - кокетливо стрельнув глазками, ответила та. Стоило шефу отвернуться в сторону, как она, приподняв в немом вопросе бровки, посмотрела на Иону. Василий молча провёл ребром ладони по горлу.    Настя ободряюще улыбнулась носителю "физической" фамилии, мол, где наша и ваша не пропадала и, покачивая бёдрами, вышла из кабинета.    - Везёт вам, Василий, мне девушки давно так не улыбаются, - грустно сказал Керимов, от которого не укрылась пантомима подчинённых. - Старею, наверное. Угощайтесь.    - Спасибо, - Иону понял, что начальство остыло и "моральный секс" откладывается до следующего удобного случая.    - "Спасибо-м" вы от меня не отделаетесь. С сегодняшнего дня жду от вас ежедневный мониторинг, а к пятнице мне нужен развёрнутый анализ. В средствах наблюдения можете не стесняться. Если необходимо, то вам помогут военные и орбитальная группировка. Второе. В ваше прямое подчинение переходят все "полевики", геофизики и группа мат-анализа, приказ будет подписан сегодня. Непрофильные работы прекратить. Все ресурсы отдела должны быть направлены на ЭТО! - мощная лапища Керимова хлопнула по провокационной папке.    - Но до пятницы осталось три дня!    - Я рад, что вы это понимаете. Мне хотелось бы знать, понимаете ли вы, что нам угрожает в скором времени, если ваши выводы подтвердятся? - Керимов вперил свой взгляд в переносицу собеседника.    - В общих чертах...    - Надо же, как вы точно выразились, объёмно! В общих чертах нам угрожает такая большая ж..., что мне становится дурно только от одной мысли о её размерах. Три дня и ни секундой больше! Понятно?    - Понятней некуда, - тяжело вздохнул Иону. Начальственное угощение придётся отрабатывать на триста процентов, кофе нынче дорог.    Когда кофе был допит и Керимов остался один, он несколько минут сидел, откинувшись на спинку кресла, размышляя о том, что мир изменился окончательно и бесповоротно. Его открытия, несмотря на то, что из семьи рядом с ним осталась только супруга, дали человечеству шанс. Реальный шанс не только выжить и не угробить себя в какой-нибудь ядерной междоусобице, но и достойно встретить надвигающиеся глобальные изменения, которые на первый взгляд не связывались с его работами.    Может сбежать к сыну? Лена вторую неделю канючит, просит отправить её дней на десять к Ирине и внучке... А что он там будет делать? Кому он нужен? Дети выросли и разлетелись по собственным гнёздам, причём младшие обзавелись всамделишными крыльями и людьми их можно назвать с большой натяжкой. Но кем бы они не стали - они его дети. Илья Евгеньевич любовно огладил пальцами рамки нескольких фотографий, установленных на компьютерном столике. Андрей, Ольга, Ирина с мужем, вот старшая дочка держит на руках свёрток, перетянутый розовой лентой. Два месяца назад по земному времени Керимовы-старшие стали дважды дедушкой и бабушкой. Лияна - Солнышко, была похожа на деда - короля Тантры. Материнскими, соответственно керимовскими в девочке были только глаза. Говорят, что у детей оттенок радужки меняется по мере взросления, но Илья Евгеньевич надеялся, что насыщенная небесная синь, поселившаяся в глазках Лияны, не изменится. Керимов взял в руки самую большую рамку, на которой были запечатлены четыре дракона: Андрей, Ания, Ольга и маленький Ильюшка. Сын звал к себе, но Илья чувствовал, что его место тут...    Научный центр за прошедшие девять месяцев разросся неимоверно. К бесконечным подземным уровням добавилось несколько наземных корпусов, выстроенных за какие-то два квартала. Штат центра рос как на дрожжах. На сегодняшний день в штатном расписании числилось три с половиной тысячи сотрудников. Если к ним прибавить заштатных работников силовых ведомств, обеспечивающих безопасность и сохранность государственных секретов, а так же сотрудников технических служб, поддерживающих нормальное функционирование громадного хозяйства, то общее количество людей, крутящихся вокруг тайны межмировых и подпространственных перемещений, переваливало за десять тысяч человек. Мог ли он два года назад подумать о том, что из начальника полусотни человек превратится в руководителя многотысячного коллектива? Даже в самых смелых мечтах такого у него не было. Он добился всего сам, воплотил мечты, хотя для этого потребовалось два десятка лет. Можно сказать, что Керимов находился в зените карьеры и научной славы. Под его руководством пущены в работу порталы в Индии и Китае, строится портал в Японии, идут переговоры с Германией, Францией, Британией и Турцией, выражают определённые интересы Мексика, Соединённые Штаты и ещё три десятка стран. Инвестиционный золотой дождь, пролившийся на центр, породил полноводные денежные реки.    Не жизнь, а малина. Но острые колючки не дают забывать о многочисленных "заклятых друзьях". Вместе с деньгами на центр и сотрудников посыпались предложения о раскрытии малюсеньких тайн. Город наводнили агенты иностранных спецслужб. Н-ск превратился в закрытую зону, многие учёные и сотрудники заведения попали в перечень не выездных лиц. С другой стороны, теперь в Н-ске можно было ночью выйти на улицу с пачкой денег в руках и, не опасаясь грабителей пройти до магазина и обратно. Правоохранительные органы вымели преступность подчистую.    Даже не будь инвестиций, центр мог бы спокойно перейти на самоокупаемость. Для этого были все предпосылки, но кто отпустит в свободное плавание гусыню, несущую золотые яйца?    Граждане государства российского частенько обсуждают великолепное состояние звёзд кино и эстрады, последнее время многие обратили внимание на пышущих здоровьем олигархов и политических деятелей. "Звёзды" и иже с ними в интервью ссылаются на некие супер-диеты и спортивные центры, но их блокированная память надёжно хранит воспоминания об эльфийских дугарах и створках древесных раковин, в которых им пришлось провести от трёх дней до двух недель. Говорят, что здоровье не купишь, но последнее время в народе ходят упорные слухи, что это отнюдь не так. Некие тёмные личности за определённую мзду берутся доказать слова на деле. Процедура не из дешёвых, тем паче, что часть денег приходится переводить в золото, уходящее на оплату услуг магов из другого мира, но здоровье дороже. Специалисты генерал-лейтенанта Санина поставили дело на поток. Прибавьте к этому чешую драконов, значение которой для современной фармакологии просто невозможно переоценить и настойку на крови тех же самых драконов. Десять миллилитров которой на организованном российскими спецслужбами чёрном рынке стоит около пяти миллионов долларов, причём магический товар улетал быстрей, чем горячие пирожки в базарный день. Рыцари плаща и кинжала честно делились с драконами половиной выручки, переводя её в камни, золото или продукцию техногенного мира. Обманывать зубастых компаньонов было себе дороже, крылатые твари жёстко отслеживали каждую пробирку и не гнушались копаться в головах земных посредников. До Керимова доходили слухи, что иномировую торговлю контролирует кронпринц, сын императрицы драконов, и он же настоял на жесточайшем контроле. Илья Евгеньевич не то, чтобы не верил слухам, но с трудом представлял Андрея в роли теневого воротилы, пока Санин не открыл ему глаза на отпрыска, назвав того серым кардиналом Иланты. Генерал не стал пояснять свои слова, посчитав, что отец кардинала сам доберётся до истины. Сам куратор научного центра несколько раз акцентировал внимание торговых посредников и российских дипломатов, расквартированных в Ортене и Кионе, чтобы они со всей ответственностью отнеслись к требованиям крылатых хозяев мира и не злили последних. Получить проблемы с существами, открывающими межмировые порталы усилием воли, было бы нежелательно, тем более на территории Иланты появляется всё больше и больше точек, недоступных для наблюдения. Местные маги неким образом экранируют громадные области, а в районе Мраморного кряжа наблюдение вообще невозможно - "окна" земных наблюдателей либо отбрасывает прочь, либо происходит резкий сброс нагрузки и схлопывание. По собранным в столице Тантры сведениям, драконы и прибывшие с ними эльфы и люди строят новую столицу империи. Но мощнейшие экраны сводят все попытки земных спецслужб узнать местоположение оной на нет. Землянам оставили несколько свободных точек доступа, рекомендовав все контакты проводить через них. Никто не сомневался, что драконы, установив правила игры, смогут их контролировать. Земные наблюдатели не могли сказать исследуют ли крылатые монстры соседние миры или нет, но и обратных доказательств не было. Вселенная породила мириады миров, вполне вероятно, что интересы Иланты и Земли не пересекутся, но что-то с трудом в это верилось. Первые не раз заявляли, что их экспедиции неоднократно посещали земной континуум и что легенды о драконах имеют под собой реальные обоснования. Сказать, что такое положение нервировало власть предержащих, значит ничего не сказать...    Драконы и магия были одним аспектом, на другой чаше весов лежали высокотехнологичные миры, наблюдение за которыми приносило не меньше дивидендов. Благодаря сворованным у соседей технологиям Россия постепенно вылезает из разряда стран третьего мира. На китайские и японские деньги строятся заводы, на которых решено апробировать новейшие решения в микроэлектронике и машиностроении. Особой строкой проходят нанотехнологии и военные разработки... Разумы членов правительства и президентской администрации рисуют радужные перспективы и воздушные замки. Илья Евгеньевич хмыкнул - недолго им осталось почивать на лаврах...    Керимов аккуратно поставил на стол рамку с фотографией драконов, открыл папку, содержащую последние данные по мониторингу электромагнитной и гравитационной обстановки в аномальных точках, на которых предположительно, располагались древние проходы из мира в мир. Ещё раз перечитал выводы Иону, привычным жестом прошёлся рукой по волосам:    - Хорош предаваться меланхолии, - учёный подтянул к себе телефон, набрав короткий внутренний номер. - День добрый, Александр Владимирович! Керимов беспокоит.... Чего я такой беспокойный? О-о, я вам сейчас такое расскажу и беспокойным станете вы... Какие шутки в моём возрасте? ...Серьёзней некуда, дело не терпит отлагательств.... Хорошо, через пятнадцать минут у вас в кабинете....                ...Россия. Н-ск. Секретный научный центр..., пятница....          Длинный подземный переход из административного корпуса на второй подземный уровень, соревнуясь с больничными операционными, сверкал идеальной чистотой. Белая керамическая плитка, устилающая пол и стены, отражала гулкие шаги двух человек. В зеркальных поверхностях потолочных светильников проплывали искривлённые, вычурные отражения директора научного центра и куратора от силовых ведомств. Обе личности спешили в конференц-зал, где первому предстояло довести неоднозначную, шокирующую информацию до ушей и разума приехавших в Н-ск высоких правительственных чиновников.    - Илья, прошу тебя, без профессорской зауми, пожалуйста. Это не та аудитория, - наставлял Керимова на путь истинный генерал-лейтенант Санин. За полгода учёный и силовик не только плотно сработались и нашли общий язык, их отношения стали по-настоящему дружескими. Между собой оба облечённых властью человека были на короткой ноге, но ни один, ни другой не позволяли дружбе влиять на работу. Служебные отношения блюлись свято.    - Товарищ генерал...    - Вот именно, что генерал, а мечтаю о маршальском жезле!    - Не похожи вы, Александр Владимирович, на гасконца.    - Д`Артатьян просто не знал, что у маршалов пенсия больше!    - Мечтаете о покое, кресле-качалке и бутылочке вина по вечерам?    - Вашими молитвами покой мне только снится. Сдохну на работе - никто и не вспомнит.    - Полноте вам, Александр Владимирович, - Керимов по-дружески хлопнул генерала по плечу, у того от такого похлопывания чуть не подогнулись ноги. - Вы такая изрядная сволочь, что всех нас переживёте.    - От, спасибо вам господин учёный на добром слове, теперь я просто обязан пережить всех злопыхателей. И за сволочь отдельный поклон.    - Обращайтесь, - натянуто улыбнулся Керимов. - Шутки в сторону, кого принесла нелёгкая?    - Министра обороны ты знаешь, некоторых силовиков тоже, из новеньких советник президента и заместитель министра иностранных дел.    - По глазам вижу, что не всех назвал. Кого спрятал за пазуху?    - Да, Илья, тебя на хромой козе не объехать. В роли сладкой вишенки на нашем торте сегодня сам премьер, - ответил Санин.    - Сурьёзные люди, - осклабился Керимов.    - Администрация и правительство придают огромное значение твоему вопросу. Я хочу, чтобы они тебя не только слушали, но и УСЛЫШАЛИ!    - Это не проблема, стать понятным и услышанным легко. Трудно, Владимирович, применить возникшее понимание на практике. Вопрос несколько шире той плоскости, на котором его размещают. Боюсь, что время секретов закончилось и как бы нам не хотелось, а придётся налаживать отношения и прямые контакты с Западом и Востоком.    - О политике потом рассуждать будем. Для этого есть другие ведомства и люди, разбирающиеся во внешнеполитических вопросах лучше нас, грешников. Ты лучше думай о делах праведных.    - Они у меня из головы не идут. Как-то уснуть не мог, лежу, ворочаюсь, жена смотрит на меня и зубами скрипит - злится, что я сам не сплю и ей не даю. Думаю, посчитаю ради такого случая баранов, так семьсот семидесятый вдруг начал блеять о природных порталах и принялся копытцем на земле вычерчивать формулы и уравнения.    - Тяжёлый случай..., соберись, Илья...    - Ты кого успокаиваешь? Иди-ка сам хлебни валерьянки.    - Ладно, не гоношись. Пришли, - сказал Санин, остановившись у бронированной двери, перекрывающей проход.    - Прошу предъявить пропуска, - выступил вперёд старший охранник из дежурившей у двери вооружённой троицы. Керимов пристально посмотрел на генерала, тот пожал плечами, как бы говоря, что люди на посту нынче не из его епархии, а прибыли с московскими гостями и ему не подчиняются. Охрана придирчиво проверила документы, куратор и директор приложили ладони к сканеру, сличающему отпечатки пальцев. Закончив проверку, охранники козырнули.    Генерал достал из нагрудного кармана пластиковую карточку, провёл ею по считывателю:    - Прошу.    - Рубикон пройден, - тихо прошептал Керимов, входя в конференц-зал.                   Людей в зале было гораздо больше, чем озвучил Санин. По-видимому, кроме высших государственных чинов были приглашены различного рода эксперты и консультанты, впрочем Керимова новые действующие лица никоим образом не волновали. Раз уж всесильные органы госбезопасности позволили присутствовать народу, то с допуском к секретной информации у них всё в порядке. От обратившихся к нему многочисленных заинтересованных взглядов, Илья Евгеньевич мигом позабыл приготовленную речь и ощутил мелкий мандраж нижних конечностей. Чувствуя себя студентом первокурсником, на негнущихся ногах, Керимов прошествовал к кафедре, установленной возле опущенного экрана. Доклад учёного предполагал показ некоторых слайдов и видеороликов.    Прокашлявшись, Илья справился с волнением и поднял взор на аудиторию, встретившись взглядом с премьером, сидевшим в первом ряду, как раз напротив докладчика. Номинально второе лицо государства оценивающе смотрело на борцовскую фигуру учёного, встреть которого в тёмной подворотне, невольно подумаешь о том, что деньги и ценности лучше отдать сразу. Широкоплечий, могутный мужик с физиономией грубо отёсанного кирпича никак не вязался с одним из лучших умов России. Глядя на него сложно было предположить, что "гопник" свободно изъясняется на нескольких иностранных языках и при этом имеет учёную степень, являясь директором самого закрытого научно-исследовательского центра страны. Премьер казался безучастным, но в его глазах пряталась нешуточная обеспокоенность складывающимся положением. Ясно как божий день, на стол высокого гостя успела лечь папка с описаниями последних открытий керимосвкой команды, но не это было в ней главным, а неутешительные выводы, приведённые в конце. Похоже, Санин не преуменьшал, говоря о серьёзном отношении, которое придают в правительстве и президентской администрации информации из научного центра. Визит премьера тому самое наглядное доказательство. Керимов поискал взглядом генерала. Куратор устроился на "Камчатке", вольготно вытянув вперёд натруженные за день ноги. Генерал ободряюще улыбнулся, чуть кивнув головой, как бы говоря, начинай, мол, не тяни резину.    Илья Евгеньевич, достав из кармана лазерную указку, сурово посмотрел на ассистента, тот правильно интерпретировал немой приказ шефа. Повинуясь легким щелкам клавиатуры померк свет, подвешенный к потолку проектор исторг из себя яркий пучок и на виниловом экране появилось изображение сфинкса на фоне пирамиды Хеопса.    - Прежде, чем перейти к основному докладу, ради которого вы бросили сотни неотложных дел и собрались сегодня в этом зале, - начал Керимов, Санин же воздел очи горе и закрыл лицо руками. Горбатого могила исправит, вроде уже сто раз согласовали, что и как говорить, но неугомонный директор центра опять всё переиначил. Неймётся ему. Илья Евгеньевич меж тем продолжил, - хочу задать вам два вопроса (небольшая театральная пауза). Первый: что вы знаете о древнейшей истории?    Аудитория, ошарашенная такой постановкой вопроса, замерла, ожидая развязки, коя не заставила себя ждать:    - Если вы что и знаете, то выкиньте эти знания на помойку, - припечатал Керимов. - Пока вы обдумываете мои слова, хочу задать второй вопрос: что вы знаете о прецессионном и нутационном движении земной оси? По выражению лиц некоторых слушателей вижу, что озвученные термины им знакомы. Для тех, кто теряется в догадках, позвольте объяснить, что я имею в виду. Земля совершает оборот вокруг своей оси за двадцать четыре часа, а земная ось вращается относительно оси, перпендикулярной к эклиптике, описывая конус. Таким образом, вращение Земли похоже на вращение волчка: имеет место прецессия. По отношению к продолжительности человеческой жизни период этого прецессионного движения очень велик - полный оборот земная ось делает за 25 776 лет. Попрошу не отвлекаться. И я не сошёл с ума. Астрономия имеет прямое отношение к тому, что будет поведано вам далее, - Керимов обвёл зал ледяным взглядом. Государевы люди, попав под обмораживающий прицел льдисто-холодных глаз, в которых не было и доли шутки, невольно втягивали головы в плечи, превращаясь в само внимание. Премьер чуть заметно ухмыльнулся. - Продолжим. Прецессия оказала огромное влияние на длительный период развития астрономии, когда наблюдения велись невооруженным глазом. Во-первых, астрономический север определяется продолжением земной оси в небесную сферу. Поэтому направление астрономического севера - возможно, это звезда, то есть Полярная звезда, - со временем изменяется. Через несколько столетий современная Полярная звезда перестанет указывать на север, и на протяжении прецессионного цикла "полярными" могут стать все остальные звезды, расположенные вблизи круга, который описывает земная ось. На самом деле это не идеальный круг вследствие пертурбаций. Так, например, в эпоху палеолита Северный полюс пересекал Млечный Путь, и за пятнадцать тысяч лет до новой эры "полярной" звездой была дельта Лебедя. Северное небо в те времена существенно отличалось от нашего. Теперь возникает вопрос, когда же в действительности была открыта прецессия. Общепринятая научная точка зрения заключается в следующем: первое - прецессия была открыта в сто семнадцатом году до нашей эры Гиппархом Родосским. Второе - прецессия была неизвестна доколумбовым культурам. Другими словами, коренные жители Америки не знали о прецессии до открытия Америки Колумбом. Так ли это на самом деле? Думаю, не ошибусь, если начну утверждать, что древние египтяне, астрономы месопотамских культур и доколумбовой Америки знали о прецессии. Об этом говорит расположение египетских пирамид, ориентированных по звёздам, многочисленные вавилонские глиняные таблички на которых сохранились результаты астрономических наблюдений, а также города индейцев. Я имею в виду место, которое сами ацтеки называли городом богов - Теотиуакан. Теотиуакан находится недалеко от современного Мехико, и даже сегодня он выглядит огромным городом, где в период наивысшего расцвета проживали более ста двадцати тысяч человек. Главные храмы-пирамиды города ориентированы по солнцу и звёздам. Большинство из вас задаётся вопросом: какого ляда я полез в дебри и копаюсь в древней астрономии? Просто мне стало интересно, а кто подвиг предков вести наблюдение за небом, затрачивая на них сотни лет, каким образом они делали расчёты, которым поражаются их современные коллеги, почему древние разбивали календари на своеобразные эпохи, каким образом возник зодиакальный цикл? Почему эти эпохи и циклы включают в себя двадцать пять тысяч лет? Зачем древним египтянам было строить пирамиды и возводить сфинкса, возраст которых, по моему убеждению, переваливает за пару десятков тысяч лет до нашей эры, о чём свидетельствуют следы эрозии на скульптуре. Позвольте заметить - дожди в Сахаре прекратились с окончанием ледникового периода, с того момента прошло порядка десяти тысяч лет. Не буду водить вас вокруг да около. Скажу лишь, что учёные возглавляемого мною коллектива считают памятники древности созданиями иных культур, пришедших на Землю из других миров. Именно пришельцы принесли древним цивилизациям знания астрономии и календарь, они же являются прародителями древних цивилизаций, появившихся в Месопотамии. Пришельцы из других миров приложили руки к строительству городов-обсерваторий Ариев, обнаруженных на южном Урале. Вы можете сказать, что мои слова не более, чем чушь собачья, но позвольте оградить вас от поспешных и опрометчивых выводов. Как вы все знаете, работа института продвинулась далеко за декларируемые официальными органами рамки и ушла гораздо дальше, чем предполагали до недавнего времени многие из присутствующих здесь. Опираясь на полученные из одного соседнего мира научные данные, некоторые из моих коллег, извините, имён называть не буду, выдвинули теорию о существовании в прошлом природных или искусственных порталов в иные миры. Всем вам известно, что теория о множественности миров нашла подтверждение и строительство в Индии, Китае и Японии точек перехода в незаселённые миры, санкционированное президентом и правительством не прошло мимо вашего внимания. Взвесив "за" и "против", руководство центра направило несколько экспедиций в так называемые центры древних цивилизаций. Для чистоты эксперимента нами также были обследованы несколько аномальных зон типа Пермского и Бермудского треугольников. Результаты инструментальных замеров, выполненных по адаптированным технологиям иных миров, показали однозначный ответ.    - Какой? - раздался из зала нетерпеливый возглас.    - Во всех обследованных центрах древних цивилизаций некогда существовали проходы в другие миры. К сожалению, за истечением лет мы не смогли просчитать треки и выявить временные координаты миров, чтобы выполнить привязку к ним с помощью наших установок. Компьютерный анализ показал, что последние "окна" закрылись около двух тысяч лет назад. Исходя из этого, можно считать правдивыми легенды и мифы о псоглавых людях, кентаврах и прочей мифологической нечисти. Наши предки могли контактировать с иномирянами, обладавшими экзотической внешностью.    - Что с аномальными зонами? - Керимов и премьер синхронно поморщились.    - С аномальными зонами несколько сложнее. Для ясности картины хочу добавить, что все аномальные зоны и обнаруженные нами следы порталов имеют привязки либо к месторождениям металлов, либо к естественным разломам земной коры. Если обобщить данные - к местам повышенной геомагнитной активности. Возвратимся к аномалиям. Пока сложно говорить достоверно, но творящуюся в них чертовщину мы склонны относить к остаточному влиянию магических вселенных.    - Извините, - словно школьник поднял руку один из приглашённых, сидевший в третьем ряду.    - Да. Представьтесь, пожалуйста, - обратил на него внимание Керимов.    "Школьник", оказавшийся учёным-физиком, сотрудником какой-то там лаборатории (место работы докладчик не расслышал, занятый в это время наполнением стакана минералкой из стеклянного графина), отодвинув стул, проехавший ножками по паркету с противным скрипом, встал, представился и задал мучивший его вопрос:    - Вы хотите сказать, что магия существует? По-моему это абсурд, попирающий фундаментальные законы мироздания.    Илья Евгеньевич повернул голову к премьеру, как бы спрашивая у того взглядом, можно ли представить доказательства? Для Керимова не являлось открытием, что некоторые скептики, а может быть большая часть аудитории, согласна с Фомой неверующим. Прагматики, они считают, что магия - это сказки для детей, но раз их пригласили сюда, значит, на высшем уровне решено приподнять завесу тайны. Премьер смежил веки - добро получено.    - Я понял вас, - ответил Керимов. - Не знаю, обрадуетесь вы или разочаруетесь, но магия существует. Мы вышли на несколько магических миров. Те технологии определения треков, о которых я говорил выше, взяты нами как раз из магического мира. Я говорил о кентаврах и прочих тварях, думаю, что многие волшебные сказки зиждутся на реальных фундаментах.    - Вы считаете, что..., - физик покрутил в воздухе пальцами правой руки, - магия возможна и в нашем мире?    - Считаю, тем более есть тому доказательства. Из-за грифа секретности я не могу вам их предоставить, вместо этого вы можете бегло ознакомиться с результатами наблюдения за одним из магических миров, - ответил Илья Евгеньевич, кивнув ассистенту. Тот пощёлкал мышкой и на экране пошли кадры осады какого-то средневекового города. Неожиданно в сторону лагеря осаждающих из города вылетел громадный огненный шар. Мгновение и зрителям пришлось прищуриться, так как на экране, за рябью помех, полыхнула вспышка как при атомном взрыве, над землёю вырос грязно-коричневый гриб, от толстой ножки которого во все стороны покатил всепожирающий огненный вал. Достигнув стен, пламя опало, так и не перевалив искусственный рубеж. Картинка тут же сменилась, зрители стали свидетелями нескольких практических занятий группы молодых людей на площадке, напоминающей полигон. Молодёжь весело перебрасывалась валунами по тонне весом, тройка парней оживляла каменного голема. Смена кадра и на камеру накатывает волна мертвецов-зомби.    - Невольно поверишь, когда сам являешься свидетелем невероятных событий. Всё же предлагаю на время оставить в стороне вопросы магии и вернуться к нашим баранам. Не возражаете? Прекрасно, так, на чём я остановился? На аномалиях.... Несколько месяцев назад мы решили установить постоянный мониторинг аномальных зон и мест, где в древности существовали проходы. Каково же было удивление наблюдателей, когда они обнаружили устойчивый рост контрольных параметров. Благодаря нашим математикам, составившим метаматематические модели работы портальных установок, мы выявили, что электромагнитные параметры в зонах напоминают второй этап работы установки, когда происходит накопление и концентрация потенциала в центральной точке. Геофизики уверены, что все регистрируемые параметры в аномалиях связаны с движением магнитных полюсов Земли. Мы до сих пор не знаем всех тайн нашей планеты. Земля - это величайший магнит и генератор с неисчерпаемыми возможностями и запасом энергии. Одни грозовые разряды чего стоят. Специалисты центра и мои коллеги думают, а другого нам не остаётся, что что-то происходит в мантии и ядре. Как я сказал, в результате движения полюсов, начались изменения в электромагнитной и геомагнитной обстановке, как следствие, в древних порталах, подвергаемых мониторингу, выявлено образование или начальная стадия так называемого "тоннельного" эффекта. Есть, конечно, ещё одна точка зрения или гипотеза, что активность в порталах связана с эксплуатацией установок, расшатавшей природные крепи и защиту планеты, её мы тоже стремимся отработать, но главное не в этом. Если подтвердится первый вариант и зависимость аномалий от геомагнитной обстановки и полюсов, а пока всё указывает именно на это, то через полтора-два года можно будет встречать делегации из других миров, которые могут быть как из отсталых, так и из тех, где цивилизации опередили нас на многие годы и столетия. Опасность в том, что мы не можем рассчитать, обнаружить и перекрыть защитными полями все возможные места образования природных точек соприкосновения и взаимопроникновения параллельных миров. Катаклизм затронет планету целиком. И ещё, я - скептик, не верящий в мирный высший разум. Надеюсь, вы понимаете, о чём я?                   - Илья Евгеньевич, как вы считаете, какие у нас шансы? - первым делом спросил премьер, когда Керимов, Санин, министр обороны, премьер и ещё пара человек, обличённых немалой властью, переместились в кабинет куратора научного центра. - Только честно, лизоблюдов, приукрашивающих действительность мне и за воротами центра хватает.    Генерал расстарался, распорядившись украсить тяжёлый дубовый стол легкими закусками и коньяком. Любители лёгких напитков могли оценить дорогое марочное вино с французских виноградников, а те, кто совсем не переносил алкоголя, рвали ноздри, втягивая бесподобный аромат свежезаваренного кофе.    - Честно? - переспросил Керимов, пробарабанив пальцами по крышке стола и провалившись в тяжёлые думы. Высокие гости терпеливо ждали ответа учёного. Чёрный кофе в чашечке руководителя центра исходил паром, отдавая тепло и аромат окружающему пространству.    - Честно, - выдохнул Илья Евгеньевич через плотно сжатые зубы, - хреновые у нас шансы, если честно. Простите за русский народный. Хм-м, знаете, мы элементарно не готовы к встрече с иными мирами. Знание того, что они существуют, не добавляет нам знания, как и чем они существуют. Вы понимаете, о чём я?    - Понимаю, я уловил соль аналогии, продолжайте, пожалуйста, - ответил премьер.    - Не так давно в центре был создан целый отдел. В нём мы постарались собрать специалистов, которые проводят всестороннее исследование древних мифов и легенд. Кропотливый труд, легенды необходимо уложить на кальку современных знаний и топографию порталов. Знаете, - Керимов тяжёлым взглядом обвёл присутствующих, - у нас под носом было столько различных подсказок и фактов существования других миров, что оставалось только диву даваться, как и почему мы не видели этого раньше. Яркий пример - Атлантида. Платон описал высокоразвитую цивилизацию, но археологи так и не смогли подтвердить или опровергнуть слова греческого мыслителя. Было множество экспедиций и различных инсинуаций на данную тему. Но, как мне кажется, Атлантида не затонула, а находится по ту сторону закрывшегося портала. В средиземноморье нами обнаружена обширная аномальная зона, судя по остаточным колебаниям, доступ в неё закрылся около десяти тысяч лет назад. Были и другие свидетельства, как прямые, так и косвенные. Если мы возьмём некоторые древнегреческие карты, то количество островов, изображённых на них, неизмеримо больше, чем мы видим сейчас. Неужели мореплаватели ошибались? Не верю. Три тысячи лет назад мореходство в средиземноморье было развито не меньше, а как бы не больше, чем сейчас. Я думаю, что моряки действительно видели эти острова и бывали на них. Только они не осознавали, что ходят не в тех морях. Косвенным свидетельством можно считать некоторые факты, взятые в "Одиссее". Где он, родимый, бродил тридцать лет, как смог заблудиться в море, которое исхожено вдоль и поперёк? А древнеиндийские трактаты? Индусы живенько так описывают применение ядерного оружия и последствия атомных взрывов. Говорить можно нудно и долго, но в итоге я пришёл к мысли и выводу. Что мы ничего не знаем о своей истории двух, трёх и более тысячелетней давности. Европейские сказки описывают драконов, которых считали выдумкой и суевериями и тут выясняется, что те неоднократно посещали землю, найдя аборигенов чистыми варварами. Варвары нападали на членов экспедиций, соответственно учёные не ждали, когда в них наделают дырок, предпочитая плюнуть в мелких вражин огнём. Вопросов больше, чем ответов.    - Илья Евгеньевич, давайте проблемы испанского народа оставим испанскому народу. Одиссей бродил в средиземноморье, пусть там и остаётся, я бы попросил что-нибудь рассказать, как бы говоря, о родной рубашке. Российская действительность и история мне ближе к телу.    - Да, к слову, что вы знаете о гипербореях? - тут же отреагировал Керимов.    Премьер пожал плечами, предпочитая услышать ответ от рассказчика. Учёный грустно улыбнулся и продолжил:    - Могучее племя, обитавшее далеко на севере. Счастливые люди... Не буду морочить ваши головы дальше. Но гипербореи, как и атланты остались только в мифах. В тех же мифах и сказаниях говорится, что они воевали между собой, то есть северяне чистили морды жителям средиземноморья, те, естественно, не оставались в долгу. Меня волнует один вопрос, вы заметили, где обитали одни и где другие, ничего, что они шастали в гости друг к другу через всю Европу? Ладно, не буду о грустном, перейду к прозе. Прошу обратить пристальное внимание на Каспий. Я не буду вести полемику о том, что он из себя представляет: величайшее озеро или внутренне море. Я попытаюсь объяснить загадку колебаний уровня Каспия. Его воды то отступали от берега, то без видимых причин затапливали целые города. В школе мы все изучали принцип сообщающихся сосудов. Исходя из моей теории, Каспийское море сообщается с морем в другом мире, где-то в его глубинах скрывается портал, открытие которого приводит к колебаниям уровня воды.    - Илья Евгеньевич, мне кажется, вы несколько уклонись от темы, и увели разговор в сторону, - прервал учёного министр обороны. - Я вижу, что вы оцениваете положение, как учёный-исследователь, вопрос же затрагивал другую плоскость.    - А с какой плоскости не посмотри, ничего хорошего нам не светит. Если порталы откроются в техногенный мир типа Игрума, это оттуда мы спёрли некоторые нанотехнологии и высокотехнологические разработки, которые можно поставить на поток в условиях нашего станочного парка, то с нами даже разговоров вести не будут. Быстренько накостыляют по зубам, наложат лапы на все месторождения и заставят, как проклятых, пахать на них. На Игруме, кстати, название мира местное, без транскрипций, демократические ценности как-то не прижились, там ценность человеческой жизни не возведена в ранг культа, первое место занимает социум. Если ради выживания социума требуется пожертвовать десятком жизней, то ими пожертвуют. Жертвы сами с радостью пойдут на смерть ради выживания народа. Другой менталитет... И танки у них другие, и воздушный флот летает на генераторах высокочастотных колебаний. Летающие тарелки как будто с Игрума списаны. Принцип Игрума - тотальный контроль. Другой крайностью может стать проход в развитый магический мир.    - Почему? - спросил советник президента.    - Потому, что противостоять ему мы можем только на макро уровне, долбая издалека ядрён-батонами, устраивая авиа бомбардировки и массированные артналёты, но на уровне индивидуального противостояния неизменно проиграем. Приведу пример: маг элементалист, владеющий стихией воды и взвод автоматчиков, застигнутый врасплох. Кто кого? Как быстро автоматчики будут высушены до состояния египетских мумий? Не забывайте, что мы на восемьдесят процентов состоим из воды. С другой стороны, того же мага отправит в иной мир обычный Ваня со снайперской винтовкой, если пальнёт по дурню из укрытия, расположенного метров за пятьсот от окаянного вражины.    - Хорошо, мы поняли вас, - сказал премьер, - что лично вы можете предложить для того, чтобы сгладить, скажем так, углы?    - Что я могу предложить? - опять переспросил Керимов. - Таки-да, есть у меня пара-тройка советов...                   - Однако! - натужно улыбнувшись, сказал премьер, провожая взглядом массивную фигуру учёного.    Широкая спина директора научного центра целиком закрыла дверной проём. На мгновение мелькнул пост охраны с внешне невозмутимыми и лениво-скучающими лицами охранников. Керимов плавно развернулся, прощально кивнул и аккуратно захлопнул за собой дверь.    - Оригинально, - нарушил тишину советник президента, - у наших учёных, оказывается, есть чувство юмора.    - Что вас рассмешило? - повернулся к советнику Санин.    - Да так, ничего. Если отмахнуться от того, что нам предложили вспомнить Сталина, засунуть в..., гм-гм..., забыть о демократии и поставить экономику раком, переведя производственные мощности на военные рельсы, наплевав на ВТО и международные обязательства, то я совсем не против остальных советов вашего протеже и программы действий, разработанной господами из Федеральной Службы Безопасности и министерства обороны.    - А в чём уважаемый Илья Евгеньевич не прав? - кинул шпильку Санин.    Советник первого лица государства задохнулся от праведного негодования. - Вы одобряете тиранию?    Генерал-лейтенант, посмотрел в глаза премьера и министра обороны, задав мысленный вопрос о происхождении этого идиота. Генерал-полковник Савичев, не так давно сменивший на ответственном посту министра завхоза с мебельной фабрики, поднял очи горе и на мгновение состроил страдальческую физиономию, будто у него произошёл прострел больного зуба. Лицо премьера осталось непроницаемым, но в его ответном взгляде сквозила молчаливая поддержка действий генерал-лейтенанта. Главный чекист страны, до этого успешно маскирующийся под мебель, тихо хмыкнул в кулак.    - Как нас учит история, - перешёл на лекторский тон Санин, - в критических и чрезвычайных ситуациях именно концентрация всей полноты власти в одних руках и оперативное управление экономическими рычагами является оптимальным вариантом. Нам предложили сделать именно это. Воспользоваться опытом ГКО.    - Не вижу никого, кто смог бы заменить Сталина, - не сдавался советник, - но это полбеды, откуда вы планируете брать финансирование? Хотите развалить бюджет и стабфонд? Нам никто не позволит забрать под контроль добывающую и тяжёлую промышленность, легкой, как таковой уже и не осталось. Америка нас спонсировать не будет.    - Это хорошо, что вы говорите "нас", значит, вы отождествляете себя с теми людьми, которые собрались в этом кабинете, - осторожно сказал Санин.    - Не такой я идиот, - глаза советника моментально превратились в холодные льдинки, за колючими гранями которых прятался недюжинный ум, изворотливость и готовность идти по головам конкурентов. Глянув на него и оцарапавшись о колючий взгляд оппонента, Санин понял, что человек, сидящий на противоположном краю стола, не с бухты-барахты попал в президентский пул и крепко там окопался, тот между тем продолжил:    - Я предпочитаю быть на стороне победителя и понимаю, для чего и зачем мы здесь собрались, - особо было выделено "мы", - через пару лет об Америке и зелёных бумажках можно будет забыть. Выживет тот, кто готов грызть глотку и не боится измазаться ручками и харей в реальной крови и это, простите меня, не Америка. Мне было интересно, как скоро и как далеко вы намеревались зайти, - советник улыбнулся, - вижу, что коалиция сформирована и намерения у неё самые серьезные.    - Добро пожаловать в нашу команду, - сказал премьер. - Рад, что не ошибся в вашей оценке, - быстрый взгляд на директора ФСБ. Сомкнутые веки в ответ.    Простая фраза и тяжёлая грозовая туча, повисшая в кабинете, превратилось в перистое облачко, люди несколько расслабились. Теперь они все повязаны круговой порукой. Премьер, министр обороны, директор ФСБ, первый заместитель министра финансов, советник президента и, казалось бы далёкий от власти, но в одночасье ставший одной из ключевых фигур, генерал-лейтенант Санин, словно Святая Троица с иконы Рублёва искоса посматривали друг на друга и думали о том, как делить и что делать с жертвой под названием ВЛАСТЬ, враз потерявшей манящую привлекательность. Грядущие перемены сразу навешали на неё тяжёлые вериги ответственности, лишив претендентов права на ошибку и возможности пойти на второй срок, но даже такая, ложащаяся тяжеленым бременем, она манила к себе.    - Дальнейшие шаги предлагаю рассмотреть чуть позже, а пока предлагаю обсудить это, - премьер на правах старшего взял слово на себя, выложив из папки на стол несколько листов, на которых размашистым почерком были законспектированы некоторые пункты программы действий, предложенной аналитиками ФСБ и министерства обороны. - Предлагаю снять с обсуждения первые три пункта из бесплатных советов Ильи Евгеньевича, - присутствующие сдержанно улыбнулись, - а вот предложение поставить изучение магии на широкую научную основу и поискать в стране одарённых людей, считаю актуальным. Думаю, Керимов прав, нам стоит обратиться за помощью к драконам. В наши дрязги они не полезут, но смогут надавить на Тантру в части организации обучения земных магов в учебных центрах и, Александр Владимирович, нам до зарезу нужна информация по миурам..., меня волнует их последний заказ. Зачем средневековым мастерам столько марганца, коксующегося угля и чугуна?    - Сергей Александрович, - премьер обратился к финансисту, - надеюсь, что с вашей стороны не будет проволочек с финансированием строительства порталов в крупнейших городах и выделением средств на нужды центра. Александр Владимирович, что хотите делайте, узлом завяжите учёных, ужом вывернитесь, но через шесть месяцев у нас должна быть отработанная технология постановки защитных экранов и закрытия порталов. Вам, господа, - министр обороны и директор ФСБ подтянулись, - необходимо в трёхсуточный срок разработать программу действий силовых органов. Ваши специалисты предлагают сформировать бригады быстрого реагирования. Пусть они обкатают этот вопрос со всех сторон: численность, вооружение, оснащение. Не мне вас учить. Особые бригады должны быть сформированы не позднее, чем через пять месяцев, чтобы успеть взять на вооружение портальные технологии. И, - премьер с отвращение отодвинул от себя чашку с остывшим кофе, кивнув на неё Санину. - Александр Владимирович, распорядитесь, пожалуйста...          ...Россия. пос. Таёжный. Вадим...          Вадим с силой захлопнул ноутбук - подарок деда на окончание одиннадцатого класса и успешно сданный ЕГЭ. Встал из-за стола, раздражённо пнув ни в чём не повинное офисное кресло. Скрипнув сочленениями, обиженное несправедливым обращением, кресло кувыркнулось на бок, ударилось об диван и согнало с подушки полосатого кота, навернув того спинкой по голове. Васька, послеобеденный сон которого был прерван таким варварским способом, подскочил на месте и с перепугу свалился на пол, как всегда приземлившись на все четыре лапы. После чего громко мявкнул, решив искать покой и справедливость на улице, правда, немного оригинальным способом. Лорд Подполья и Гроза Мышей остервенело заработал конечностями, с пробуксовкой сорвавшись с места, в два прыжка взлетел на окно, сиганул в форточку и... повторно полетел на пол. Хвостатый дератизатор не учёл противомоскитной сетки, которая закрывала проход к вожделенной свободе и покою. Чего уж там показалось или привиделось коту - неизвестно, но Василий заорал благим матом, выгнулся дугой и повторил попытку штурма окна, забыв о более привычном и надёжном ходе через подпол и отдушину. В этот раз животина вышла победителем в столкновении с хлипкой преградой, которую хозяин толи от лени, толи по забывчивости не снял на зиму - кот просто-напросто сорвал её с креплений, заодно сбросив с подоконника пару горшков с фиалками. Продолжая на весь двор сыпать кошачьим матом и жаловаться на судьбу-кручинушку, он скрылся за курятником, перепугав по дороге кур, выбравшихся поклевать камешки на оттаявшей от снега завалинке.    - Васька! Засранец, - беззлобно выругался Вадим, подняв перевёрнутое кресло и с тоской глядя на разбитые цветочные горшки. - Пусть так..., всё равно пересаживать надо.    Фиалками увлекалась баба Поля, она была настоящей фанаткой неприхотливых растений. В доме все подоконники были уставлены глиняными горшочками всяческих форм и размеров, вместо крышек у которых были пышные шапки цветущих растений различных окрасок. После смерти бабушки эстафету флориста принял на себя Вадим. У парня, как говорят в народе, была лёгкая рука, хоть он и не любил фиалки, но в память о бабушке не дал цветастому великолепию зачахнуть. Зелёные жители горшков с благодарностью приняли заботу осиротевшего хозяина, став ещё пышней и ярче.    Вадим аккуратно смёл веником рассыпавшуюся землю, собрал осколки и занялся пересадкой пострадавших цветов. Для этого дела он ещё в феврале купил в сельмаге несколько новых горшков и заказал иркутянам, ездившим в город, прикупить в магазине специальной землицы, которую он перемешал с огородным чернозёмом. Ведро с получившейся смесью хранилось в подполье, постоянно пополняясь заваркой из использованных чайных пакетиков и чайными листьями, кои шли на подкормку дождевых червей, обитавших в том же ведре. Последние на таком, вроде бы неприхотливом корме, плодились и размножались, отдавая частичную дань своими соплеменниками, шедшими на заклание и погибавшими на рыболовном крючке. Хозяин и кормилец порой хаживал на рыбалку, благо своенравная речка Дикая, вбиравшая в своё искристое тело ручей, пересекавший огородные участки Беловых и внучка почившей знахарки, протекала в трехстах метрах, если считать от порога дома. Спрятавшись под ледяным панцирем, Дикая хранила глубокие ямы с плескавшимися в них ленками и таймешатами, надо только знать, где эти ямки....    Вадим пересадил цветы, вымыл руки, протёр пол и надолго застыл у окна с цветочным горшком в руках, бездумно, пустым взглядом, глядя на двор и думая о том, что мечтам стать дипломированным специалистом не суждено сбыться. Всё в пустую, все эти занятия, репетитор, химия, биология, анатомия, английский - всё это сизифов труд, камень, которой он никогда не закатит на вершину. Раскатал губу..., закатай обратно и пристегни пуговичкой. На него иногда накатывали приступы чёрной меланхолии, захлёстывающие с головой и вышибающие почву из-под ног. В такие моменты Вадим сам себе казался невольным отшельником, брошенным на маленьком острове со всех сторон окружённым бескрайним океаном. Чтобы ты не делал, какие бы плоты не сколачивал в попытках выбраться с осточертевшего клочка суши - коварные океанские течения возвращали плоты обратно и разбивали их об острые рифы жизни. Сейчас был именно один из таких моментов....    Парень не хотел, но сам не заметил, как стараниями односельчан постепенно превратился в нелюдимого отшельника. Люди злы. Зло зачастую кроется не в людской природе, а в человеческом отношении к непонятным явлениям, к тому, что нельзя понять разумом простого обывателя. В таких случаях они отгораживаются, строят стены, предпочитая не видеть, не трогать и не замечать... К тому, что в посёлке появился знахарь-колдун сельчане привыкли быстро, языкастые кумушки быстро наградили молодого парня кучей не снимаемых ярлыков, запустив по посёлку несколько сплетен, где он чуть ли не младенцев в котлах варит. Сначала он смеялся над нелепицами, потом заметил, что люди чураются и побаиваются его. Да-да, Белов никому зла не делал и не делает, но кто знает, на что он способен? Такого задирать будет себе дороже, ещё наградит чем-нибудь. Вона, вылечил одного эпилептика, приступов у того за два с половиной месяца ни одного не было, но мозги у бедолаги точно на бок повернулись - пить-курить бросил, от запаха водки его тошнит, дома усидеть не смог, подался в город - на заработки и... пропал, ни писем, ни звонков - ничего. Постепенно из страха выросла невидимая стена отчуждения, которую старались не пересекать лишний раз. Совсем как с бабкой Ширшихой, к которой ходили, когда болячка припекала так, хоть на стену вешайся. Так и с Вадимом. К нему приходили сами, приводили детей, благодарили, но он видел настороженность, мелькавшую в глубине глаз посетителей. Лишь пара соседей, да бригада иркутян не замечали невидимой преграды, относясь к нему как раньше, видя в нём молодого парня, взвалившего на свои плечи дом и хозяйство, и не давая ему окончательно стать изгоем.    Вадим бы с радостью плюнул на всё и уехал. Деньги он заработает, но как быть с домом? Корову с телком и пчёл он продаст тому же деду Бондарю или тётке Ларисе, кур или продаст или забьёт. Но как быть с домом? Как быть с могилами деда и бабушки? Дом он продать не сможет, нет в посёлке покупателей, а просто так бросить родной угол, Снежка, Ваську.... Он думал, что не будет ничего делать, но наоборот прирос хозяйством. Иркутяне построили у ручья беседку в восточном стиле, совсем, как у Кузьмича из "Особенностей национальной охоты". Будущий молодожён - Степан, вырезал на окна новые наличники и красивого конька на крышу. За зиму и половину марта двор и тропа в баню обзавелись новым навесом из металлочерепицы, рядом с беседкой ждала своего часа куча мелкого белого отсева, чтобы стать красивой дорожкой, как растает снег. Дом. Как оставить его, бросить, когда он сам прирастает с каждым днём? Дилемма..., а может, бросить... Если бы люди знали, как он устал от одиночества. Целыми днями один. Так и свихнуться недолго...    Вадим вынырнул из тяжёлых дум, что толку париться? Он посмотрел на ноутбук, зацепился взглядом за полку с учебниками и толстыми тетрадями, исписанными мелким, чуть ли не каллиграфическим почерком и упрямо поджал губы. Нет, он не сдастся, до лета есть время, он что-нибудь придумает. Нельзя бросать учёбу, если он будет учиться в меде, то сможет лечить людей, имея за спиной академический багаж знаний, а не непонятно откуда выскакивающие познания и интуитивные навыки.    Оторвав хозяина от разглядывания полок, поднял лай Снежок. Вадим выглянул в окно, пёс бросался на ворота, у которых остановился "Лендкрузер" с амурскими номерами...          "Кого это нелёгкая принесла? - раздражённо подумал Вадим. Он ещё не отошёл от приступа чёрной меланхолии". Мысленному пожеланию, чтобы тонированная иномарка разворачивалась в обратную сторону, не суждено было сбыться.    Из джипа со стороны водителя вышел здоровенный парень в строгом костюме-двойке, про которого сто лет назад сказали бы, что у него косая сажень в плечах. Россиянин конца двадцатого века высказался бы, что водила - качок. А судя по физиономии и жуткому шраму, пересекавшему лицо водителя от внешнего угла правого глаза до подбородка, то для шрамоносца попадание семи пуль в голову не будет смертельным ранением. Водитель огляделся вокруг, цепким взглядом оценивая обстановку и хоромину по соседству с домом Вадима, подошёл к калитке, сквозь зубы цыкнув на злопыхающего кобеля по ту сторону забора, и нажал кнопку звонка, выведенного на правую воротину.    Вадим никого не хотел ни видеть, ни принимать. Настроение не то. Не стой он у окна, можно было бы качка игнорировать, сделать вид, что никого нет дома, а так он засветился по полной программе, придётся проявить толику уважения и выйти на порог.    - Эй, пацан! Где тут экстрасенс живёт? - крикнул качок, стоило Вадиму выйти на крыльцо.    Давно его так не кликали - "пацан", да ещё через губу, с пренебрежением, приправленным хорошей порцией высокомерия, отвык он от подобного. Поселковые и иркутяне обращались к молодому знахарю по имени-отчеству или просто по имени, за глаза односельчане звали Вадима колдуном или просто Беловым, однофамильцев у него не было.    - Эй, пацан, я спрашиваю, где бабку найти?    Богата и могуча родная речь, да только у некоторых язык на "базар" заточен. Ни здрасте тебе, ни до свидания, нормально так, с ходу в лоб потребовали выдать информацию. Знахарку ему подавай. Нет знахарки - отошла она, совсем отошла. Определился бы уже, кого потерял, бабку или экстрасенса? Ясно, кто вам нужен, но задачу никто облегчать не собирается, тем более, когда незваные гости после двух слов вызывают резкую неприязнь и антипатию. Судя по раскачиванию машины, качок приехал не один, сквозь тонированные стёкла в салоне просматривались два нечётких человеческих силуэта.    Качок нетерпеливо переминался с ноги на ногу, ожидая, когда тормозь на крыльце разродиться ответом. Вадиму никогда не нравились подобные "хозяева" жизни, смотрящие на всех свысока, как на быдло, мерящие окружающих по толщине кошелька. Было в водителе нечто неуловимое, делающее его духовным родственником внучка Ширшихи. Возможно, он был не прав в оценке гостя и судит предвзято, разглядев лишь наносную штукатурку, но встречают по одёжке, а копать до ума и ранимой души желания от чего-то не возникало.    - Пелагея Матвеевна умерла, найти её можно на кладбище, - ответил он через плечо, разворачиваясь на каблуках и скрываясь в доме. Толика уважения оказана, пора гостям и честь знать, могилку найдут сами. А то, что он валенком прикинулся и дурочку включил, так качок окромя валенка на пороге никого и не видел. Прежде, чем переться к чёрту на кулички мог бы для приличия людей поспрошать...    Получив ответ, здоровяк ненадолго завис, переваривая слова хозяина, видимо, что-то не сходилось у него с источниками информации, утверждавшими, что живёт в Таёжном сильный экстрасенс. Водитель немного потоптался у ворот, прикидывая так и эдак, через пару минут мыслительный механизм в его черепушке пришёл к какому-то решению и выдал команду. Гость запрыгнул в салон. Человеческие контуры качнулись к переднему сиденью, между людьми завязалась короткая дискуссия. Руками никто не размахивал, в истерике не бился. Через минуту глухо рыкнул дизель, глушитель выплюнул сизое облачко солярного выхлопа и джип резво покатился в сторону центра посёлка.    Вадим подошёл к окну и проводил взглядом внедорожник. Не сказать, что он шибко тяготился унаследованным от Пелагеи Матвеевны даром, но ни к чему ему излишняя известность. Джип из Амурской области был первой ласточкой, принёсшей в клювике доказательство древнего постулата, гласившего, что сарафанное радио распространяет информацию быстрее скоростного интернета. Таёжный не совсем оторван от мира. С появлением в посёлке операторов сотовой связи и провайдеров всемирной сети в разы увеличился обмен информацией между лесными аборигенами и городскими родственниками. В городах, ессно, тоже есть уши, которые любят, когда в них вдувают необычные сказки, особенно если они имеют волнующий мистический окрас, соревнуясь с телевизионными "Битвами экстрасенсов". По телевизору можно показать что угодно, придумать и смонтировать на компьютере, а тут Манька-своячница сама, своими глазами видела...    Правильно в своё время пела Алла Пугачёва про цыганку и людей, желающих знать предначертанную судьбу. Знают же, что карты врут, старая гадалка правды не скажет. Но нет, идут к ней на поклон, звеня монетами и надеясь на удачный расклад. "Меня обманывать не надо, я сам обманываться рад". Гадалка тасует колоду, раскладывает дам и королей, зная, что клиент пришёл за надеждой и удачей в делах, и она даёт ему искомое, а что удачи нет, то карты так легли, ведь всегда есть два пути, милок или милая, не на тот ты свернула - твой валет был на другой развилке.    Дар Вадима из другой области, но кое-что в нём сродни гаданию цыганки, рассчитанному на психологический аспект, взять того же Степана. Потерпел когда-то мужик фиаско на любовном фронте и вбил себе в голову, что его "инструмент" повис на "половине шестого", пока ему не перепали заговорённые монетки, психологический клин не вышибался. Правда, до этого мнимый импотент стал свидетелем исцеления настоящего больного и был психологически готов к чуду, приняв его за чистую монету. Последнее как раз и роднило знахаря с шарлатанкой - вера людей в чудо. Одни мечтают обмануть судьбу, вторые хватаются за соломинку, надеясь избавиться от недуга, в борьбе с которым медицина расписалась в полном бессилии. Вадим подозревал, что широкоплечий парнишка и пассажиры джипа были из когорты гоняющихся за чудом...    Вскоре машина скрылась из виду. Вспомнив о пустующей со вчерашнего вечера хлебнице, Вадим решил прогуляться до магазина. Кроме хлеба не помешало бы чая и печенья прикупить, и гречка вот-вот закончится. Сунув в карман пакет, () проверив на месте ли портмоне, он спустил с цепи Снежка и отправился за покупками.    "Час от часу не легче!" - про себя выругался Вадим, возвращаясь от торговой точки и узрев у родных ворот знакомое средство передвижения, вокруг которого наматывал круги здоровяк со шрамом. На другой стороне улицы стояла соседка. Тётка Лариса, активно жестикулируя, что-то поясняла хозяину иномарки. Тут она обернулась, увидела прихрамывающего Белова, махнула в его сторону рукой и поспешила скрыться за надёжными воротами родного дома. Скрылась, как же! Наверняка старая "партизанка" заняла замаскированный НП, открыла форточки, настроила окуляры и слуховые аппараты, приготовившись внимать. В деревне не так много развлечений, новые люди в глухом медвежьем углу сами по себе канают за развлекательную передачу. А тут такое событие - к Белову аж из Благовещенска приехали! Кто же пропустит бесплатную развлекуху? Вадим с трудом подавил родившееся в груди глухое раздражение.    Качок, ожидавший запропастившегося хозяина дома, состроил зверскую рожу, шагнув ему навстречу:    - Пацан, это ты что ли экстрасенсом будешь? Чо, бля, сказать не мог?    - Здравствуйте! Откуда я знаю, кто вам нужен, - дипломатично ответил Вадим. Опять никто не хочет с ним здороваться и представляться, такое впечатление, что об этикете и нормах поведения в городе не имеют понятия. - Вы бы сразу определились: к бабке вам или к кому другому, в посёлке из медицинских учреждений ещё есть фельдшерский пункт.    - Ты, чо, баклан, самый умный? - Глаза качка налились дурной кровью, казалось, он сейчас сорвётся и бросится на Вадима с кулаками. Пассажиры в машине сидели тише воды, ниже травы, хотя они не могли слышать разговора из-за музыки (как ни странно - классической) доносившейся из салона. - Решил поприкалываться?    Вадим спокойно смотрел на накручивающего себя мужчину, размышляя о том, что помощь психолога и невропатолога тому не помешает. Слишком возбудимый, ему стоит подлечить нервишки. Почему некоторые до сих пор живут по принципам и понятиям девяностых годов прошлого столетия? Базар-вокзал. Скупщики таёжных разносолов из Хабаровска рассказывали, что современный рэкет обзавёлся манерами, галстуками, костюмами-тройками, юридической поддержкой и дань собирает с улыбками на лицах. Соответственно клиентам не так больно расставаться с честно заработанными деньгами. Пожав плечами на последнее заявление, Вадим молча повернулся к калитке. В спор и словесную перепалку влезать он не хотел, да и никогда не был особо силён в искусстве "базара", обычно довольствуясь кулаками. В школе его не задирали даже самые отъявленные двоечники, не боялся он и качка. Был тот не на много больше его самого.    - Стоять! - на плечо легла тяжёлая рука.    - Руку уберите! - сказал Вадим.    - Мы не закончили разговор.    - Закончили!    - Не понял?       - Тут понимать нечего. Мне не о чём с вами разговаривать. Руку уберите!    - А то, что?    Вадим скинул с плеча чужую руку, развернувшись к водителю джипа, когда и как он успел перейти на второе зрение, он не помнил, для него было важным, что его противник светился яркими цветами здоровья. Он выпустил силу, мысленно прокачивая энергию через каналы на руках, действуя точно так, когда занимался лечением людей. Энергия сконцентрировалась на ладони и выстрелила в крепыша. Светящиеся жгутики на горле качка оказались передавлены белым лассо, вытянувшимся из руки Вадима. Мужчина натужно задышал, потом скривился, хватаясь руками за горло, и рухнул на колени, пытаясь вдохнуть воздух.    - Отпусти его! Дарт Вейдер недоделанный! - раздался звонкий девичий голос.    - Проваливай! - сказал Вадим мужчине, освободив того от энергетического захвата.    Освобождённый перестал скрести руками по невидимой удавке, сделал глубокий вдох, порозовев лицом:    - С-с-сука, - прохрипел он, - падла, ты что творишь...    - Мало? Могу добавить! - вторая волна гнева чуть не захлестнула парня.    - Только попробуй! - донеслось со стороны машины. - Папа за Вадима тебя заживо похоронит!    - Проваливайте, - повторил "деревенский" Вадим городскому тёзке и его звонкоголосой заступнице, демонстративно отвернувшись от четырёхколёсного коня. Он специально не обращал внимания на девчонку и не смотрел в её сторону, чтобы не увидеть ауру и тёмные болезненные метки в разноцветье человеческого тела. Стоить только глянуть на говорунью, разглядеть наличие недуга, и он не сможет отказать в помощи. Понтовая девчонка въедет во двор на одной жалости, чего Вадим совсем не хотел, потому предпочёл игнорировать болезных гостей.. Пелагея Матвеевна наказывала не грешить. Будет ли грехом обычное игнорирование? Трудно сказать.... От того, что страус, спасаясь от проблем, прячет голову в песок, не делает напасти невидимыми. Спрятаться от них можно, можно их игнорировать, но от этого они никуда не денутся, настигнув убегающего от их внимания в самый неподходящий момент, навернув бедолагу вдоль и поперёк хребтины.    Он понимал, что маленький конфликт у ворот может иметь большие последствия. Наблюдатели за соседскими заборами накачают из мухи слона, добавят пикантных деталей, и пересказ, обрастая надуманными подробностями, пойдёт гулять по посёлку. Поселковые слухи и бредни воспалённого сознания некоторых кумушек не так страшны, как возможная реакция городского пижона. Красный петух любит сухое дерево... Свои побоятся связываться с кочетом, а городским падальщикам бояться нечего, так что последствия могут быть самые разные.    Вадим опять не к месту вспомнил Ширшиху - она никогда никому не отказывала в помощи. Но старуха была куда как опытней и сильней молодого, необученного преемника - знахарка издали чувствовала неприятных для неё людей, умело избегая встречи с ними. Хитрая бабулька знала, как и когда применять отвод глаз. Наследник дара этим хитрым искусством ещё не овладел, посему не был застрахован от форс-мажоров в общении с "татарами незванными", типа отползающего от него тёзки.    Щёлкнув засовом на калитке, Вадим отделил себя от внешнего мира и его забот. Старый, добрый аутотренинг порой творит чудеса. Не оглядываясь, он скрылся в доме.    Джип некоторое время давил колёсами подтаявшую землю у ворот, неясные людские контуры, скрытые тонировкой, наклонялись друг к другу, по всей видимости, решая, как поступить. Минут через десять, с резкой перегазовкой "японец" сорвался с места, разбрызгивая весеннюю грязь и серый рыхлый снег, () быстро скрылся за поворотом.    Тётка Лариса долго наблюдала за тёмным неподвижным силуэтом, застывшем в окне беловского дома, что выходило аккурат на ворота и хорошо просматривалось из её кухни. Замершего в ступоре парня со спины подсвечивало солнечными лучами, которые били в угловое окно. Иногда соседке казалось, что Вадим качается из стороны в сторону, но вскоре она разобралась, что это шевелится тюль, складками которой играет прорывающийся через открытую форточку сквозняк.    Любопытная соседка пыталась разобраться в том, свидетелем чего она стала не так давно. Лариса всегда была наблюдательной, зачастую подмечая то, что упустили другие. Она умела анализировать и давать оценку различным мелким и незаметным фактам. Пусть её способность замечать скрытое и неочевидное была чисто бытовой, но она помогала женщине всегда быть в курсе всех курсирующих по Таёжному слухов и сплетней, и, что немаловажно, выделять из сплетен реальные факты, составляя реальную картину того или иного события.    Лариса видела, что Ширшиха с малолетства привечает беловского внучка, подолгу чем-то занимается с ним в доме или что-то рассказывает мальчишке, сидя на сколоченной им же для древней знахарки лавке. Такое отношение нелюдимой бабки к кому-либо само по себе могло родить не одну сплетню, но Ларисе хватало ума и такта не лезть туда, куда её не просят. Ширшиха могла запросто сглазить или наслать порчу. Старухе было далеко за сто лет, но сил от этого у неё меньше не становилось. Характерным показателем было поведение заезжих цыган, десятой дорогой обходивших дом деревенской знахарки. Чувствовали ромалэ силу, предпочитая не связываться с её источником.    Лариса знала, что подобные Ширшихе просто так не умирают. Ведьмы и колдуны не могут покинуть бренный мир, не передав дар. Не поэтому ли старая карга - Пелагея, привечала мальца? Ведьма растила наследника, а Белов старший никак ей не препятствовал. Или заколдовала его знахарка или хитрый дед сам подтолкнул внука к ведьме. Старики вспоминали, что дед старого хитрована слыл сильным колдуном, не только заговаривая в тайге зверя, но и насылая дождь в засушливые годы. Потом сила у Беловых уснула, проснувшись через четыре колена. Сколько лет прошло? Значить, правду люди говорят, что наследуют через четыре поколения. Ай да Белов, ай да старый хрыч. Всех перехитрил. Женщина нервным жестом поправила выбившиеся из-под платка волосы, вспоминая канувший в лету сентябрь, смерть Ширшихи. Ведьма передала дар и Вадим принял. Сам принял, добровольно. Сила передаётся только с согласия принимающего. Досталась ноша парню и ведь выдержал, вынес на плечах и смерть стариков и овладение даром, не сломался. У Беловых всегда был стальной стержень. Почти всегда... Непутёвая дочь не в счёт, зато сын у неё копией деда получился, обломал мать с наследством, как нашкодившую девчонку, прогнал прочь. Пусть радуется, дура, что от отчего порога не отрекли. Такой может.... Лариса посмотрела на заплывшие грязью следы джипа на дороге и плотнее закуталась в шаль....    Приезжий ей сразу не понравился - высокомерный сноб. Стоило увидеть возвращающегося из сельмага Вадима, как она быстро закруглила вынужденную беседу, поспешив занять место у окна, подспудно гадая, пустит Белов приезжих в дом или откажет в гостеприимстве? Отказал.... Женщина вздрогнула и поёжилась от волны холодных мурашек, пробежавших по спине. Для себя она решила, что накажет родственникам и соседям никогда не задирать молодого знахаря. Не дай Бог столкнуться лицом к лицу с испивающим саму душу холодом, льющимся из глаз парня, в один миг ставшего похожим на ту, что взмахом косы отбирает жизнь. В тот миг Лариса подумала, что Вадим убьет городского здоровяка. Тот уже и хрипеть перестал, завалившись на бок, но Белов сумел обуздать ярость и отпустил приезжего дурака. Женщина машинально перекрестилась, вот Вадимка, и вторая сторона монеты....          Мир менялся, рушился на глазах, то, что раньше казалось незыблемым, оплывало подобно восковой свече. Яркий, трепещущий огонёк на конце фитиля дарил не только свет - он открывал глаза на скрытое в тенях, пляшущее под фривольные изгибы пламени...    В голове было на удивление пусто. Мысли, которые роились в черепушке, попрятались в укромных уголках. Сам хозяин пустой головы бездумно пялился на почерневший снег за окном, не замечания ни сквозняка, ни стылого весеннего холодка, облизывающего углы комнаты и оседавшего лёгкой сыростью на отпотевающих гладких и стеклянных поверхностях. Пробравшись стылыми пальцами под тонкую ткань одежд, холод привёл человека в чувство.    Зябко поёжившись, Вадим отошёл от окна. Уже вечер? Это сколько он изображал из себя статую? Хорошо в доме голубей нет, а то уляпали бы голову помётом, он бы и не заметил. Старые ходики с грузиками-шишечками, натужно скрипнув, отбили семь часов вечера. Сильно его припекло, однако... Вадим посмотрел в окно. Вечереет, тётка Лариса что-то кричит мужу и гневно тычет рукой в бадью с картофельными очистками и запаренным комбикормом... Парень спохватился - на соседку смотрит, а у самого скотина не кормлена! Быстро переодевшись, он развёл с утра запаренный комбикорм тёплой водой из бойлера, разделив смесь по вёдрам. Большое - Зорьке, маленькое - Тёмчику, которого он потихоньку прикармливал, отучая от молока, но телок, нет-нет, да пробирался к мамке, выдудонивая её досуха. Стоило войти в стайку, сразу стало понятно, что парного молока на ужин не будет. Тёмчик умудрился вновь пролезть к мамке и сделать своё черное дело, оставив нерадивого хозяина без пайки. Нечего, родимый, ушами хлопать и изображать из себя статую. Беззлобно выругавшись и загнав наглого бычка на место, Вадим вычистил навоз и подсыпал на пол свежей соломы. После чего накормил мычащих и кудахтающих, разжившись в летках четырьмя свежими яйцами. За неимением лучших вариантов на ужин будет глазунья с помидором и зелёным луком. Последний, как и укроп с петрушкой, парень второй год выращивал в подполье в специальных ящиках с сырыми опилками. В роли солнышка выступали лампочки. Место ящики занимали немного, зато в любой сезон в доме была зелень.    Глядя через открытую заслонку на пляшущие языки пламени, весело пожиравшие трещащие полешки, Вадим погрузился в себя, вспоминая не столь далёкие события, выбившие его из наезженной за зиму колеи.    ...Это было неожиданно приятно - держать чужую жизнь в кулаке. Тёплая истома, как сладостная нега после секса, растекалась в тот момент по телу. Это была ВЛАСТЬ над жизнью и смертью, манящая и притягательная. Она дарила силу, а не отбирала её, как при лечении, ложась на язык сладким привкусом, а не приторной горечью человеческой боли. Он едва сдержался, еле-еле устоял на грани, чуть было с головой не нырнув в тёмный омут. Молодой знахарь звериным чутьём смекнул, что омут может не выпустить его обратно. Выпивая чужую жизнь, он был похож на наркомана, испытывающего кайф-приход. Так и подсесть недолго.... Осознав это, он ужаснулся и разжал руку, выпустив энергетический поводок, который сжимал шею городского тёзки. Звонкий окрик девчонки, обозвавшей его Дарт Вейдером, послужил своеобразным толчком. В голове зароились воспоминания и слова Пелагеи Матвеевны, сказанные перед смертью. "Не греши", - проронила она. Без сомнения, Ширшиха намекала о второй стороне дара, доставшегося парню. Палка оказалась о двух концах: первый - лечит, второй - калечит. Спровадив непрошеных гостей, он впервые серьёзно задумался над тем, что ему досталось, и был ли это только дар почившей в бозе знахарки. Только ли? Сколько бы он не бился, не искал ответы, ясно было одно, теперь ему предстоит всю оставшуюся жизнь балансировать между аверсом и реверсом доставшейся в наследство монеты, которую нельзя было причислить ни к золотому дублону, ни к медному грошу, ибо обе стороны требовали в первую очередь ответственности. Да-а, с его даром можно было озолотиться или сгинуть ни за грош, или отвернуться от мира, живя затворником, как сделала Пелагея Ширшова...    Вадим поставил на печь любимую бабушкину чугунную сковородку, которую, если честно, не променял бы ни на какой самый модный тефлоновый "Тефаль". Никакое разрекламированное чудо не могло сравниться с чугунным раритетом производства тридцатых годов прошлого века. Сковорода была волшебной. На ней не подгорали блины, картошка будто сама собой прожаривалась до золотистой корочки и всё, что на ней готовилось было произведением кулинарного искусства. Даже простая глазунья превращалась в царский ужин, а не становилась завтраком вечно голодного студента.    Перекусив приготовленной на скорую руку глазуньей, он уселся в старое кресло, в котором любил читать книги, перенявши привычку от деда. В этом старом, продавленном кресле, наделённом особой аурой, думалось по-особому легко. Все важные решения принимались парнем после часа другого кресельных раздумий.    "Будем исходить из того, - думал Вадим, - что дед знал или подозревал о наличии у меня экстрасенсорных возможностей. Значит, для этого были какие-то предпосылки или зацепки, смог же он сделать соответствующие выводы, как и Ширшиха. Почему Пелагея Матвеевна предложила дар мне, на каком основании? Думай, Дарт Вейдер, думай. Как дед, живя в тайге, мог увидеть в тебе знахаря?"    Тут у Вадима что-то щёлкнуло в голове. Мысленный поток зацепился за слово "тайга". Да, лес для него был вторым домом, он никогда не блудил, не боялся зверя, всегда находил грибные и ягодные места, даже в самый неурожай не возвращался домой пустым. Любой овощ, посаженный им на огороде, всходил и созревал на неделю раньше, чем у соседей, картошка практически никогда не болела болезнями, скотина и животные всегда тянулись к нему. Вадим вспомнил реакцию пасечника - деда Бондаря, когда он, семилетний пацан, уселся на спину Бугру - громадному кобелю, охранявшему таёжную пасеку от поползновения косолапых любителей мёда. Бугор был из породы то ли Неделянов3, то ли Наделянов, весил под восемьдесят килограммов и не боялся никого. За то и был отправлен в лес, ибо кобель мог выйти победителем в противостоянии один на один с косолапым. Пёс слушался и подпускал к себе только хозяина и какого же было удивление последнего, когда малолетний шкет взнуздывает грозного стража и тот безропотно катает его по поляне на манер ласкового пони. Старший Белов тогда только посмеялся в усы, хлопнул Бондаря по плечу и о чём-то ненадолго задумался. О чём думал дед? Вадим по-стариковски покряхтел, разминая онемевшие от долгого сидения ноги. Встав, он походил по комнате, подкинул дров в печку, после чего вернулся на насиженное место. Мысли потекли по накатанной колее, возвращаясь в минувшее детство. Дед ни слова не сказал против походов внука к соседке. Белов старший всегда почтительно обращался со сморщенной бабуськой, она отвечала ему той же монетой. Странно, почему Вадим не замечал или не вспоминал об этом раньше? Ширшиха никого не пускала в личное пространство, но почему-то сделала исключение для него и для деда. С бабушкой знахарка держалась тоже ровно, конечно, без того пиетета, с которым она относилась к нему. Парень чувствовал, что ответ кроется где-то рядом. Стоит только потянуться рукой в нужном направлении, но отгадка постоянно ускользала, словно он что-то позабыл и этот маленький нюанс не даёт мозаике сложиться в цельную, завершённую картину. Несомненно, дед знал о его предрасположенности. ...Ширшиха тоже знала и, возможно, учила его, но почему он ничего этого не помнит? Почему?                Вадим тонул. Сил не осталось даже на то, чтобы просто барахтаться, но он продолжал упорно бить руками по тёмной морской глади. Ноги с каждой секундой становились тяжелее, теряя чувствительность в холодной воде. Скоро и тело станет таким же, как и оледеневшие ступни и тогда прощай небо - здравствуйте раки! Берег, ему бы суметь догрести до берега, тёмная полоска которого не становилась ближе из-за течения, уносящего жертву в бескрайний океан. Вадима сковала холодом, одеревеневшие руки повисли безвольными плетями, вынырнувший из глубин водоворот ухватил его за голени и потянул вниз, тёмная вода сомкнулась над головой, грудь сдавило от нехватки воздуха. Морская бездна раскрыла пасть. Проводив взглядом последние пузырьки, выпущенные из сжатых давлением лёгких, он открыл в немом крике рот и проснулся...    Сердце с бешеными перебоями стучало о грудную клетку, казалось, что оно вот-вот проломит хлипкую преграду и выпрыгнет наружу. Мышцы между рёбрами болезненно стянуло. Как говорят в народе - ни вздохнуть, ни пёрнуть.    - Приснится же..., - прошептали посиневшие губы. Вадим, смахнув со лба обильную испарину, дёрнулся встать с кресла и тут же скривился от сонма мурашек, побежавших по затёкшим от долгого сидения в неудобной позе конечностям.    Старые ходики, дёрнув шишечками с облетевшей позолотой, отстучали четыре часа.    - Вот это я даванул...    Поджимая озябшие пальцы ног, кресельный засоня проковылял до окна и захлопнул форточку. Дрова в печи давным-давно прогорели. Судя по тому, что уголья и зола не давали искр, когда их пошевелили кочергой, а стылый уличный холод, пролезший через форточку и дымовую трубу с открытым на всю катушку дымоходом, вольготно обосновался в доме, случилось это часа три назад. Вадим выбрал совком золу, накидал на колосья огрызков бересты с тонкими расколотыми полешками и чиркнул спичкой. Вскоре горячее пламя жадно чавкало, поедая свежую порцию дров и плотоядно поглядывало на ведёрко уголька. Холод недовольно сдавал захваченные позиции, оседая каплями слёз на запотевших окнах.    - Надо переделать бак на печное отопление, - сказал Вадим сам себе, смотря на радиаторы.    Два года назад они с дедом установили в доме алюминиевые радиаторы и небольшой расширительный бачок, который смонтировали на кухне. Нагревалась вода парой электрических тэнов, врезанных в самодельный бак бойлера. Для того, чтобы обеспечить нормальную циркуляцию, в трубу, идущую от бойлера, был врезан маленький циркулярный насос. Первый месяц деревенские самоделкины нарадоваться не могли на сотворённое чудо инженерной мысли, но получив счет за электроэнергию - призадумались. В пересчёте на рубли "новодел" за один месяц "скушал" две с половиной тысячи целковых. Удовольствие выходило не из дешёвых.    - Поторопились мы, Вадимка, - помяв в руках бумажку от энергосбыта, задумчиво сказал дед. - Хорошо-то оно хорошо, дык оно всё равно, что печь червонцами топить, а ведь ещё морозов настоящих не было. Дорогое удовольствие-то выходит.    Покумекав, мастера приняли соломоново решение. В обиход была запущена следующая схема - тэны подключались к пускателю с цифровым таймером, который включал бойлер с часу ночи до шести утра. Не зря же в доме установлен двух тарифный счётчик, так пусть оправдывает себя. Днём топили печь. Вадим было заикнулся о способах обмануть злокозненный прибор учёта, но дед так глянул на него, что махинатор проглотил и слюну и заготовленную в пылу речь.    - Никогда Беловы не воровали! - рявкнул старик, как обрезал. На сих словах конфликт с нечистой совестью был исчерпан.    Пока дед с бабушкой были живы и получали, как говаривал дед - стипендию на пенсионный постой, он не особо задумывался об экономии. Денег Беловым хватало. Со смертью стариков, парень уже сам отвечал за холостяцкий бюджет и предпочитал экономить копейку, которая, как известно, бакшишем рубль огребает. Планы на университет никак не гармонировали с растратами на электроэнергию. С наступлением оттепелей электроотопление было выведено из работы. Тепловой режим в доме поддерживался исконным деревенским методом через дрова и уголь. Стоило хозяину заснуть в кресле и забыть о дровах, форточке и капризной весенней погоде, как та сама напомнила о себе двадцатиградусным морозцем и порывистым ветерком.    Поняв, что заснуть больше не получится, Вадим взялся за хозяйские хлопоты. Вечером заниматься ими было как-то недосуг. Голова была занята другими думами.    Запарив комбикорм и нарубив тыкву, он включил телевизор. Бумкающий на краю сознания "матюгальник" позволял несколько расслабиться и не чувствовать себя одиноким.    - Люк! - Вадим чуть не поперхнулся чаем. - Люк! Я твой отец! - вещал с голубого экрана мужик в чёрном плаще и маске.    Парень развернулся к телевизору.    - Брутальный мужик, реальный чувак, - буркнул он. - И чего на бедного наезжают? Мне бы ещё фонарик, как у него. Таким было бы прикольно дрова колоть.    Вадим улыбнулся, представив себя за колкой поленьев лазерным мечом. Вечерние метания и страхи в свете нового дня показались несущественными. Стоило ли себя так накручивать и из-за чего? До него жили с подобным даром и он проживёт. Сейчас новоприобретённая способность воспринималась по-иному. Он смотрел на экран и думал о том, что в жизни нет чёрного и белого. Цвета придумали люди, добро и зло так часто меняются местами и часто они сами не знают кто из них кто. Ещё бы, ведь историю пишет победитель.... Добро, по жизни, всегда побеждает зло, всегда! Ставит его на колени и зверски забивает ногами.    Новая грань дара, как новое испытание на прочность и способность остаться человеком. Дар - это как лишний пулемёт в хозяйстве или бронепоезд на запасном пути. Кушать и денег не просит.... Вадим допил чай, посмотрел на дно кружки, грустно улыбнулся и подумал о том, что не мешало бы плотно налечь на тренинг самоконтроля. Резюмируя недавние размышления, он пришёл к выводу - тренировать следует обе стороны дара или даров, однобокое развитие ни к чему хорошему не приведёт и никогда не приводило. Контроль, контроль и ещё раз контроль! Бронепоезд бронепоездом, но если у него сорвёт тормоза? Значить, надо сделать так, чтобы их не сорвало, а поможет ему.... Великая сила - интернет, сколько знаний скрывают твои бездонные виртуальные пространства, поделишься ли ты ими?    - Гугл в помощь, - сказал Вадим, ставя грязную посуду в посудомойную раковину.    Преодолев стены курятников и прозрачные преграды оконных стёкол, до молодого знахаря донёсся крик петухов. Здравствуй, день грядущий.          До обеда небо хмурилось мутной дымкой и рваными облаками. Ветер стаскивал серых странниц в одну кучу, набивая себе перину. Как-то незаметно хмарь заполнила все уголки небосвода. От горизонта до горизонта теснились тяжёлые, наполненные снегом "подушки". Чуть погоняв их, ветер плюхнулся на приготовленное ложе, выбив из перины белый пух. Белая стена снегопада накрыла Таёжный и окружающие посёлок сопки.    Вадим лениво помахивал лопатой, расчищая дорожки к бане и могилкам деда и бабушки. Снегопад не прекращался. За какой-то час снегу навалило по колено. Если не поработать сейчас, то к вечеру до бани и с бульдозером будет не пробиться. Хвостатый сторож, спущенный с цепи, гавкая на всё подряд, словно молодой щенок, носился вокруг. Он то целиком зарывался в мягкие свежие сугробы. То хватал пастью белую снежную массу, облизываясь, будто это не снег, а кусок парного мяса. То прыгал на лопату, играючи кусая черенок. Хозяин четвероногого друга временами поддевал пса, вываливая на него с лопаты плотные комья снега. Хвостатый не на долго отбегал в сторону, делая вид, что обиделся, но через пару мгновений лающее торнадо вновь нарезало круги вокруг парня. Пройдя дорожки по второму кругу, Вадим бросил бесполезное занятие. Снег, словно песок, гонимый пустынным суховеем, на глазах переметал расчищенную тропу.    Посёлок словно вымер. Непроглядное снежное покрывало всех по домам разогнало, даже собаки предпочитали не высовываться из будок, чего уж говорить о людях. Неугомонные иркутяне и те не казали носу из отгроханной хоромины. Кроме Степана, но тот с некоторых пор обитался по другому адресу, охраняя покой невесты. На работу Загоруйко являлся выстиранным и выглаженным, лоснящимся от домашних разносолов и с мечтательной искрой в глазах. Все его разговоры вертелись вокруг Тонечки, а когда Антонина проговорилась, о своей непраздности, радости будущего папаши не было границ. Жених и невеста в тот же вечер заявились к Вадиму с возом горячительного и приглашением на свадьбу. Коньяк, вино и конфеты тот принял, а от приглашения ненавязчиво отказался, мотивируя отказ взмахом руки и указующим перстом, ткнувшим в стайки и дом. Как и на кого хозяйство бросить? Ведь знаменательное событие Степан и Тоня решили перенести в Иркутск. Бригада обсуждала новость бурно. Фомин не стал кочевряжиться, объявив следующий день выходным. Бригадир в уме подсчитал количество водки, сделав для себя неутешительный логичный вывод - болеть народ будет сурово и работники из них будут никакие. Но действительность оказалась не столь мрачна, как предрекали прогнозы многоопытного Геннадия Михайловича. Ребята праздновали весело, с песнями и шутками-прибаутками, Тоня, несомненно, была королевой вечера. Никто не напился, больше половины "снарядов" так и осталось нераспечатанными. Оставшуюся "беленькую" рачительный Фомин припрятал до лучших времён.    Вадим сидел дома и впервые за долгое время не знал, чем заняться. Телевизор смотреть не хотелось. С интернетом был облом. Связь через мегафон-модем присутствовала, но скорость была такая, что и Смерть повесится, пока дождётся загрузки чего-либо. Книги все перечитаны на несколько рядов, заниматься весь день аутотренингом? Увольте! Поэтому лай Снежка был встречен с некоторой радостью. Подкрадывающаяся хандра спряталась до следующего раза. Кто-то едет...    По дороге, натужно переваливаясь с боку на бок и через сугробы, загребая бампером снег, катило очередное внедорожное чудо японского автопрома. К бабке не ходи, водитель джипа правил своего "коня" к дому с известным адресом. Вадим вышел на порог. Внедорожник, нарезая колею, подкатил к его воротам. Машина была другая, нежели вчера, хоть и той же марки. Тонированные "Лендкрузеры" отличались номерами. Пробившийся через снежные завалы джип был из родного региона. Зачастили гости, зачастили. И снежная буря им не помеха, видимо серьёзно припекло. За лобовым стеклом угадывались силуэты двух человек. Судя по контурам - женские, что подтвердилось через пяток секунд. Открыв водительскую дверь, на снег спрыгнула стройная девушка в коротеньком пуховичке:    - Встречай гостей, Белов! - задорным голосом крикнула она.    - Валька? - Вадим узнал гостью. - Пчёлка! Ты ли это?    - Гляди-ка, узнал! Я, Белый! Я, ты ротик-то закрой, челюсть она не казённая или решил за бульдозера поработать? Почистишь дорогу до моих предков?    - Пожужжи мне.    - Ну-ну, напугал ежа голым задом.    - Тебя, Пчёлка, напугаешь. - Вадим открыл калитку и подошёл к Валентине.    - Привет, Беленький! - девушка, повиснув на его плечах, смачно чмокнула парня в губы. - Белый, тебя бриться не учили? Совсем одичал тут без присмотра. Чуть всё лицо не ободрал мне своей щетиной.    Вадим улыбнулся. Больше двух лет прошло, а Валентина всё такая же. Непоседливый, непосредственный, бесцеремонный и очаровательный вихрь на двух ножках. За два года девушка ещё больше похорошела и расцвела. Жизнь в городе пошла ей на пользу. Он сразу отметил профессиональный неброский макияж, призванный оттенять естественную красоту, а не заменять её и холёные ухоженные руки с аккуратными ноготками. Физическим трудом Валя себя явно не изнуряла.    - Привет, красавица! - Вадим, ничуть не стесняясь второй гостьи, хлопнул Валю по круглой попке, затянутой джинсами.    - Подлизываешься? - в ответ девушка шутливо ударила его по рукам.    - Констатирую.    - Беленький, ты такой же неотёсанный чурбан, каким был два года назад и что я в тебе нашла? Нет, чтобы завалить даму комплиментами, ты сразу руки распускаешь.    - Пчёлка, мне просто интересно, каким мёдом тебя кормили в городе, что у тебя распухли самые привлекательные места, ты извини, не смог удержаться.    - И где тот скромный мальчик, которого я помню? Признавайся, куда ты дел Беленького, который постоянно был красненький?    - Пропил. Чем у нас можно заниматься? - Вадим пожал плечами.    - Белов, тебя не учили, что обманывать нехорошо? Мне тут синичка на хвосте принесла, что ты на досуге колдуном заделался.    - Ага, есть такое. На метле летаю. Младенцев в котлах варю, порча, сглазы, привороты за пол цены. Тебе, как вип клиенту - бесплатно. Предки нашептали?    - Почему сразу нашептали. Маман каждый раз, как я домой звоню, про тебя новую байку рассказывает. Я девушка доверчивая, но даже я не знаю, чему можно верить, а чему нет.    - Не вытерпела и решила поинтересоваться у первоисточника?    - Типа того. Помощь твоя нужна, - Валентина моментально перешла на деловой тон.    - Помилуйте, хозяйка, чем деревенский холоп может помочь барыне из города? - продолжая дурачиться, ответил Вадим. Он давно оценил состояние ауры и цветовую палитру органов девушки, не найдя ничего страшного кроме пары мелочей.    - Если ты про джип, то он не мой.    - Как я понимаю, и помощь нужна не тебе, - Вадим сбросил маску недалёкого крестьянина.    - Умница, возьми с полки пирожок.    - Пчёлка, крылья поотрываю. Девушка, - парень повернулся к джипу, - Валентина случайно не ради вас распинается?    - Ради меня. Здравствуйте, меня зовут Ирина.    Пассажирка вышла из машины, ею оказалась стройная женщина с тонкой талией, высокой грудью и копной чёрных вьющихся волос, обрамляющих миловидное аристократичное лицо, форма которого напоминало сердечко. Высокие скулы задавали тон, прямой носик и пухлые губки смягчали линию подбородка, но царствовали над всем зеленющие глазищи. Проснувшийся в парне знахарь возраст Ирины оценил в двадцать восемь-тридцать лет.    - Прошу в дом. Не будем о делах на улице.    - Вы идите, - сказала Валя, - А я до своих прокачусь. Ирина Сергеевна, можно?    - Можно, - улыбнулась женщина, - я звякну, если что.    Женщина достала из салона объёмную спортивную сумку. Вадим, показав себя джентльменом, подхватил не такую уж тяжёлую ношу.    - Прошу, - отворил он калитку. - Снежок, место! Проходите, он не укусит.    - Спасибо.    - Йес! Папаня обалдеет. Скажу, что джип мой, - Валентина забралась в машину. - Не скучай, Беленький!    - И тебе не чахнуть. Не застрянь, Шумахер.    - Не застряну! - джип рванул с места, не замечая наметённых сугробов.          - Проходите, - Вадим взял гостью под локоток. - Не беспокойтесь, ничего с вашим джипом не случится.    - Я не беспокоюсь, - ответила Ирина. - Меня удивляет другое.    - Что же, позвольте полюбопытствовать?    - Где Валя научилась ТАК водить машину? Не откроете секрета, а то она сама молчит, как партизан на допросе.    Вадим усмехнулся и почесал маковку, решая, говорить или нет. Потом подумал, что будет забавным ознакомить гостью с некоторыми моментами биографии своей боевой подруги.    - Вы наверно заметили, Ирина Сергеевна...    - Просто Ирина, когда вы величаете меня по отчеству, я чувствую себя старухой.    - Хорошо, - Вадим на всякий пожарный придержал рукой Снежка, ткнувшегося носом в бёдро гостьи. - Пчёлка, простите, Валя натура увлекающаяся.    - Что-то есть такое.    - В десятом классе она проигралась в карты в пух и прах одному однокласснику. Играли на желание, а так как она сразу заявила, что никакого секса в картах не приемлет, то ей выставили неприемлемое условие, как думали некоторые. Валентина должна была спереть у отца машину и проехать на ней вокруг Лысой сопки, а водить она, как вы понимаете, не умела. Дорога тоже не ахти, это ещё ласково сказано.    - Жестокие у вашей молодёжи шутки.    - Никто не ожидал от Пчёлки геройских поступков, желание было из разряда невыполнимых и все понимали это, только Валька оказалась натурой не только увлекающейся, но и упёртой. Она пошла к дядьке - брату отца. Выложила ему, как на духу, своё горе. Пошмыгала носом, похлопала ресницами и уломала родственничка устроить ей бесплатные курсы экстремального вождения. Две недели, втайне от жены и брата, тот учил племянницу водить машину на старом танковом полигоне. Обучение закончилось экзаменом - Пчёлка угнала из гаража отцовский УАЗик и совершила, с точки зрения парней, невозможное. Если учесть, что она училась на "шишиге" и таком же "козлике", да на разбитой вусмерть трассе, то её заезд вокруг сопки не представлял особых трудностей. Парни были посрамлены, Валька получила от отца горячих по мягкому месту, но с тех пор она отвозила и привозила батю с рыбалки. Туда, как вы понимаете, чтобы узнать дорогу, обратно, потому что на рыбалку без водки не ездят. Как говорила сама Пчёлка - это её епитимья за то, что взяла без спросу отцовскую развалюху. Как я понимаю, всю дорогу рулила она? - Ирина кивнула. - Выходит, Пчёлка отучилась на права, молодец. Как видите, никаких хитростей и загадок, просто после наших буераков и "козликов", любой сможет управлять заграничным жеребцом.    - Весело тут у вас. Вы хорошо рассказываете, Вадим, я не ожидала от деревенского жителя..., м-м...    - Культуры речи?    - Да, словарный запас молодёжи сейчас засорен словами паразитами, мне буквально режут уши "типа" и "короче", вставляемые через слово. Выпускнице филологического факультета бывает несколько тяжело в современном мире.    - Великая вещь - воспитание! - Вадим поднял вверх указательный палец и заговорщицки подмигнул. - Его величие познаёшь во всей полноте, когда оно подкрепляется дедовским ремнём и отлучением от сладкого. Старики у меня были старой формации и прав ребёнка не изучали, больше руководствуясь испытанными, домостроевскими методами, - он демонстративно потёр зад и состроил страдальческую физиономию. Ирина звонко рассмеялась. - Что же мы стоим на пороге, прошу. Гардеробная слева. Предлагаю разогреться с дороги чайком со смородиновым и малиновым листом, потом перейдём к сути ваших проблем, - голосом профессора Преображенского добавил он, чем вызвал ещё одну открытую улыбку.          А проблемы у Ирины были, настоящие и серьёзные, в простонародье они назывались простым, коротким, но ёмким словом - рак. Болезнь выявили на ранней стадии, то есть она была вполне операбельна. Врачи советовали молодой женщине пройти курс химиотерапии. Одна из клиенток косметического салона госпожи Ланской, узнав от знакомых о горе хозяйки заведения, рекомендовала пару клиник в Израиле и Германии. В Герцлия Медикал Центр лечилась московская тётушка клиентки, а в Германии проходил курс реабилитационного лечения бизнес-партнёр мужа. Оба отзывались о клиниках и лечении положительно. Если Ирина не хочет уезжать из России, то можно поискать хороших врачей и у нас.    Не то, чтобы Ирина боялась заграницы - она боялась неизвестности и того, что дорогостоящее лечение окажется неэффективным. Её успокаивали и говорили, что болезнь выявлена на ранней стадии, соответственно шансы на успех самые что ни на есть реальные. Затягивать с решением не стоит, рак шуток и промедления не любит. Пока суд да дело, она продолжала работать, салоны красоты требовали постоянного догляда. Однажды она невольно подслушала разговор молодых сотрудниц одного из салонов, расположенных в центре города. В этом заведении у неё работали самые опытные девушки, обладавшие прекрасным вкусом и являвшиеся настоящими мастерицами своего дела. Ирина сама подбирала сотрудниц в ВИП-залы, подмечая перспективных девчат не только в своих заведениях, она ничуть не чуралась сманивать будущих работниц и работников у конкурентов. В зале было пустынно, накладки случаются у всех, выпало "окно" и у её подчинённых. Девушки пили кофе, обсуждая вчерашние "Битвы экстрасенсов". Одна из них, слушая подруг, постоянно усмехалась, словно знала нечто такое, о чём не говорят и не показывают по телевизору. На вопрос товарок, почему она постоянно морщится, Валентина Пчёлкина ответила в духе того, что есть у неё хорошо знакомый экстрасенс или колдун, тут уж кому как нравится и он подобной фигнёй не занимается. Узнав сколько деревенскому уникуму лет, девушки подняли Валентину на смех, в ответ та индифферентно пожала плечами, сказав, что ничего никому доказывать не собирается, а парень реально лечит людей. Одного товарища, к примеру, избавил от эпилепсии, попутно закодировав от пьянства и курения. Тут же всплыл сальный анекдот про кузнеца и его способ кодировки. Валя сдержанно посмеялась со всеми и отошла от подружек. Ирина неожиданно для себя заинтересовалась рассказом, после работы она пригласила Валентину к себе в кабинет и осторожно поинтересовалась у девушки, правду ли та говорила во время перерыва. Вызванная на откровенность сотрудница не стала отнекиваться от своих слов, повторно добавив, что не собирается никого ни в чём убеждать, а экстрасенса она знает, так как они одно время встречались. Валя не знает, каким любовником был Григорий Распутин, но все её ухажёры в подмётки не годятся Беленькому. В смысле Вадиму.... В смысле.... Слушая подчинённую, Ирина решила попробовать. Чем черти не шутят. А вдруг? Если рекламный колдун окажется шарлатаном или не сможет помочь, то всегда можно показаться западным специалистам. Время ещё есть. На поездку в Таёжный она сама себе выделила три дня. Сказано - сделано, на следующий день, прихватив Валентину, она поехала в посёлок колдуна.    Увидев молодого парня у ворот, она сначала пожалела о своём необдуманном решении, но встретившись с ним взглядом, женщина уверовала в правдивость слов Валентины. Было во взгляде Вадима что-то такое, не поддающееся описанию. Потустороннее.    - Это оно? - После чаепития спросил он, указав на живот Ирины. - Красное пятно на матке заставило вас бросить бизнес и приехать ко мне?    Женщина вздрогнула всем телом. Для того, чтобы окончательно увериться ей хватило всего двух фраз, сказанных хозяином, с лица которого сползла юношеская маска, обнажив побитого жизнью мужчину со стальным стержнем внутри. Что-что, а такие тонкости Ирина улавливала чётко. Ей всегда нравились сильные, волевые мужики.    - Да, - испугавшись, сдавлено пискнула она.    - Интересно, - Вадим вышел из-за стола, попросил её встать, а сам опустился на колени, бесцеремонно задрал блузу и приложил горячую ладонь к плоскому женскому животику. - Интересно, словно чага на берёзе, только сидит внутри и пожирает здоровые участки. У вас рак?    - Д-да, - язык отказывался повиноваться.    - Попробую вам помочь.    Странно, как всего одно слово может вселить надежду....             Вадим никогда не думал, что лечение будет настолько выматывать его и физически и психологически. Первый день он пытался подобрать ключики к опухоли, продолжавшей упорно игнорировать его усилия. Дело с мёртвой точки сдвинулось на второй день, когда он догадался привлечь к решению задачки вторую сторону дара. На лечение уходило от силы два часа в день, потом он просто падал от усталости, настраиваться на чужую энергетику оказалось нелёгким делом. Чтобы ненароком не убить Ирину, он действовал с максимальной осторожностью, умерщвляя клетки опухоли и отделяя их от здоровых зон. Дальше организм должен был сам вывести получившийся материал из себя. Долгая и нудная работа, вторая сторона дара оказалась хорошим орудием разрушения, строить с его помощью было неимоверно тяжело. Всего ему понадобилось пять дней.    Валентина ежедневно, по нескольку раз навещала берлогу младшего Белова и проведывала выздоравливающую хозяйку. На третий день Вадим проспал утреннюю дойку, так как Валя ночью проведала его. Следующим вечером они легли пораньше, хотя уснули ближе к утру. Корову он подоил вовремя, но до обеда отказался воспринимать действительность. И откуда ночью силы брались? Ирина изредка хихикала, бросая весёлые взгляды на квелого "доктора" и довольную Валентину, напоминавшую кошку, съевшую кринку сметаны.    Вечером пятого дня он сообщил, что сделал всё, что возможно. Смысла торчать женщинам в Таёжном, как бы ему не хотелось обратного, больше нет. Для подтверждения результатов необходимо обратиться в больницу и сдать полагающиеся анализы. Радости пациентки не было предела. Отъезд был намечен на полдень субботы.    Утром Вадим шлёпнул Пчёлку по аппетитной пяткой точке, отправив её в магазин за хлебом и печеньем. Недолго думая, та прыгнула в джип и упорхнула.    - Наши люди в булочную на такси не ездят, - высказалась Ирина.    Заслышав через открытую форточку звуки автомобильно движка, Вадим вышел на порог встретить возвращающуюся из шоп-тура девушку, но вместо "крузака" Ирины к воротам подкатили два джипа с амурскими номерами. Захлопали дверцы, из первой машины вышли четверо парней с цепкими взглядами киллеров или профессиональных телохранителей, что иногда одно и то же. Любой, глядя на них мог с полной уверенностью сказать, что остроглазая четвёрка принадлежит к серьёзной организации, хотя и не относящейся к государственным структурам. Хлопнув водительской дверцей второй иномарки, на свет Божий выбрался шрамоносец, которого Вадим отправил восвояси неделю назад...    - Принимай гостей, хозяин!    - От таких гостей мясо слезет с костей, - прошипел Вадим.    Востроглазая четвёрка лениво подпёрла задами джип, на котором прикатила в Таёжный, всем своим видом показывая, что их здесь нет, а то что отражается в глазном хрусталике, это плод воспалённого воображения. Один из стриженых парней как бы невзначай распахнул полу дорогого пиджака из английского сукна, на мгновение мелькнули ремни плечевой кобуры, солнечный зайчик отразился от блестящего металла вложенного в неё пистолета. Вроде нечаянный жест, но Вадим умел понимать намёки. Только что его ненавязчиво предупредили, что упакованная компания не любит и не понимает шуток, а в чести у братушек серьёзные разговоры. Белов перевёл взгляд на довольно ухмыляющегося шрамоносца. Незваный гость из соседнего региона, ощущая за спиной поддержку хватких парней, мог позволить себе ухмылку:    - Хозяин, не вежливо держать гостей на пороге.    - Не вежливо приезжать без приглашения, - парировал Вадим.    - Кто старое помянет, тому глаз вон, - беспечно отмахнулся амурчанин. - Может, пригласишь? Разговор есть. Не для лишних ушей, лучше перетереть в доме.    Вадим скептически оглядел залётного гостя, хмыкнул, и открыл калитку. Пока никаких претензий ему не предъявили, явных понтов никто не крутил, может и обойдётся, но лучше ухо держать востро.    - Проходи, коли так, - сказал он, придержав лающего Снежка за ошейник.    Ещё один чёрный камушек на оценочные весы гостя. Собаки чувствуют людей. Когда к молодому знахарю приехала Ирина, пёс лишь пару раз вяло махнул хвостом, обнюхал женщину, ткнулся носом в бедро, и отошёл. Через день хабаровчанка была признана хвостатым сторожем за свою, ей позволялось почесать его за ушами и погладить по голове. Сейчас же, не придержи его хозяин, кобель порвал бы чужака. Открывая дверь в сени, Вадим подумал, что сглупил, не стоило амурчанину, который так и не сделал ни одной попытки представиться, знать о гостье. Оставалось надеяться, что Ирина поймёт ситуацию правильно и отсидится в бывшей спальне стариков.    Слава Богу, Ирина не первый год занималась бизнесом, научившись разбираться в тонких нюансах. Разглядев в окно незваных гостей и топающего по дорожке за Вадимом мужчину, она быстро собрала со стола в гостиной косметику, подхватила со спинки стула халат и скрылась в выделенных ей апартаментах, на намечающихся переговорах она явно была лишней.    Войдя в дом, гость потянул носом, уловив запах дорогих женских духов, скорее всего произведённых в стране, накрытой тенью Эйфелевой башни. Рейтинг хозяина в его глазах моментально вырос на пару пунктов. Подруга, пользующаяся продукцией французских парфюмеров, наверняка знает себе цену и отличается от деревенских доярок, как сто баксов от родного деревянного тугрика. Да и колдун не производит впечатление аскета. Гость по себе помнил, в восемнадцать лет он не мог спокойно пройти мимо ни одной юбки, гормоны бурлила так, что их излишки из ушей пёрли, а тут колдун. Потерев шею в защитном жесте, амурчанин незаметно оскалился, парнишка любую пальцем поманит, придушит, такой уламывать не будет - шибанёт по мозгам и баба сама под него ляжет. Притягательный аромат духов говорил, что знахарь к тому же личность эстетствующая.    - Я вас слушаю, - Вадиму не нравилось выражение и тень порока промелькнувшее на лице выходца из криминальных структур, он решил как можно быстрее закруглить разговор. - Что такого вы хотели мне предложить, о чём нельзя говорить на улице. Присаживайтесь, в ногах правды нет.    - Это ты точно заметил, - сказал гость, отодвинув от стола стул с высокой спинкой и умасливая на нём зад, в его словах явственно сквозил второй смысл, попахивающий давнишними криминальными разборками. Поставив локти на стол, и сцепив пальцы в замок, он пристально посмотрел на Вадима. Парень усилием воли абстрагировался от буравящего взгляда, как бы показывая собеседнику, что игра в гляделки не самый лучший вариант ведения беседы, да и бесполезно пытаться проткнуть его взглядом, он сам может не хуже, если не лучше.    - Хорошо, малый, - сказал шрамоносец, которого покоробило, что ему без слов указали на его место. - Серьёзные люди хотели бы предложить тебе работу...    Речь шрамоносца сводилась к тому, что знахарю не стали предъявлять претензий за нападение на конкретного пацана, то бишь его, так как серьёзные люди, к вящей радости знахаря, оценили его умения и предлагают поднять с земли нехилое бабло. Вадиму предлагается высокооплачиваемая работа в солидной фирме, он будет числиться каким-нибудь аналитиком или писарем, но заниматься ему придётся по природному профилю. Фирма гарантирует благоустроенную жилплощадь в Благовещенске, железобетонную крышу, рекламу, прикрытие от закона и других криминальных структур, если таковые проявят к юному уникуму интерес. Дабы не растрачивать талант попусту, лечить он будет только тех, на кого ему укажут пальцем. Конечно, не без благотворительных акций, тут никуда не деться, хороший PR никому не помешает, тем паче компании, обласканной властными структурами. Это были пирожки с повидлом, теперь будут с ливером и печенью. Серьёзным людям импонируют его умения лекаря, но вторая сторона таланта понравилась больше. Работа по второму "профилю" будет оплачиваться по отдельной сетке.... Думайте молодой человек, ваше будущее зависит от того решения, которое вы примете сейчас. Неназываемые "благодетели" в лице шрамоносца были откровенны перед вами и выложили на стол все козыри. Лучше предложений просто не будет, те же люди приложат все усилия, чтобы талант молодого человека не достался конкурентам. Нет-нет, никто убивать его не будет, но ведь есть и другие способы добиться нужного результата, правда? На этих словах амурчанин улыбнулся. Его улыбка напоминала оскал большой белой акулы из кинофильма "Челюсти" - щёлк, и окровавленная жертва утянута на дно и растерзана морской хищницей. Перед вами, молодой человек, поставили колодец, из которого можно напиться, в него же можно плюнуть. Не ошибитесь.    Ничем не показав, что его как-то заинтересовали слова "вербовщика", что того непередаваемо нервировало, Вадим, опершись лопатками на спинку стула, задумался. Мда, весёлые и радужные перспективы..., куда ни кинь - всюду клин. То-то гость так доволен собой, видимо браток живёт по принципу: сделал гадость - сердцу радость. Хороший принцип, жизнеутверждающий.    Судя по настрою гостя, отказ того очень обидит. Серьёзные люди, делегировавшие его, не любят, когда им отказывают, но и соглашаться на "работу" нельзя. Принять предложение шрамоносца значило напялить на себя ярмо и ошейник. Пусть прутья клетки будут сделаны из золота, всё равно это клетка, а ограничивать рамки своей свободы Вадим не горел желанием. Пусть он на всю жизнь пропишется в деревне, но гробить дар и душу по указке крёстных отцов он не намерен. В то же время перед ним чётко описали перспективы и прямо намекнули, что правоохранительные органы куплены с потрохами, дёргаться не стоит, никто ему не поверит. Мало того - поверят как раз другим людям. С другой стороны, попади он в лапки официальных госструктур, вряд ли ему предложат занятие по другому "профилю". Все они одним миром мазаны.    Покумекав на разные лады, Белов младший решил отказаться от заманчивого предложения, но сделать это в мягкой форме, так, чтобы у "вербовщика" осталась иллюзия в будущем получить согласие строптивого рекрута. Пока "серьёзные люди" дозреют до нового захода, успеет немало воды утечь и любое их предложение потеряет актуальность.    - Предложение заманчивое, но пока вынужден отказаться от него. С моей стороны будет верхом неразумности дёргаться куда-то, не закончив стадию ученичества, - резюмировал Вадим, дополнительно подпустив туману со знахарской учёбой. Шрамоносец скривился. Пусть боссы поломают мозги над загадкой несуществующего наставника, для полноты картины стоит подкинуть тематику торга к полученным предложениям "работы":    - Мы могли бы вернуться к обсуждению, когда я завершу обучение, но сразу оговорюсь: я не согласен с тем, что мне будут тыкать пальцем, кого я должен лечить. Дар невозможно загнать в жёсткие рамки, так что это требование однозначно невыполнимо. По второму вопросу, по нему я буду говорить не с вами, а с тем, кто принимает решения.    - Ты, малой, хорошо подумал? Не спеши с ответом, - повторил присказку гость.    - Подумал я хорошо, - ответил Вадим, прислушиваясь к доносящемуся с улицы шуму.    - Руки убрал, быстро, кобель! - не узнать звонкий голос Валентины было невозможно, как и весёлый гогот четырёх лужёных глоток.    Что сказал девушке кто-то из стриженых затылков, как и отклик Пчёлки, Вадим не расслышал, но видимо бодигардам сильно не понравились слова стоязыкой и быстрой на ответ подруги знахаря, так как наступившую мимолётную тишину нарушил гневный выкрик:    - Ты чО сказала, сучка? Лярва ох....    Бросив на гостя злой взгляд, Вадим выскочил из-за стола и рванул на улицу. Забытый хозяином амурчанин вышел следом. Острая на язык и не признающая в родном посёлке авторитетов Пчёлка, по незнанию, а не по женской глупости могла наворотить делов, что, похоже и произошло.    Один из пришлых кабанов, схватив громадной лапищей девушку за подбородок, прижал её к джипу. Валя попробовала пнуть ухаря между ног, но тот подставил бедро и удар прошёл впустую. Перепуганная девушка судорожно засучила ногами, она совершенно не ожидала, что в родном посёлке, в котором её знает распоследняя блохастая псина, с ней может произойти нечто подобное и словесная перепалка, начавшаяся с болючего щипка за попку, закончится таким образом.    - Руки убрал, - прорычал Вадим, выбежав за ворота. Никому не позволено причинять боль его близким. От одного взгляда на перепуганную до смерти Пчёлку, он почувствовал, как в груди поднимается тёмная волна.    - Чо?    Кабан, держащий Валю, словно в замедленном кино, повернул голову и уставился на Вадима налитыми кровью глазами. В следующее мгновение парень выпустил рвущуюся из него тьму. Бодигард отпустил девушку, захрипел, выпучил глаза и рухнул на грязный снег, его товарищи, не будь дураками, потянулись за оружием. Зря они обозначили свои намерения. Стороннему наблюдателю могло показаться, что три далеко не мелких мужика одновременно получили мощные удары под дых, их лица изобразили крайнюю степень удивления, а губы сложились в буквы "О", из глаз телохранителей покатились слёзы.    - Белый, сзади! - крикнула Валя.    Занятый четвёркой, Вадим совершенно забыл об оставленном за спиной шрамоносце, за что тут же поплатился. Отреагировав на крик, он успел повернуться лицом к новому источнику опасности, чтобы нарваться на прямой удар в челюсть. Из глаз знахаря выстрелили снопы искр, только что птички вокруг головы не зачирикали. Второй удар выбил почву из-под ног и отправил его в нокаут. Видя, как уделывают его людей, гость из Благовещенска не остался в стороне.    Упав в грязь, Вадим некоторое время пребывал в прострации. Когда в голове немного прояснилось, а в глазах перестали летать мириады мушек, перед его лицом нарисовался ботинок с рифлёной подошвой. Руки выстрелили вперёд, перехватив ногу пинающего почти у самого носа. Крутнуть ступню не получилось, от сильного удара по почкам Вадим выпустил ногу шрамоносца, к которому на помощь подоспел очухавшийся "кабан", гонимый жаждой мщения за то унижение и животный страх, которые он испытал несколько мгновений назад. Второй удар ноги пришёлся в живот. Бандиты что-то кричали ему, но он их не слышал, гулкий шум в ушах надёжно блокировал внешние звуки. Белов, закрывая внутренние органы от повреждения, сложился в позу эмбриона, в его голове крутились различные проклятия на головы бодигардов и безымянного шрамоносца, но после трёх следующих пинков, ударов больше не последовало. Парень не видел, как через соседский забор посыпались иркутяне с ломиками и дрынами наперевес, в первых рядах подоспевшей подмоги бежал Степан Загоруйко. Бригадир атакующих держался немного позади, прижимая к плечу приклад триста восьмой "Сайги", а из ворот дома напротив вышла тётка Лариса с мужниной двустволкой в руках. Залётные ухари моментально попрыгали по машинам. Взревев двигателями, внедорожники сорвались с места и быстро скрылись за поворотом.    Подбежав к Вадиму, иркутяне подхватили его на руки и занесли в дом, где командование взяла на себя Ирина. Белова быстро раздели и, не слушая возражений, мокрыми полотенцами оттёрли от грязи. К наливающимся синякам приложили пакетики со льдом, который наковыряли в ручье.    - Беленький, ты как? - склонилась над ним Валентина.    - Жить буду, но не долго, - ответил Вадим, сглатывая солоноватую кровь из прикушенной правой щеки и прокушенного языка и чувствуя, как наливается бланш под левым глазом.    - Я так думаю, что предложения работодателя о высокой зарплате аннулированы, - глядя правым глазом на Ирину, слышавшую весь разговор, сказал он.    - Возможно, - дипломатично ответила женщина. - Я не поняла, что произошло на улице?    - Ребяткам не понравилось жужжание Пчёлки, я за неё заступился доступными мне методами, но не учёл того, что нельзя оставлять врага за спиной.    - Да, Вадим Михайлович, умеете вы находить приключения на задницу и другие части тела, причём на ровном месте, - скрипнув ножками стула по полу, сказал бригадир иркутян Фомин Геннадий Михайлович, заняв место на котором недавно восседал незваный гость из Амурской области. Услыхав тираду Фомина, Валя густо покраснела, ведь это из-за неё Беленькому досталось на орехи.    - Не я такой, жизнь такая.    - Жизнь, - проворчал Фомин. - Как бы они не вернулись закончить базар за жизнь. Худо тебе будет.    - Ничего, - отмахнулся Вадим, - отобьёмся с божьей помощью. Бог не выдаст, свинья не съест. В следующий раз умнее буду. И, да. Спасибо, выручили!    - Спасибо скажи тётке Ларисе, вот бой-баба, с ружьём на улицу выскочила.    - Скажу.    - Спасибо на хлеб не намажешь, что делать будешь, если они вернутся? - задал животрепещущий вопрос Фомин.    - Не если, а когда, - внёс ясность Вадим.    - Когда? - в глазах Вали мелькнул испуг, она до сих пор принималась трястись мелкой дрожью, переживая прошедшие события.    - Думаю, скоро. Базар у нас будет серьёзный, но на моих условиях.    - С чего ты так решил? - задала за всех вопрос Ирина.    - Когда меня попросили прилечь на землю и принялись оглаживать бока, я почему-то не мог ни о чём думать и только в голове крутился старый анекдот про дедка-экстрасенса, на которого наехали братки. Дедок обиделся и наградил их поносом. Те день терпели, два, на третий день стало им невмоготу и они взмолились, чтобы дед освободил их от напасти, любые деньги сулили. Посмотрел на них дед и говорит: мол, снимает он с них епитимью, езжайте домой - зассанцы. Не знаю чем, не знаю как, но я шарахнул по уродам проклятием, чтобы у них сфинктеры не держали. От всей души приложил, - под общий хохот закончил Вадим.    - Сурово! - отсмеявшись, сказал Фомин.- Да, Вадим Михайлович, страшно быть твоим врагом. Вечером лёг спать нормальным, а утром проснулся со вторым хе...., инструментом на лбу. Но знаешь, этих мужиков не жалко, они честно заработали. Мне кажется, что они вряд ли найдут бабку, которая освободила бы их от твоего подарочка, так что покупай освежитель воздуха и жди гостей.          Иланта. Великий Лес. Элиэль - дочь бывшего Владыки Ратэля....             Элиэль активировала сторожевую паутинку, осмотрелась вокруг, отмечая каждый валун, куст и широкий лист лопуха, задержала взгляд на колдующем у костерка Ируэле, шагнула в заросли широколистного трубника и скинула с себя мужского покроя одежду.    - Бр-р, - зябко поёжилась молодая эльфийка, сунув ножку в заводь.    Да, горные речки южных пределов Великого Леса это вам не горячие источники родного Медового урочища, в которых можно было нежиться часами, наслаждаясь массажем головы. Сильные пальцы Тивиэль одинаково хорошо разминали мышцы плеч и нежно касались затылка, лёгкими касаниями пробегались от висков до основания шеи. От умелых рук служанки всё тело покрывалось мурашками наслаждения, а не бледно-синими пупырышками, которые порождались ледяным дыханием прозрачной воды, стекающей с отрогов Северных Скалистых гор.    Элиэль вздохнула, зачерпнула из холщового мешочка добрую порцию мыльного порошка и решительно вошла в обжигающе холодную воду. Окунувшись с головой, она быстро намылилась. Пальцы девушки на мгновение остановились на голове, мимолётный миг грусти и сожаления об оставшихся в прошлом причёсках и длинных, до попы, шелковистых волосах и руки остервенело взлохматили коротко стриженую шевелюру. Прочь сожаления, прочь.... Потерять волосы не так страшно, как потерять голову. Придёт время и она отрастит косу. Только когда оно придёт?    От прозвучавшего громкого щелчка Элиэль дернулась и вторично нырнула с головой, в следующий миг гибкая девичья фигура, взметнув фонтан брызг, была на песчаном пятачке, в руках у девушки поблёскивали благородной сталью узкие ножи. Любой видящий маг смог бы разглядеть несколько боевых плетений, готовых сорваться в атаку. Даже купаясь, эльфийка не снимала с голеней специальных перевязей, в которых скрывалась пара узких ножей, любовно отточенных до бритвенной остроты и несколько защитных амулетов. В любом состоянии девушка держала наготове три-четыре плетения, для активации которых достаточно было вставить ключевую руну. Парадокс, эльфийка не стеснялась обнажаться, но без оружия чувствовала себя бесстыдно голой. Годы вынужденного бегства, последовавшие за смертью отца, научили её одному немаловажному правилу - всегда быть во всеоружии. За два года Элиэль научилась убивать и отучилась краснеть и закрывать руками свои прелести. Ируэль накрепко вбил в её прекрасную головку инстинкт воина, который первым делом хватается за клинок и активирует магический щит, а не стыдливо прячет груди. Наставник, ставший для девушки настоящим отцом, говорил, что врага иногда полезно ошеломить аппетитными полушариями с острыми бугорками сосков, после чего можно смело выкалывать похотливые зенки, ведь мужчины, будь они хоть орками, хоть людьми или эльфами, чаще всего не ожидают никаких действий от женщины застигнутой неглиже. Таким образом, преимущество оказывается не у сильного мужика, а казалось бы слабой дамы. Главное правильно им распорядиться и первой ткнуть ножом или заклинаем.    - Спокойно, Эль, - невозмутимо сказал Ируэль, флегматично рассматривая разбросанные по поляне дымящиеся ветки.    - Что произошло?    Резкое движение ножкой и подброшенная перевязь с узким клинком влетает в руку девушки. Движения настолько быстрые, что не подготовленный человек вряд ли разглядел бы момент, когда из руки, завладевшей облегчённым мечом, исчез нож.    - Земляной орех, Тарг его задери.    - Понятно, - ухмыльнулась эльфийка.    Наставник умудрился развести костёр над земляным орехом, скрытым тонким слоем почвы. Был бы тот зрелым, ничего бы не произошло. Сердцевина спелого ореха, спрятанная под толстой скорлупой, напоминает сливочное масло, от жара зрелый плод просто трескается, а вот зелёный, заполненный сладковатым, приятным на вкус молочком, превращается в маленький котёл, закрытый плотной крышкой. Иногда котёл даёт трещину и лопается, иногда взрывается. В этот раз произошло второе.    - Ты или домывайся, или облачайся. Или ждёшь, когда комары ягодицы облюбуют? - язвительно сказал Ируэль.    На высказывание наставника девушка презрительно фыркнула, пара мгновений и только колышущиеся толстые листья трубника, напоминали о том, что кроме хмурого эльфа на поляне был ещё кто-то.    Ируэль тщательно просканировал грунт под ногами, проверяя его на сокрытые сюрпризы, не хотелось бы вторично выглядеть растяпой, то-то Эль посмеётся. Мол, сколько выговаривал, а сам хуже первогодка, топающего в лесу, как стадо барлов во время гона. Надо же так по-детски лопухнуться.... Эльф недовольно качнул головой, потёр уродливые шрамы на левой половине лица и, призвав заклинанием раскиданные по поляне головёшки, устроил новое кострище между выступающих корней старого дуба, который занимал ближний к реке край поляны. На месте бывшего кострища уже вовсю пробивалась молодая зелёная травка, свежее пятно которой ярким бельмом выделялось на фоне чуть повядшей летней зелени. Пройдёт несколько часов, магия развеется и ни один следопыт не сможет отличить молодую былинку от старой. От места, где когда-то полыхал костерок не останется и следа.    Пока Элиэль мылась, Ируэль освежевал подстреленного ученицей час назад жирного зайца, натёр тушку смесью специй, чуть подсолил и насадил на ветку. Через минуту у костра в землю были вбиты две рогулины и ужин занял положенное ему место над раскалёнными углями . Вскоре над поляной поплыл вышибающий слюнки аромат зайчатины. Казалось, что эльф целиком и полностью погрузился приготовление пищи, подкидывает в костёр ветки, выгребая палкой из него горячие угли и подкладывает их под пекущееся мясо, но открывшаяся постороннему взгляду картина не соответствовала бы истине. Кашевар внимательно следил и за охранной паутиной и за юной эльфийкой, которая после купания состирнула одежду, переоделась в сухой запасной комплект и теперь, устанавливая сторожевые маячки и настраивая для незваных гостей, буде такие, нехорошие ловушки, ходила широкими кругами вокруг лагеря.    - Какой аромат! - раздалось в какой-то момент за спиной, острый кинжал кольнул эльфа между лопаток. - Умираю с голоду.    Ируэлю стоило больших усилий сохранить маску невозмутимости. Оставив вместо себя фантома и незаметно накрывшись пологами, воспитанница застала его врасплох. Что ж, ему стоит похвалить их обоих: Элиэль оказалась прекрасной ученицей, а он отличным наставником. Девушка с блеском усваивала преподаваемую науку, если так пойдёт и дальше, то скоро ему нечего будет передавать воспитаннице. Дальнейшим наставником девушки станет опыт и набитые от собственных ошибок шишки.    - Очень хорошо, поздравляю!    - Спасибо, наставник, - улыбнулась Элиэль, радостная от того, что ей наконец-то удалось перехитрить учителя.    - В следующий раз добавь в мыльный порошок больше толчёного корня белолиста, тебе надо лучше скрадывать запах. У меня не волчий нос, но запах фиалок я почувствовал за три метра, - выкрутился Ируэль, плеснув добрую ложку дёгтя в бочку мёда.    Улыбка сошла с лица эльфийки как сходит прошлогодний снег на горных склонах. Жестоко? Да, но только так можно заставить ученицу держать себя в постоянном тонусе и непрерывно совершенствоваться.    - Наставник, я когда-нибудь смогу вас превзойти?    - Сможешь, - улыбнулся Ируэль, - первый шаг ты сделала. Должен сказать - очень хороший шаг. Действуй в том же духе, и ты превзойдёшь меня, - добавил он, помятуя о том, что ученик, в его случае - ученица, должна видеть планку, которую желает достичь. Нельзя, чтобы она разуверилась в собственных силах. В наставничестве, для достижения результата похвальбы и порицания должны уравновешивать друг друга.    - Садись кушать, - сказал эльф, ткнув острой палочкой в пропечённый бок зайца.    - Божественно! - обгрызая с задней лапы румяную корочку, Элиэль довольно щурила глаза. - Почему у меня не получается так вкусно?    - Благодарствую. Что я могу сказать - приготовление пищи это тот секрет, который нельзя передать, либо ты умеешь готовить, либо нет. Этому нет рационального объяснения. Тут нужна душа.    - И заяц.    - И заяц, да только зайчик, приготовленный без души по вкусу будет не слаще конского яблока. Любое дело спорится, когда к нему с душой подойти. Доедай и ложись спать, нам надо выйти до восхода.             - Почему они его убили? Наставник, почему?    Ируэль, откинув плащ, приподнялся на локтях и посмотрел на дочь владыки Ратэля. Бывшего владыки.... Небольшие языки пламени, мелькавшие между расклинённых брёвнышек, давали немного света, но их было достаточно, чтобы разглядеть кроваво-красные отблески в глазах Элиэль и лихорадочный румянец на её щеках. Сколько раз она задавала ему этот вопрос? Сто? Двести? Ируэль перевернулся на спину, направив взор в звёздное небо, которое иногда перечёркивали красные искры, отрывающиеся от танцующих язычков пламени.    - Страх и власть. Их гнал страх потерять власть. Они не так испугались драконов, как боялись потерять власть. Твоего отца назначили виновным во всех поражениях, к тому же он неосторожно показал, что у него достаточно сил и влияния, чтобы избавиться от опеки совета Владык, вот этого ему не могли простить. Стая мелких шакалов может растерзать пещерного волка. Владыки набросились на Ратэля, как бешеная стая, им нужна была голова на кол, чтобы показать её драконам. Лианам-убийцам без разницы кого душить....    - Но почему, он ведь мог....    - Мог, но тогда бы на поверхность выплыли бумаги хельратов, которые перехватил Владыка Гитаэль. Не знаю, почему, но "изменённые", которые координировали разведку в Тантре, предали твоего отца. Бойня на школьном полигоне и компрометирующие бумаги, это звенья одной цепи.    - Они всё равно выплыли и мы два года бегаем от ищеек Владык.    - Выплыли, но мы получили фору и успели покинуть Лес. Отец спасал тебя.    - Если бы он не связался с этими тварями, то не пришлось бы никого спасать и, глядишь, сам бы жив остался!    - Если бы он не связался с хельратами, то у него бы не родилась неблагодарная дочь, которая корчит из себя обиженного ребёнка! Не смей тявкать на память предков!    - Как? - Элиэль вскочила со скатки. Прозвучавшее в её голосе удивление можно было резать ножом. - Почему мне раньше об этом не говорили?    - Твои отец и мать очень хотели детей, - глухо, под нос, произнёс Ируэль, поняв, что в запале проболтался, одновременно ощущая острое чувство вины и странного облегчения. Несколько десятилетий хранить в себе тайну оказалось очень тяжело. Эльф незаметно пожал плечами, а может он не сдержался от того, что давно хотел раскрыть секрет, а тут такой случай и возможность?    - Причём здесь хельраты?    - ...Слуги Смерти продали твоему отцу снадобья из крови и плоти дракона. Мириэль полгода пила настойки, только тогда она смогла понести....    - Близнецы Всемогущие, - поражённо выдохнула эльфийка. - Я..., я..., у меня....    - Да, в твоих венах есть частица драконьей крови. Ты пахнешь цветами... - фиалками.... Ни люди, ни эльфы не пахнут цветами. Теперь ты знаешь, откуда произрастают корни ненависти некоторых Владык.    - Я - дракон?    - Нет, конечно. Мы проверяли. Ты - эльф, чистокровный эльф, но с некоторыми специфическими изменениями. К примеру, магически и физически ты сильнее обычных эльфов.    - Почему ты раньше ничего мне не говорил? - похоже, что сегодняшней ночью это был самый популярный вопрос.    - Подумай и скажи, что-нибудь изменилось бы?    - Пожалуй, нет, - после недолгого раздумья ответила Элиэль.    - Ты сама ответила на свой вопрос. А теперь не соблаговолишь ли принять горизонтальное положение и не стоять надо мной мрачной тенью? Не забывая, нам завтра, точнее уже сегодня, рано вставать. Спи!    Элиэль плюхнулась на скатку и завернулась в плащ.    - Какие у вас, Наставник, планы на завтра?    - Близнецы Всемогущие! - взмолился Ируэль. - Пойдём в ближайшую деревню с портальной площадкой.    - Зачем?    - Спрячемся в Ортене.    - В Ортене?    - В Ортене! СПИ УЖЕ!             1. шишки на кедре было море - местн. диалект. Имеется ввиду богатый урожай, большое количество шишек на кедрах.       2. Колот - напоминает большую дубину, считается браконьерским приспособлением, так как при сильных ударах по стволу кедра повреждается кора дерева.       3. Правильно - Меделян - это довольно крупная молосоидная собака с силой и мощью бульдога, стойкостью, выдержкой и благородством мастифа, обладающая превосходной шерстью с подпухом, что защищает ее от длительных зимних морозов. Прекрасный семейный страж и компаньон, особенно для загородной жизни. Свое название он получил в честь древней, безвозвратно утерянной, истинно Русской породы - Меделянская собака, которая и стала прототипом Современного Меделяна.          - Не трясись.    - Вам легко говорить, Наставник. Вы не успели наследить в Ортене.    - С чего ты взяла? Наследить я успел. Да только за четыреста лет Хель прибрала в свои чертоги тех, кто мог бы меня узнать. Тебе тоже не стоит понапрасну беспокоиться.    - Вы думаете? - в голосе Элиэль язвительность перемешалась с ядом. - Я достаточно потопталась по великосветским салонам и успела посетить множество званых приёмов. Не думаю, что ортенская аристократия страдает плохой памятью на лица. Спрятаться за иллюзией не получится, гильдейские маги сразу зададутся ненужными вопросами.    Ируэль, слушая воспитанницу, согласно кивал головой, вставляя "агакающие" междометия, на последних словах он создал две ростовые иллюзии и развернул к ним эльфийку:    - Найди десять отличий.    Элиэль уже хотела сказать наставнику пару "ласковых" слов, но они застряли у неё в горле. Напротив неё стояли две призрачных девушки. И обе были ею, с той лишь разницей, что иллюзорных красавиц разделяла пропасть в два года. Призраки отличались как небо и земля. Если левую девушку можно было сравнить с прекрасной ланью, то к правой больше подходил эпитет настороженной хищницы. Глядя на первое изображение создавалось впечатление тепличного цветка и неземной хрупкости. Изнеженного создания, привыкшего к поклонению и мягкой перине дворцовых апартаментов. Второй призрак был наёмницей, сроднившейся с физическими нагрузками. Меч и кинжал в руках эльфийки, облачённой в кожаный костюм и нательную рубаху мужского покроя, смотрелись совершенно естественно. Короткая стрижка, мозоли на руках, за спиной плащ, которым воительница привыкла укрываться лёжа на земле. Изменились черты лица: милый взгляду овал сменил заострившийся подбородок. Если левая иллюзия взирала на мир широко открытыми глазами, то правая глядела на эльфов прищуриваясь, оценивая степень грозящей ей опасности. Лань и пантера. Нет, девушки не были похожи. Обе принадлежали к расе эльфов. Были высоки и прекрасны, насколько могут быть прекрасны эльфийские женщины, но на этом сходство заканчивалось.    - Прошу прощения, Учитель. Вы, как всегда правы. Вряд ли в Ортене кто-либо знаком с беглой наёмницей из Светлого Леса.    - Я уверен, аристократы и те, кто имел честь быть представленным эльфийской принцессе, по-прежнему пребывают в плену стереотипов и даже представить себе не могут, что изнеженная красавица уступила место лесной волчице, но! - Ируэль поднял вверх указательный палец. - Нам ни в коем случае нельзя расслабляться и терять бдительности.    Шагая по лесной тропе к большому торговому посёлку на границе Великого Леса и Тоира, эльфы ещё долго обсуждали легенду, уточняли различные мелочи и согласовывали нюансы. Общий план был хорош, но Тарг прячется в мелочах. На душе спокойней, когда ты догадываешься, где расположены острые углы и можешь их обойти.    Когда солнечный диск начал восхождение на вершины, вздымающихся на востоке гор, Ируэль знаком приказал воспитаннице остановиться и протянул ей длинный белый шнур.    - Почти пришли, - сказал эльф. - Наложи на меч узел "мира" и скрой ножи. Нам не нужны неприятности.    Элиэль молча оплела шнуром оголовье клинка и завязала узел, который не давал извлечь меч из ножен. Через несколько минут ходьбы до путников донёсся переливчатый звук рожка пастуха, собиравшего скотину на пастбище. Тропа ещё три раза вильнула и ковровой дорожкой застелилась между межами с рожью и пшеницей, упираясь в крепкий тын пограничного селения, за которым вырастали островерхие крыши домов и поблёскивали портальные стеллы.    - О чём задумалась? - неожиданно спросил Ируэль.    - Да думаю, много ли с нас маги сдерут за портал до Ортена.    - Сколько-то заплатить придётся, но не больше денег.                   - Собирайся! - наставник, забыв о манерах, ввалился в комнату Элиэль.    Девушка как раз перебирала обновлённый гардероб. За сутки пребывания во втором по значению городе королевства Тантра, она успела прошвырнуться на торг и пробежаться по лавкам и оружейным рядам, прибарахлившись несколькими рубахами, парой мягких сапогов и двумя десятками швырковых ножей, крепившихся на специальной перевязи, которая вешалась на грудь. Надежды увидеть и приобрести миуровские ганнеры не оправдались. В открытой продаже изделия хвостатых мастеров не наблюдались. Вполне возможно, оружие можно было купить за большие деньги на чёрном рынке. Большие деньги могут многое, они открывают ворота осаждённых городов, но выходов на подпольных торговцев эльфы не имели....    Собираться? Можно и собраться. Элиэль давно не задавала глупых вопросов, если наставник сказал собираться, значит так надо. Как всегда, позже он объяснит причины спешки, а пока лучше молчать в тряпочку и не препираться. Сказано - сделано. Побросав тряпки в походную суму и подхватив меч, она вышла в коридор, в конце которого её ждал воспитатель. Кинув корчмарю монету номиналом в десять серебряных звондов, Ируэль попросил придержать их номера до утра. Всяко бывает. Вдруг найм не сложится - не хотелось бы терять номера в таком приятном заведении. Хозяин заверил, что постояльцы могут не беспокоиться и пожелал им удачи.    Эльэль молча шагала за наставником. Улицы Подола были запружены людьми, возвращающимися домой с мануфактур. Звонкими стайками носились дети. Степенно прогуливались, ожидая мужей, мамаши с младенцами на руках. И никому не было дела до двух эльфов, целеустремлённо идущих по собственным нуждам. Девушка ещё вчера отметила, что в городе полно эльфов, орков и полукровок и никого это не удивляет. Представители разных рас мирно уживаются друг с другом и сквозь пальцы смотрят на смешанные пары. Горожане доброжелательно отнеслись к пришельцам с Нелиты и серым оркам, которые плечом к плечу с королевскими воинами, стражей и ополченцами стояли на стенах города, обороняя его от орды "зеленух" и армии Светлого Леса.    - Не отставай, - бросил Ируэль через плечо. Девушка прибавила шаг.    - Наставник, куда мы идём?    - Уже пришли.    Эльфийка остановилась чуть позади старшего товарища, подозрительно осматривая вывеску волонтёрской конторы.    - Вы уверены, что мы правильно пришли?    - Более чем! - ответил Ируэль, отворяя тяжёлую дубовую дверь заведения. - Мой источник сообщил, что агенты тайной канцелярии набирают магов для работы в другом мире. Годичный контракт, полный пансион и сохранение инкогнито. Год в другом мире, то, что нам нужно, а если за это ещё и заплатят....       Иланта. Южные скалистые горы - Земля. Россия. Элиэль....          Элиэль устало опустилась на кровать, приятно пахнувшую свежими простынями. Сил совершенно не осталось. Мутным взглядом оглядев комнату, эльфийка остановила взор на фене, который остался лежать на столе. Девушка коснулась пальцами влажных после душа волос.    "Высушу утром", - подумала она и подрубленным деревом рухнула на подушку. Уснула она быстрее, чем щека коснулась прохладной ткани наволочки.                   Три месяца прошло с того памятного дня, как два беглеца переступили порог волонтёрской конторы в Ортене. Надежда наставника, что им повезёт, и они собьют со следа ищеек владык Светлого Леса, оправдались на все сто процентов, и даже сверх того.    Ни наставник, ни она не предполагали, на что согласились, подписывая контракты наёмников, стандартные по виду и по содержанию.    Смутное беспокойство в правильности выбранного пути Элиэль ощутила, когда им предложили пройти в соседнее помещение для собеседования с агентом тайной канцелярии. В отличие от воспитанницы, Ируэль ожидал подобного оборота дел и ничуть не беспокоился. Легенда и прикрытие у них надёжные.... Работа в другом мире - это не простой контракт на сопровождение купеческого каравана и не исполнение обязанностей телохранителя какого-нибудь высокородного дворянина или чинуши. Здесь другая кухня и каша намного перчёней. Но и он не был готов к тому, что в конце короткого коридора окажется не дверь, а серебристое марево портала. Стараясь не подавать виду, он шагнул за аморфную плёнку.    Как? Ируэль не замечал никаких направляющих для создания и поддержания перехода. Поверхностное сканирование не выявило ни замаскированных стел, ни силовой арки. Магов за тонкими стенами тоже не наблюдалось. За счёт чего поддерживался переход? Эльф успел обернуться к Элиэль, жестом показав, чтобы девушка готовилась к серьёзному разговору. Он слишком долго работал с Владыкой и понимал, что просто так тантрийцы кому ни попадя секреты безрамочных порталов открывать не будут. Стало быть, на той стороне их ждёт не простое собеседование. Совсем не простое.... Как минимум с эльфов потребуют непреложной клятвы на крови и гарантий лояльности короне Тантры, или чего другого, но с теми же результатами. В любом случае секрет портала умрёт вместе с ними.    Тут как повезёт. Тайна может сберегаться несколько веков и тихо почить в кровати умершего от старости хранителя, а может отправиться в чертоги Хель, вырванная из тела вместе с душой от какого-нибудь особо пакостного боевого проклятия. Тут в памяти эльфов обжигающими воспоминаниями всплыли строчки контракта, напечатанные мелким шрифтом под основным текстом. В мелкобуквенной приписке оговаривались особые условия. Ируэль корил себя. Зря он не акцентировал на них внимания. Старый дурак! Видимо, жизнь мало била его по хребтине. "Наниматель имеет право требовать и принимать любые меры для сохранения конфиденциальности...". Ируэль нисколько не сомневался, что в свете открывшихся обстоятельств, меры могут носить летальный характер. Стоило ли бегать от Хель по лесам и степям, чтобы очутиться в её объятиях, переступив порог волонтёрской конторы?    По ту сторону новоиспечённых наёмников встретил усиленный тремя боевыми магами наряд стражи. Эльфов обыскали, отобрали всё, что хоть мало-мальски могло послужить для умерщвления двуногих разумных, и препроводили в комнату без окон. Ируэль подумал, не сглупили ли тантрийцы? Он бы приказал развести заключённых по разным камерам, но люди этого не сделали. С другой стороны, тантрийцам бояться нечего. Запертые эльфы и не думали дёргаться и возмущаться - мощные магические плетения, наложенные на стены их сумрачной тюрьмы, отбивали всякое желание возмущаться и магичить. Тарг его знает, что может послужить активирующим импульсом для боевых сюрпризов.    Через пять минут напряжённого ожидания, в комнату вошли два человека. Ируэль в глубине души грустно усмехнулся. С первого взгляда он опознал в вошедших дознавателей тайной канцелярии. Эльф поймал встревоженный взгляд воспитанницы и чуть пожал плечами. Пантомима не укрылась от внимания дознавателей, похожих, как близнецы-братья. Оба высокие, поджарые и опасные, как горные коты. У обоих скуластые обветренные лица и короткие ёжики стриженых светлых волос. Казалось, что цепкие взгляды агентов тайной канцелярии буравчиками вгрызаются в саму душу.    Элиэль прочитала молчаливое послание наставника. Ни один мускул не вздрогнул на её красивом лице, но внутри всё выморозилось стужей высокогорных перевалов. Наставник сообщил, что за них взялись монстры куда как страшнее сулов. Первой же фразой правый дознаватель подтвердил опасения наставника.    - Меня зовут агент Кимт, моего напарника - агент Прог. Чтобы избежать в будущем неприятностей, я советую вам назвать настоящие имена и происхождение. Если выяснится, что ваши имена, указанные в контрактах ненастоящие, то..., - дознаватель не договорил, предоставляя эльфам возможность додумать конец фразы самим, а тут уж у кого как фантазия развита. Картина после слова "то" рисовалась "весёлая". Никто не сможет тебя накрутить так, как ты сам себя "накрутишь".    Ни Элиэль, ни Ируэль не знали, что прячется за словом "агент" и что оно обозначает, уловив только его общий смысл. Может, какое звание или ранг, занимаемый в тайной службе? Люди всегда были хитры на выдумки. Хотя звучание короткого, рубленого слова, отдавало некоторой толикой чужеродности, словно оно пришло со стороны. Было заметно, что дознаватели пробуют и обкатывают его на языке, будто маленькие дети в ярморочный день, обсасывающие леденцы на палочке.    После окончания войны и последовавшего за этим вынужденного бегства из Светлого Леса, Ируэль несколько утратил возможности следить за изменениями в людских королевствах. Арии и пришедшие с драконами беженцы с Нелиты кардинально перемешали политическую кухню Алатара. За короткое время образовалось несколько мощных полюсов силы. Политические группировки оспаривали пальму первенства, но и они были не главной скрипкой на континенте. Над всеми противоборствующими лагерями простиралась арбитражная надстройка драконов. Крылатая императрица официально не вмешивалась в дела двуногих существ. На деле же ни одно телодвижение правителей не обходилось без пристального внимания драконов. У бывшего советника в руках осталось несколько ниточек, ведущих к законспирированной агентурной сети, созданной ещё Владыкой Рателэм, основательно, но не до конца прореженной тайной канцелярией Тантры. За два года Ируэль ни разу не вышел на прямою связь с нужными фигурами. Бывший советник предпочитал стороннее наблюдение и косвенные контакты через подставных лиц. Благодаря агентурным данным он и воспитанница, были в курсе основных событий. У эльфа было четыреста лет, дабы отточить аналитические способности и ещё два года на рисование портрета главных политических игроков. Кто-то, кто не представлял всей картины, мог подумать, что в стане драконов всем руководит и командует императрица. Это было не совсем так. Опытные пройдохи носом чувствовали наличие у драконов ещё одного игрока. Неизвестный искусно прятался в державной тени и ни разу не выступил против всесильной императрицы. Хотя подвизавшимся на поприще политических игр хватало намёков на то, что Ягирра периодически оглядывается на Великую Мать миур и на древнего лесного эльфа, который держал в кулаке все поселения Великого и Первого лесов. По некоторым косвенным признакам можно было сказать, что эти игроки не подчиняются коронованной драконе, но предпочитают действовать в русле её политики. Никто не мог понять причин, откуда берутся корни независимой политики пришлых эльфов, людей и кошколюдок. Ируэль и не пытался искать их. Ему, как и многим другим, совершенно не хватало информации. Однако даже тех крох, которые порой перепадали эльфу, было достаточно для соответствующих выводов, что у миур и эльфов есть высокий покровитель в окружении императрицы.    Агент Кимт несколько секунд полюбовался на невозмутимые лица длинноухих наёмников, кивнул напарнику, тот занял место за письменным столом, выложив на крышку оного пару крупных кристаллов.    - Не возражаете, - глумливо поинтересовался Кимт, устанавливая на столе небольшую стойку и вкладывая в держатель один из кристаллов, - если наша беседа будет вестись под протокол? Нет? Приступим.    Агент, с ноткой превосходства, улыбнулся одними уголками губ, между дознавателями и эльфами возник магический экран. Бережёного Нель бережёт.    Вопросы посыпались проливным дождём. Кимт кивал на ответы, уточнял, снова кивал, заходил с другой стороны. Было видно, что технология опроса давно отработана до мелочей, а вопросы подобраны опытными магами. Про себя Ируэль отметил, что раньше тайная канцелярия не отличалась подобной дотошностью. Серьёзные изменения, меньше чем за три года танрийские рыцари тайных дел далеко шагнули в части профессионализма. Это было страшно. Лес проигрывал гонку тайных дел.    - Что ж, вы были предельно откровенны, - через час мучений услышали эльфы, - Вы нам подходите по всем параметрам, просто удивительно. В завершение опроса, уточню в последний раз - вы назвали настоящие имена? Предупреждаю, обучение языкам и письменности чужого мира будут проводить маги-менталисты. Как вы понимаете, без глубокого зондажа и малого слияния разумов в этом случае не обойтись.    Элиэль напряглась, Ируэль побледнел. Дознаватель ударил ниже пояса. За себя эльф не беспокоился, но Элиэль была не так сильна в постановке ментальных щитов, правильнее сказать, совсем не сведуща. Тщательно разработанная легенда рассыпалась подобно песчаному домику    - Вижу, вам есть, что сказать, - магический экран засверкал ярче. Кимт перестал улыбаться: - Я вас слушаю.    - Что. Вы. Хотите. Услышать? - разделяя каждое слово, спросил Ируэль.    - Неужели, СОВЕТНИК, вам нечего сказать? - выложил на стол козыри агент Кимт. - Предлагаю играть в открытую.    Элиэль почувствовала, как горло перекрыл тугой комок, поднявшийся из глубин естества. Так просто, агент Кимт не собирался ходить вокруг да около, рубя клинком по живому. Создавалось ощущение, что спецслужбы Тантры только и делали, что ждали визита бывшего советника одного из самых одиозных Владык Светлого Леса и дочь бывшего повелителя. Девушка второй раз в жизни увидела падение маски бесстрастности с лица наставника. Первый раз был, когда они узнали о предательстве "изменённых" и аресте отца прямо на совете владык.    - Как? - выдавил из себя ошеломлённый эльф. Несколько секунд он о чём-то лихорадочно размышлял:    - Понимаю.... И давно Дихт работает на тайную канцелярию?    - Не стоило вам лично встречаться с приказчиком.    - Как долго? - повторил вопрос эльф убитым голосом.    - Он с самого начала был нашим человеком и работал на корону.    - Даже так.... Я аплодирую прозорливости герцога Рума, Дранг досыта кормил Лес дезинформацией.    - Советник Ируэль, вам не кажется, что вы несколько уклонись от темы?    Эльф ухмыльнулся и глянул на замершую в ступоре воспитанницу. Сейчас Элиэль больше всего напоминала напуганную пичугу, которую застал в дупле древесный кот. Тайная канцелярия переиграла его по всем статьям. В отличие от ищеек Леса, преследовавших бывшего советника и дочь Владыки с помощью артефактов, настроенных на кровь девчонки, "мальчики" Дранга, как истинные рыбаки, раскинули сети. Насторожили удочки с донками и терпеливо ждали поклёвки. Следует признать, что удача была на их стороне. Первая же осторожная поклёвка принесла им редкую и очень дорогую "рыбку". Кто же знал, что идея записаться в наёмники, казавшаяся такой привлекательной, окажется прямым путём в ловушку. Нет никакого сомнения, что наследнице Владыки Ратэля отныне уготована роль разменной монеты.    - Что с нами будет?    - Ничего.    - Ничего? Не смешите меня....    - Ничего, - повторил агент Кимт. - Вы же подписали контракт, согласно которого отправитесь в другой мир. Никто его не аннулирует, просто в договор будут внесены некоторые дополнительные параграфы и условия, - тантриец состроил виноватое выражение лица и снисходительно улыбнулся:    - Нам очень нужны ТАМ глаза и уши неподконтрольные драконам, понимаете? Я опять предельно откровенен перед вами, - эльф согласно кивнул на тираду.    Это ему знакомо. Игры внутри игр. Драконы успели многим наступить на ноги, засунув свой нос куда не следует, и затронув интересы серьёзных фигур, отодвинув тех на вторые роли. Кому понравится, что его задвигают за ширму? Следовало ожидать появления тайной оппозиции, которая запустит щупальца во все структуры. Агенты тайной канцелярии умело сеяли семена, как они думали, в подготовленную почву. Ненависть к драконам эльфы Светлого леса впитывают с молоком матери. Ируэль решил не разочаровывать вербовщиков. Пусть считают, что нашли их болевую точку. Зачем людям знать, что ни он, ни воспитанница не испытывают к крылатым ровным счётом ничего. Они давно избавились от чувства ненависти и нелюбви в отношении драконов. За что ненавидеть того, кто не дал к этому ни одного повода? Древняя вражда? Глупо, тем более рождение одной особы вплотную связано с крылатыми тварями. Тайная канцелярия в курсе того, что подручные Ратэля заказывали у хельратов определённые снадобья, но для каких целей, они не знают и не узнают никогда. Если и мстить, то совершенно другим разумным. У обоих имелся кровавый счёт к нескольким соплеменникам. Жизнь в изгнании многому научила эльфов, яркими примерами доказав, что отдельным людям и оркам можно показать спину и быть твёрдо уверенным в том, что в неё не вонзят кинжал и не дадут это сделать другим.    Между тем агент Кимт, устав разглядывать задумавшегося советника, добавил, как само собой разумеющееся:    - В другой мир отправятся агенты тайной канцелярии.    - Вы хотите заменить нас своими людьми? - спросила Элиэль, играя недалёкую особу и сделав вид, что не выдержала морального давления словесной баталии. Ируэль грозно шикнул на девушку, он то давно просчитал варианты окончания разговора и был недоволен недогадливостью девушки. Кимт и Прог синхронно повернули головы вправо, уперев взоры в эльфийку.    - Что вы, - разговорчивый резидент картинно взмахнул руками. - И в мыслях не было. Я предлагаю вам пополнить стройные ряды тайной канцелярии. С вашими данными и способностями вам открыты все дороги. Глядишь, к следующей встрече я окажусь вашим подчинённым.    - Как я понимаю, выбора у нас нет? - спросила девушка.    - Вы правильно понимаете.    - Вы потребуете магических обетов?    - Полноте, - ответил Кимт, - нам будет достаточно устной клятвы советника Ируэля. В силу некоторых обстоятельств нам невыгодно связывать вас магическими обетами, ограничимся стандартным контрактом....    С высоты прошедшего времени Элиэль знала, почему дознаватели не стали настаивать на магических ритуалах. Свежеиспечённые агенты отправлялись в мир без магии, где закреплённые клятвы без подпитки маной быстро рассыплются и потеряют силу, а найти способ надавить.... Ни к чему лишние хлопоты. Элиэль, глядя на учителя, энергично кивала, в глубине души повторяя про себя, что тантрийцы не на тех напали, не стоило давать наставнику свободы манёвра. Зря они дали рыбке слабину - один сильный рывок и леска будет порвана.    Через пару часов с формальностями было покончено. Эльфам провели подробный инструктаж и направили во внутренний дворик волонтёрской конторы, в котором возле невысоких портальных стел прохлаждалось ещё полтора десятка соблазнившихся работой в другом мире. Тихо переговариваясь между собой, наёмники рисовали радужные замки, не представляя, что их ожидает три месяца ада на земле.    Вскоре возле стел нарисовались маги, обслуживающие портал, и наймитов переправили в учебный лагерь. С высоты транспортной площадки, расположенной на плоском скальном уступе, Элиэль во все глаза рассматривала небольшой городок, раскинувшийся в живописной долине, окружённой острыми снежными шапками гор. Город не был похож ни на одно виденное ранее поселение Алатара. Дома в несколько этажей, крыши которых крыты широкими белесыми волнообразными листами. Ровные, залитые чем-то тёмно-серым дороги, вдоль которых высятся столбы с выступающими в сторону бобышками непонятного назначения. По дорогам движутся чудные колёсные экипажи. От городка веяло чужеродностью и солнцем другого мира.    - Грамотно придумали, - высказался Ируэль, остановившись позади воспитанницы.    - Что вы имеете в виду, наставник?    - Из нас будут делать чужаков, - эльф кивнул на город, - ты же не думала, что мы отправимся ТУДА без соответствующей подготовки? Не заметила никаких странностей? - тут же спросил Ируэль.    - Одну, - ответила девушка. Наставник поощрительно улыбнулся, подбадривая её, и чуть склонил голову к правому плечу, ожидая результатов наблюдения:    - Какую?    - Портальная площадка. Почему её вынесли за границу поселения? Логичней было разместить её в городе.    - И всё?    - Пока всё, спустимся в город, может, замечу что-нибудь ещё.    - Обрати внимание на пилоны поглотителей на окраинах поселения.    - Какие поглотители? - удивилась Элиэль.    - Обыкновенные. Смотри, - Ируэль ткнул пальцем в сторону решётчатых конструкций, прячущихся между деревьев, - какой вывод можно сделать?    - Какой? - оторопела она.    - Подумай!    Элиэль несколько секунд глядела на пригожий городок иного мира и решётчатые конструкции поглотителей на его окраинах, которые выглядели инородным включением на фоне картины чужой жизни. Смутная догадка забрезжила в её мозгу, вскоре она оформилась в чёткую версию:    - Город накрыт куполом, поглотители откачивают ману. Наставник....    - Да. Скорее всего в том мире нет магии. Ты это хотела сказать?    - Да. Но, наставник, ведь мы не люди. Не думаю, что долго протяну без магической подпитки.    - Сейчас речь не о том. Вернись к разговору с Кимтом, он упоминал о драконах. Подозреваю, что объект находится в их ведении, либо они его курируют. Если в контрактах нет ограничений найма эльфов, значит, этот вопрос ими как-то решён.    В тот день больше ничего существенного не произошло. Наёмников расселили в гостиницах, объяснив для чего нужны штуки из белого камня и как ими пользоваться. Конечно, чужой монастырь, но для чего городить седалищные конструкции? Сливные дыры и проще и удобней. С душевыми комнатами было понятней, хотя и в них нашлись заморочки. Бытовые вопросы отняли время до самого вечера. Зато на следующий день началась учёба. Наёмников погрузили в длинный экипаж, напоминающий дилижанс переросток со множеством мягких сидений и вывезли в небольшой посёлок за границами учебного центра. В посёлке наёмники попали в руки магов-разумников, в задачу которых входило обучение языку. Иномиряне называли его "русским". На изучение языка ушла седмица или неделя, если выражаться земным понятием. Дополнительно к русскому им дали знания английского, как объясняла инструктор Наталья - английский язык считается в их мире языком международного общения. Изучение языка отнимало не более двух часов в день, остальное время магов учили разработанной драконами методике определения магических способностей. Мир Земли лишён магии. Меж тем главной задачей магов-наёмников являлся поиск одарённых людей. Ради этого драконы пошли на раскрытие некоторых своих секретов. За три месяца ученики должны были научиться читать ауры, энергетические и пси поля в условиях, когда отсутствует мана, а самое главное - отличать магов от обычных людей. Занятия проходили в городе, в условиях, максимально приближенных к земным. Также время до обеда было посвящено специальным тренингам по экономному, точнее минимальному использованию маны из внутренних хранилищ. Для поддержания баланса и для предотвращения энергетического голода, каждому выдавался браслет, инкрустированный россыпью драгоценных камней. На чёрном рынке такое украшение стоило не меньше пятидесяти тысяч звондов. За меньшие деньги миуровские аккумуляторы маны никто не продавал. Браслет-то выдали, но пользоваться им крайне не рекомендовали.    После обеда шли занятия с инструкторами, прибывшими с земли. Литература, этикет, правила дорожного движения. Посещение ресторана и фаст-фуда, прорва ложек и вилок в первом заведении и отсутствие таковых во втором. Предупредительные официанты и что-то напоминающее полового из придорожной харчевни на тракте из Ортена в Киону. Телевидение и кинематограф, телефоны и банковские карточки. Банкоматы и терминалы оплаты. Тысячи нюансов! Музыка, обычаи, краткое описание основных народов планеты, моделирование ситуаций. Умение обороняться. Быт, гигиена, одежда. О-о-о! Женская одежда, это отдельная песня. В общих чертах, женская мода землян была срамной и... привлекательной. Особенно Элиэль понравилось нижнее бельё. Такого богатства выбора моделей и фасонов она не видела ни на одном рынке и подозревала, что многие купцы разорятся, стоит землянам открыть свои лавки в городах и весях Алатара. Ей всё было в диковинку. Мир Земли оказался намного сложней, чем ей казалось в начале. Его люди буквально жили в потоке информации. Инструкторы ради интереса смоделировали земные условия и заставили всех пройти через них. К вечеру абсолютно у всех наёмеиков раскалывались головы. В мире земли не встречалось эльфов, зато человеческих рас было три, не говоря уже про смесков различных мастей. Магию заменяла технология. Приземистые колёсные экипажи, называемые машинами или автомобилями, самолёты, электричество и многое другое. На изучение всего богатства достижений технологической цивилизации отводилось три месяца по времени Иланты, зато на Земле пролетело чуть больше тридцати суток.    Элиэль чувствовала себя задавленной потоком информации. Через неделю им запретили разговаривать на языках Иланты. В обиходе оставался русский. За каждое произнесённое слово на родном языке нарушители получали довольно неприятный электрический разряд с закреплённого на запястье правой руки браслета. Метод кнута и пряника быстро заставил следить за речью. Передовики получили кучу послаблений и возможность отовариться в магазинах с земными товарами. Как пояснили инструкторы, часть из того, что не может быть взята с собой в их мир, будет дожидаться хозяев в специальных ячейках долговременного хранения.    Долго ли, коротко ли, пролетели и отведённые на учёбу дни. Чтобы не смущать неокрепшие умы землян, всех длинноухих наёмников на четыре дня вывезли в Первый лес, где им пришлось познакомиться с дугариями и обзавестись присущими людям ушными раковинами, вместо острых листовидных ушек. После завершения контракта форму внешних органов слуха обещали вернуть обратно.                - ОГО!    - Фьюить!    - Крошка, посмотри на меня!    Не обращая внимания на восторженные возгласы, Элиэль поднималась по пандусу.    - Да-а, мужики, это же оружие массового поражения. Такая деваха без единого выстрела может захватить всю нашу базу. Я уже готов сдаться.    - Ага, пасть прикрой, Михалыч. Тоха, прибей товарищу пуговичку на затылке.    - Нафуя?    - Губу пристегнёшь...    С трудом сохраняя невозмутимое выражение лица, эльфийка с грацией истинной королевы проплыла мимо техников, обслуживающих портал. Другой мир, но мужчины везде одинаковы, будь то Иланта или Земля.    Элиэль долго выбирала, что надеть на себя в знаменательный день отправки в другой мир. Как сказала инструктор Наталья предыдущим вечером - карантин закончен. Наёмники достаточно хорошо перенесли комплекс иммуномодулирующих прививок. Сказывается, мол, не засранная экология, здоровый образ жизни, яички из-под курочки, и молочко из-под коровки, а не сухоразведённая бурда в тетрапаке. На последней фразе землянки Элиэль тогда индифферентно пожала плечами, лично ей понравилось молоко в коробках, вкусно и удобно. Никаких осложнений не обнаружено, стало быть, смысла держать нанятых магов в изоляторе, больше нет. На Земле их ждёт большой фронт работ. Раньше начнут, раньше закончат. Завтра будет осуществлена переброска и бывшим слушателям предлагается собрать манатки. Личные вещи, которые разрешается взять с собой полагается упаковать в сумки, остальное передать в камеры хранения.    Элиэль поступила, как советовали земляне, ограничившись несколькими сменами нижнего белья и брючными костюмами, брать с собой весь гардероб не имело никакого смысла. Насколько она поняла, им выдадут местные деньги, так называемые "подъёмные" и "командировочные", которых должно с лихвой хватить на поход по магазинам. Поэтому девушка остановила выбор на брючном костюме и белоснежной классической блузе. После освежающего утреннего душа на лице был наведён неброский макияж, оттеняющий её природную красоту. Высокая стройная шея подчёркивалась шейным платком, на ногах красовались закрытые туфли в тон к кремовому костюму на невысоком каблуке. Тонкую границу миров пересекла фотомодель, словно сошедшая с обложек одного из многочисленных журналов о моде. У эльфийки даже создалось превратное впечатление о земных женщинах. Ей начало казаться, что они помешаны на тряпках и диетах. Зачем, скажите, тратить драгоценную бумагу на рекламу всякой всячины, которая в жизни ни разу не пригодиться? Или забивать её описаниями косметики, или, простите Близнецы, товаром, о котором с подругами стыдно говорить. Срамота! Придётся привыкать, как им правильно сказали: не стоит лезть со своим уставом в чужой монастырь. Она и не лезла, а постаралась как можно плотнее слиться с новыми реалиями и, похоже, что это ей в достаточной степени удалось. Неудивительно, что мужчины по другую сторону барьера изобразили из себя вставших в стойку охотничьих собак, завидевших вожделенную дичь.    - Проходим, не задерживаемся, - эльфийка скользнула взглядом по подтянутым фигурам бойцов на посту контроля.    Похоже, этим коротко стриженым парням с каменными лицами с ног сшибающий шарм дочери мэллорновых кущ был равносилен гороху, бьющему об стену. Проведя вдоль её тела непонятными не то приборами, не то палками, о которых забыли поведать инструкторы, и, не обнаружив запрещённого к проносу, бравые постовые моментально потеряли к ней всякий интерес. Даже обидно.    - Проходите по коридору, вас встретят, - буркнул старший поста, поворачиваясь к Ируэлю. И всё, никаких таможенных хлопот и мыта.    Элиэль вошла в указанную постовым дверь, оказавшись в длинном коридоре со стеклянными стенами и потолком, за которыми открывался великолепный вид на теряющиеся в выси своды пещеры и громаду комплекса, освещаемую сотнями прожекторов. Где-то за куполами крайних зданий, стены пещеры освещались периодическими яркими вспышками, какие бывают во время грозы. "Сварка", вспомнила эльфийка термин, обозначающий процесс, при котором работники землян прикрепляли друг к другу металлические изделия.    Вскоре под сводами обзорной галереи дробился не только перестук каблучков красавицы-эльфийки. Все прибывшие, проходя мимо поста контроля, взяли за правило остановиться и поглазеть на жизнь подземного мира. Насмотревшись на красоты научного комплекса и благоговейно обсуждая мастерство умельцев землян, соорудивших настоящий подземный город без помощи магии, адепты этого искусства направляли стопы в сторону широкой двери в конце галереи. Все они прошли курсы обучения, видели многочисленные документальные фильмы о жизни и достижениях землян, но это было одно - аморфное знание. Действительность оказалась много ярче самых смелых ожиданий, многие задались вопросом: зачем хозяевам маги? Действительно, зачем? Аборигены великолепно справляются без магии, подземный город потрясал, куда там гномам. Может, миуры могут соревноваться с людьми, но кошколюдки не любят незваных гостей, так что сравнить магам было не с чем.    Потом был сбор в конференц-зале, знакомство магов с местными патронами и кураторами и разъяснение задач, лежащих перед наёмниками, хоть они и были в курсе предстоящей работы. Куратор подземного города, представившийся генерал-лейтенантом Саниным, оставил о себе неоднозначные впечатления. Элиэль, ориентируясь на наставника, сама для себя решила, что ей не хотелось бы стать врагом этого человека. Был в статном, седеющем генерале видимый невооружённым глазом стальной стержень, несгибаемая воля, а в глазах читался мощный ум. Зная местные порядки, можно было сказать, что куратор не просто так занимает своё кресло, совсем не просто так. В руках этого человека сконцентрированы все связи с другими мирами. Подобное многого стоит, а в политическом аспекте значит ещё больше. На бурчание какого-то несдержанного молодого мага, только-только закончившего Ортенскую школу магии и подавшегося в наёмники, прошептавшего, что им сто раз промыли мозги на Иланте по предстоящими обязанностями, Санин ввернул русскую поговорку про повторение - мать ученья. Он напомнил гостям из магического мира о стоящей перед ними задаче по поиску одарённых людей. Для чего прибывшие будут разделены на три десятка поисковых групп, к которым прикомандировываются оперативники, технические специалисты и бойцы из подразделений силовой поддержки, на плечи которых ложатся основные хлопоты по взаимодействию с местными и региональными властями и органами правопорядка. Полномочия командирам групп присваиваются самые широкие, вплоть до прямого выхода на руководителей ФСБ и самого премьер-министра. Но конечное действо равносильно последнему доводу королей и разрешено в самых крайних случаях. На время пребывания гостей на планете Земля и в России, в частности, все они считаются сотрудниками государственной спецслужбы, коротко называемой - ФСБ. Новоиспечённым сотрудникам выдадут удостоверения и присвоят звания старших лейтенантов. Гордитесь! Каждой сформированной группе отводится свой кусочек страны, который они должны перешерстить от копыт до загривка, найти всех блох и расчесать колтуны. В первую очередь проверке подлежат те, кто стараниями аналитиков и сотрудников госбезопасности попал в списки так называемых экстрасенсов, после чего начинается свободный поиск. Во втором пункте приоритетными направлениями считаются заведения с большим скоплением людей, как-то школы, конторы и офисы предприятий, высшие учебные заведения и места массового досуга, типа клубов или кинотеатров. Всем всё понятно? Если так, то есть просьба не злоупотреблять клубами и развлекательными заведениями. Вопросы? Нет вопросов? Замечательно! Если вопросы всё же возникнут, обращайтесь к командирам ваших оперативных групп. Три дня вам, господа старшие лейтенанты, на знакомство с закреплённым фронтом работ, сослуживцами, притирку к коллегам и временное обустройство. Выезд в Н-ск запланирован на завтра. Деньги, кредитные карты, паспорта и удостоверения получите утром. Сегодня у нас вторник, следовательно, не позднее субботы группы должны отбыть по месту несения службы.    "Притирка" и знакомство с командиром группы не заняли у эльфов много времени. Главной в команде оказалась невысокая стройная девушка. Сначала Элиэль не восприняла её всерьёз, но обратив внимание на то, с каким почтением к Марии Петровне Сергеевой относятся оперативники и бойцы силовой поддержки, решила не торопиться с выводами. И правильно сделала. Майор Сергеева оказалась личностью чрезвычайно эрудированной, умеющей принимать нестандартные решения, к тому же она была прекрасно подготовлена физически, что ценилось эльфами не меньше чем ум. Посмотрев на тренировку кареглазой шатенки и учебный бой майора с силовиками, Ируэль с воспитанницей решили не попадать под горячую руку командирши. Неизвестно, может ли она пользоваться луком и кинжалом, но руками и ногами работает так, что любо-дорого смотреть. Здоровенные парни отлетали от неё словно полешки от широкого колуна. Раньше эльф к забаве человеческих мужиков помахать кулаками относился скептически, с известной толикой пренебрежения. Земные реалии заставили его изменить своё мнение. Бой без оружия, оказывается, может быть настоящим искусством, а голая человеческая рука иногда бывает опаснее клинка бритвенной остроты. У людей есть чему поучиться. Особенно у тех, которые воюют тысячи лет подряд.    Притирочные дни пролетели быстрее стрелы со свистулькой. Для группы Сергеевой командование определило ответственный участок где-то на востоке страны. Элиэль, к своему стыду, не помнила где это. Так получилось, что она пропустила в учебном центре пару лекций по географии, а потом отставание догонять было поздно. На устроенном лектором зачёте, ей попались вопросы про Сибирь, озеро Байкал и страны центральной Европы.    - Куда нас? - спросила она наставника.    Ируэль велел воспитаннице следовать за собой. Через пару минут они были в классе, где одна из стен была украшена большой картой.    - Сюда, - палец эльфа ткнул в точку, расположенную в пяти тысячах километров от Н-ска. - Не конкретно сюда, но где-то рядом, тут двести лиг по тайге никого не удивляет.    - Большая страна, - сказала эльфийка, медленно перемещаясь по карте от тихоокеанского побережья к уральским горам.    - В три раза побольше Пата. Почти, как весь северный Алатар.    - Сколько же они воевали, чтобы захватить эти земли?    - Ты будешь удивлена, они не сражались за эти земли.    - Как?    - Вот так, миром взяли.    Миром, верилось с трудом. Миром можно взять, если за спиной крепкая армия. У русов, скорее всего за спиной были вооружённые полчища. Тяжело избавляться от вбитых в подкорку стереотипов.    - Наставник, а нас на восток порталом отправят?    - Нет, самолётом. Чем ты слушала? Завтра с Н-ска военным бортом вылетаем в Москву, - девушка улыбнулась. Ируэль, ка заправский военный, с лёгкостью воспринял и перешёл в общении на местный сленг. - Майор обещала экскурсию по столице.                   Глядя в иллюминатор, Элиэль, кажется, поняла, почему их отправили на задание воздушным транспортом. Для того, чтобы гости оценили размеры государства и прониклись масштабами. Кажется, хозяева своего добились. Слова о десяти миллионах жителей столицы потрясали. На весь Светлый Лес и половины такой цифры не наберётся. А когда самолёт взлетел и начал набирать высоту, эльфийка долго пялилась на огни вечерней Москвы, убегающие за горизонт. Мириады светлых точек теснились внизу, образовывая очертания домов и светлых рек и ручьев, где вместо быстрых струй были потоки автомашин. Десять миллионов, не город, а громадный муравейник, к тому же не самый крупный на планете. Ужас!    Опустив спинку кресла, она задремала.    - Эля!    - Что? - Элиэль моментально встрепенулась.    Привычка. За два года, проведённых в бегах, она научилась засыпать в самых неожиданных местах и просыпаться при первом постороннем шуме, выделяющимся из общего контекста или от звука собственного имени.    - Подлетаем.    - Уже?    - Уже, Эля. Ты как суслик продрыхла всю дорогу. Мы решили тебя не будить. - Отозвалась с заднего ряда Сергеева.    - Спасибо, - ответила эльфийка, прильнув носом к иллюминатору и морщась от солнечных зайчиков, отражающихся от протекающей внизу реки.    Под салоном неприятно заскрежетало, казалось, дёрнулся весь самолёт.    - Что случилось? - настороженная эльфийка осмотрелась вокруг. Пассажиры вели себя абсолютно спокойно. Значит, треск и лёгкий толчок, это обычное дело.    - Шасси выпустили, - пояснила Сергеева.    Через пару минут лайнер резво катился по взлётно-посадочной полосе аэродрома:    - Дамы и господа, мы приземлились в аэропорту города Хабаровск, температура за бортом двадцать пять градусов, солнечно. Капитан корабля и экипаж прощаются с вами....                Росиия. Благовещенск. Коттеджный посёлок с.Владимировка - Элиэль. Хабаровск - Вадим....          Время летело быстрее пули. Элиэль уже и не представляла себе другой жизни. Ей казалось, будто она с рождения мотается по городам и посёлкам чужого мира, как-то неуловимо ставшего почти родным. За два месяца оперативно-поисковая группа майора Сергеевой занесла в актив пятьдесят девять будущих студиозусов Ортенской школы. По крайней мере, эльфийка и её наставник на все сто процентов были уверены, что проверенные ими люди имеют все шансы стать сильными магами. Среди, не считая одного человека, шести десятков людей, одиннадцать были настоящими бриллиантами чистой воды. Наставник готов был биться об заклад, утверждая, что оная футбольная команда при достаточной огранке даст сто очков вперёд большинству гильдейских магистров. К тому же поисковики работали с кандидатами, возрастной диапазон которых очерчивался рамками от четырнадцати до сорока пяти лет. Сначала Элиэль не понимала, почему их наниматели ограничили поиск способных людей именно такими возрастным диапазоном, пока Сергеева не объяснила это факторами обучаемости, адаптивности к различным условиям и гибкости мышления. Силовик Юра, прошедший несколько местных локальных войн, пробурчал что-то о детстве в попе у тех, кто подпирал нижнюю границу и эволюционирующем старческом маразме у перешагнувших верхний предел. Старую собаку трудно обучить новым фокусам, но.... Всегда бывают исключения. Их команду тоже не миновала чаша сия. Двенадцатилетние близнецы Аксёновы из Бикина выпадали из любых рамок, обещая в будущем стать сильнейшими боевиками. Дети владели всеми стихиями и на интуитивном уровне, в скудном магическом фоне Земли, пользовались своим даром. С пяти лет они, с подачи отца, овладевали даром пирокинеза и телекинеза. Собственно говоря, неугомонный папаша уникумов тренировал талантливых отпрысков, пользуясь нагугленными в интернете различными методиками. Когда эльфы ознакомились с представленными распечатками, они задумались: кое-что могло рассмешить магов со стажем, но многое можно брать на вооружение и в магических школах. Земляне просто не понимают, какую кладовую знаний они создали с помощью своих умных машин и вычислительных центров. Среди вороха луковой шелухи зачастую находятся такие зёрна....    После того, как эльфы давали положительное заключение на того или иного кандидата в маги, за дело бралась Мария Сергеева. Элиэль было неинтересно, о чём говорила майор с адептами, но все беседы заканчивались подписанием каких-то бумаг. Как подозревала Элиэль, люди ставили подписи в контрактах наёмников. После чего они навсегда исчезали из привычной среды, перекочёвывая в сборный пункт в Хабаровске, а оттуда, порталом перебрасывались в Н-ск и далее, пройдя соответствующий инструктаж и накачку, отправлялись в Ортен.    Земляне чего-то ожидали. Наниматели не говорили, за каким чертом организован поиск одарённых соплеменников. Информацию пришлось добывать старым испытанным методом. Подслушав несколько раз разговоры майора и силовиков, проболтавшихся о двух годах в запасе, она пришла к выводам - либо на Земле появится магия, либо земляне нападут на магический мир, либо тот нападёт на них. Иного смысла таскаться по городам и весям в поисках будущих боевых магов она не видела. К тем же выводам, в конечном итоге, пришёл и наставник. Земляне готовились к войне. С кем? Вопрос. Не надо быть семи пядей во лбу, дабы смекнуть о засекреченности подготовки, скрываемой как от собственного населения, так и от иностранных спецслужб. Хотя майор пару раз намекала о неких шагах, предпринимаемых правительством по налаживанию контактов с властями иноземных государств. Для этого есть другие люди и не с её свиным рылом лезть в калашный ряд большой политики. Помойка там ещё та, своих затаптывают быстрее, чем чужих. На последнем высказывании Элиэль переглянулась с Ируэлем. Наставник многозначительно хмыкнул. Кому, как не ему, знать правдивость утверждения командира. За столько-то веков кипения в вонючем котле интриг?    Сегодня, по наводке коллег из УФСБ по Амурской области, они выкатились проверить один адресок и дочь некоего господина Серебрякова. Судя по справке, представленной в управлении, данный респектабельный господин некогда зарабатывал деньги на ниве криминалитета. Нынче он позиционирует себя законопослушным бизнесменом, меценатом, депутатом местного парламента, но связей с теневым миром не утерял, и терять не собирается. Тяжело честным бизнесом зарабатывать по триста процентов прибыли.    Касаемо молодой особы - младшей дочери господина Серебрякова от второго брака. Согласно упорно циркулирующим слухам в богемной среде Благовещенска, частично распространяемым папашей и оперативной информации от агентов в окружении бизнесмена - Арина Серебрякова обладала даром экстрасенса. Девушка может лечить наложением рук, подчиняет взглядом людей. Её гадания на картах Таро всегда сбываются. И прочая, и прочая. В общем, папа умело создаёт любимой дочурке таинственный ареол и держит с её помощью подчинённых в ежовых рукавицах. Ведь по просьбе родителя дивчина может и порчу наслать, и удачу отвернуть. Вроде двадцать первый век, но кто его знает? Может, она и впрямь ведьма? Лучше не испытывать на собственной шкуре. Бережёного, как известно, бог бережёт. Тем паче все ярые недоброжелатели Серебрякова нехорошо кончали. Тут невольно о мистике задумаешься.    - Подъезжаем. Нехилый домик. Чтоб я так жил, - сказал Юра, разглядывая трёхэтажную хоромину за высоким кованым забором. - Васёк, ты уверен, что нам сюда? - обратился он к водителю.    - Уверен, - ответил тот, аккуратно объезжая рытвину посреди дороги. Василия придали группе в Хабаровске. Кроме дополнительной силовой поддержки, он крутил баранку. Казалось, что невысокий рыжеватый мужчина, с тысячей веснушек на лице, знает в крае и за его пределами каждую просёлочную дорогу и все лесные тропы, по которым может проехать автомобиль. Как пошутил коллега Василия из управления в Хабаровске, тот без напряга обскачет любой навигатор и засунет любой навороченный джи-пи-эс в тёмное местечко, в котором никогда не светило солнце. - Мать их ити, павлинов в курятники набрать бабло есть, а на щебёнку ямы подсыпать копеек не хватает!    Элиэль опустила стекло, рассматривая конечную точку маршрута. Да, ребята правы, трёхэтажный дом из красного кирпича с красивой облицовкой фасада "под камень", пригоже и гармонично смотрелся на фоне аккуратно подстриженных газонов, с цветами посередине, двух маленьких прудиков с водопадами и жёлтых мостовых с голубыми ёлочками по бокам. Дом и двор составили бы честь многим виллам в Лайлате. У хозяина поместья есть вкус.    Джипы группы подрулили к воротам и остановились. Из небольшого сторожевого домика показался высоченный плечистый парень, как шутил Василий - дядя, достань воробушка. Он, коротко переговорив с выпрыгнувшим из машины Юрием и проверив у последнего удостоверение, сказал несколько фраз в рацию. Из сторожки вышел ещё один охранник рангом повыше первого и снова проверил удостоверение у Юрия, а также у присоединившейся к нему Марии. Взгляд второго был взглядом старого цепного пса, предпочитающего не брехать попусту, а сразу хватать нарушителя за глотку или филейную часть. Неприятный и опасный тип. Заглянув в машины, и, видимо, получив добро от хозяина, он дал команду на открытие ворот.    В кои-то веки охрана не приветствовала Элиэль привычным присвистом и восторженными возгласами. Подобная реакция на себя любимую давно перестала быть для неё чем-то особенным. Порой ей хотелось взять в руки острый нож и до крови поиграть с особо ретивыми самцами, не понимающими толстых намёков от Василия и Юрия, попеременно исполнявших роли кавалеров обольстительной блондинки. Парни доходчиво объясняли, что девушка "занята" и не стоит на чужой вершок разевать роток. Иногда эльфийку до зубовного скрежета раздражали похотливые огни в глазах некоторых людей, бывших абсолютными нулями по шкале эльфов, но представлявших заезжую красавицу во всех развратных позах, что большими буквами читалось на их лицах. Особенно этим грешили смуглые, черноволосые, как говорил Василий - "носороги". Они точно намёков не понимали.... В памяти эльфийки отложились эпизоды скоротечной драки возле ресторана "Боинг" в Комсомольске. После недели изматывающих поездок по посёлкам и деревням, расположенным окрест города юности и вдоль ветки железной дороги в сторону посёлка Джамку, Сергеева предложила посидеть в каком-нибудь из городских заведений культмассового общепита. Ребятам и девчатам не помешает немного развеяться. Местные сотрудники посоветовали несколько заведений, в том числе и "Боинг". Оперативная группа расположилась в зале с караоке. На последнем настояла Элиэль. Не то, чтобы настояла - предложила. Девушке неожиданно для себя самой понравилось петь незнакомые песни с текстами на экране. Когда инструкторы в учебном лагере знакомили наёмников с бытом и нравами Земли, она и подумать не могла, что её что-нибудь привлечёт. Однако, караоке стало одной из нескрываемых страстей. Голос у эльфийки был чистый и глубокий, прибавьте сюда идеальный слух и получите результат. Что-что, а пению и музицированию в Лесу начинают учить чуть ли не с младенчества. Петь девушка любила. Пусть каждую песню она исполняла несколько иначе, чем её привыкли слышать русские коллеги, но это лишь только придавало звучанию особенный неповторимый колорит. Поэтому к желанию прекрасной половины человечества сильный пол отнёсся с пониманием и со всем почтением. Ребята и сами были не прочь послушать сладкоголосую исполнительницу. Вечер протекал в весёлой, домашней обстановке, пока в зал не ввалилась развязная компания чернявых, горбоносых молодых людей бывших хорошо на веселе. От наблюдательной эльфийки не ускользнул тот факт, как моментально напряглись, внешне невозмутимые, бойцы силовой поддержки. А бывший до этого мечтательным взгляд Сергеевой стал колючим. Чернявые посетители ресторана, до этого проводившие время в главном зале, громко переговаривались на гортанном наречии, сорили деньгами. Заметив белокурую исполнительницу, чернявые нарушители спокойствия тут же сделали охотничью стойку. В ход пошли пошлые намёки и непристойные предложения. Василий и Юрий попытались тактично угомонить вошедших в раж посетителей. Те же, бросая злобные взгляды на заступников чувственной блондинки, через слово повторяя "пилять", "слишь, да" и обещая "пираблемы", вымелись из зала. Далеко компания весельчаков уходить не собиралась, ожидая обидчиков на улице, где, используя численное преимущество, попыталась наехать на слишком много возомнивших о себе. Сергеева, кивнув парням, набрала на мобильнике какой-то номер. Получив от командира карт-бланш, силовики в минуту уложили горе весельчаков мордами на асфальт. Двоим, схватившимся за ножи, демонстративно сломали руки. Ещё одному, выхватившему из-за пояса травматик, выбили рукоятью его же пистолета передние зубы, чувствительно добавив по печени и по почкам. Несостоявшийся стрелок выплюнул осколки зубов и, тонко подвывая, свалился на брусчатку. Приехавший наряд полиции, глянув на корочки экзекуторов, проглотил языки. Чернявые, поняв, что наехали не на тех и что по понятиям с ними никто говорить не будет, а грядёт разбор по самому жёсткому варианту, мигом притихли и перестали сыпать угрозами. Кто-то из полицейских успел шепнуть горбоносому заводиле, что тот имел неосторожность обидеть спецгруппу ФСБ из Москвы. А у тех такая крыша - не приведи Господь.... Горбоносых распихали по машинам, пообещав Сергеевой устроить задержанным "забег" на все пятнадцать суток, в противном случае майор гарантировала стражам порядка неприятности из разряда "мама не горюй".    Глядя на "церберов" у ворот, Элиэль вспомнила канувший в лету эпизод. Охрана поместья, вопреки ожиданиям, отнеслась к ней внешне равнодушно, ничем не показав, что их как-то задела красота девушки. Парни в пиджаках и белых рубашках, воротнички которых прижимались к бычьим шеям тугими узлами галстуков, скользнули по гостям взглядами сторожевых псов, вышколенных суровым кинологом и молча, пропуская гостей, разошлись в стороны.    Хозяин коттеджа - среднего роста, плотный, седовласый, но моложаво выглядящий мужчина, ожидал незваных посетителей в гостиной, выполненной в светлых пастельных тонах. Серебряков вальяжно расположился в кожаном кресле напротив широкого экрана плазменного телевизора.    - Располагайтесь, господа, - указав жестом на диванчик и два свободных кресла, сказал хозяин. - Чем могу служить?    - Здравствуйте, Георгий Константинович! - ответила Сергеева, после чего представилась и представила остальных.    - Хм, - хмыкнул Серебряков, - занятно. Мария Петровна, не просветите, чем моя скромная персона привлекла внимание столь серьёзной организации?    - Георгий Константинович, если начистоту, то ваша персона, пока вы не зарываетесь, нашу, как вы выразились - организацию, не интересует.    - Даже так, - хозяин сцепил пальцу рук в замок.    - Мы бы хотели, если вы не возражаете, встретиться с вашей дочерью.    - С Ариной? - мигом догадался Серебряков.    - Вы удивительно проницательны, - улыбнулась Сергеева.    - Что ж, разговор становится ещё интересней. А если я буду возражать?    - Ради бога, - ответила Мария, - мы не настаиваем и покинем ваш гостеприимный дом. Но, - улыбка майора перетекла в оскал голодной белой акулы, почуявшей кровь. Серебряков напрягся всем телом, словно олень, почувствовавший взгляд голодного хищника. - Пострадает ваша репутация. Вы ведь понимаете, невнимание моей организации может смениться на пристальный интерес к отдельным не совсем законным финансовым операциям вашей фирмы и некоторым способам ведения бизнеса. Не думаю, что вас привлекает игра в прятки в местах не столь отдалённых. Вы ведь понимаете, что упрятать можно любого. Никакая репутация не устоит против пары папок нехороших бумаг, приправленных пикантными подробностями и острым соусом. Но мы люди цивилизованные, зачем нам заморочки? Не находите, что без них будет лучше?    Элиэль осознавала грубость намёков командира, отрабатывавшей определённый сценарий беседы с оппонентом. Сергеева не собиралась играть в дипломата и фамильярничать с хозяином дома. Майор подробно изучила досье на "предпринимателя" и прекрасно знала, что тот собой представляет и какая начинка скрывается под внешним лоском. Видимо в досье было уделено достаточно места для подробного психологического портрета "бизнесмена", вариантов давления на оного и способов ведения переговоров. Люди, подобные Серебрякову, понимают только язык силы и как бы они ни старались скрывать внутреннюю волчью суть за внешним лоском, главным законом для них оставался закон стаи. Майор предпочла сразу расставить точки над i, показав, что клыки у неё больше, чем у хозяина поместья. И стая, пославшая клыкастую загонщицу, порвёт любого, вставшего на её пути. Хозяин поместья глупцом не был и недаром долгое время успешно лавировал среди "санитаров леса" Приамурья. Стрелянный волк нутром чувствовал, когда накидываться, а когда стоит отступить перед более сильным и опытным соперником.    Серебряков несколько секунд боролся взглядом с бесцеремонной и напористой гостьей, после чего, признавая поражение, не выдержал и отвёл взор в сторону. Женщина в кресле напротив была из второй когорты и принадлежала не к волчьей стае, а, по всей видимости, к львиному прайду - безжалостная охотница, не привыкшая упускать добычу из цепких когтей. Битому жизнью и конкурентами мужику совсем не хотелось оказаться в лапах зверушек из госбезопасности. Уж больно нехорошо на здоровье отзываются игры этих созданий.    - Паша, пригласи Арину, - полуобернувшись к одному из охранников, приказал Серебряков.    - Не надо никого приглашать, - по деревянной ажурной резной лестнице, ведущей на второй этаж, спустилась виновница переполоха. - Здравствуйте!    Девушка с интересом разглядывала гостей. Впрочем, интерес был обоюдным. С первого взгляда эльфийке стало понятно, что слухи, распускаемые отцом Арины, далеко небезосновательны. Хрупкая кареглазая брюнетка, ростом чуть ниже метра семидесяти, к своим семнадцати годам обладала не только привлекательной фигурой и симпатичной мордашкой. В приложение к этим несомненным достоинствам, девушка была умна и образована - папа не жалел денег на репетиторов для родной кровинушки. В довершение ко всему в девице ощущался потенциал. До близнецов Аксёновых она не дотягивала, но была на полголовы выше основной массы. Из Арины мог получиться грозный маг-боевик.    - Эля? - спросила Сергеева, ожидая заключения компетентного сотрудника.    Элиэль кивнула, подтверждая положительный "диагноз".    - Поздравляю, - майор натянуто улыбнулась. - Георгий Константинович, уж не знаю, что вам досталось, то ли мешок с котом, то ли выпал счастливый, я не побоюсь этого слова - выигрышный лотерейный билет. Вы разрешите поговорить с Ариной наедине?    - Нет, только в моём присутствии.    - Хорошо, - уступила на этот раз Сергеева, стрельнув взглядом в сторону охранников. Дважды повторять не пришлось, когда требовалось Серебряков понимал намёки с полуслова. Один повелительный барский жест, и молчаливые парни закрыли дверь с другой стороны. - Арина, присядь, пожалуйста. Юра!    - Уже, - ответил Юрий, постучав ладошкой по небольшому кейсу в пластиковом корпусе, стенки которого скрывали хитрый прибор, заставлявший глохнуть звукозаписывающую аппаратуру. Своеобразная, порой необходимая, гарантия конфиденциальности.    - Георгий Константинович, Арина, позвольте предупредить вас об опрометчивости разглашения информации, обладателями которой вы станете, - отец и дочь синхронно, совсем не картинно, поёжились под пронизывающими взглядами сотрудников госбезопасности, вещавшими, что игры закончились, пришло время волчьих ягодок....                   Через полчаса, покидая ошеломлённых хозяев, Элиэль была остановлена наставником:    - Приглядись, - сказал Ируэль, указав на двух парней у ворот, - ты ничего не замечаешь? Внимательно смотри.    - Странно, - ответила девушка, последовав совету старшего товарища. - Я бы сказала..., - Элиэль зачерпнула маны из витого браслета-артефакта на левой руке, и перешла на магическое зрение, - этих людей кто-то сначала проклял от души, а потом, не заботясь о сохранности аур, снял заклятие. Грубая работа, не похоже, чтобы их проклинала девчонка.    - Ты права. Не похоже. Остаточный след слишком явный и до сих пор не развеялся. В этом-то мире. Понимаешь, о чём я? Возвращаемся!    В три шага догнав Сергееву, Ируэль дотронулся до её локтя. Обратив на себя внимание, он коротко рассказал о наблюдениях и озвучил выводы. Майор согласилась с эльфами, что имеет смысл задать хозяину несколько дополнительных вопросов. Кивнув иномирным экспертам, чтобы те следовали за ней, Сергеева, вернулась в дом.    Серебряковы не успели покинуть гостиную и были удивлены скорому возвращению неприятных визитёров, хоть и вернулись те в усечённом составе. Видимо охрана прохлопала ушами и не доложила. Помимо отца и дочери там же обнаружился ещё один субъект, в котором любой наблюдатель мог заметить общие черты с хозяином дома. Молодой сродственник бизнесмена обладал спортивной фигурой с достаточным количеством мускулов на широкой кости и саженном плечевом поясе, общее впечатление несколько портил уродливый шрам на правой щеке парня. Но след былых баталий эльфов совсем не интересовал, обоих "экспертов" приковал к себе рубец от проклятия на ауре мужчины.    - Георгий Константинович, извиняюсь за вторжение, можно задать вам пару вопросов? - с места в карьер начала Сергеева.    - Можно, - ухмыльнулся Серебряков, - как будто вас остановит моё несогласие. Кстати, разрешите представить - Вадим Сергеевич Серебряков, мой племянник. Ему удалиться?    - Нет, - ответила за командира Элиэль, - Вадим Сергеевич нам как раз и нужен. - Эльфийка отпустила дар на волю, заставив глаза светиться призрачным светом.    - Ведьма! - одновременно шепнули мужчины. Арина загадочно улыбнулась, она уже предвкушала обучение в магической школе другого мира и мнила себя опытным магом. Амбициозная девушка, без комплексов.    - Да ну, и зачем я вам понадобился? - нарочито бравируя и пожирая эльфийку взглядом, спросил племянник. Непонятно было, чего в том взгляде было больше: настороженности, похоти-вожделения или страха.    - Проясните, пожалуйста, некоторые моменты, - Элиэль отгородилась от людей невидимой стеной отчуждения, ведьмины огни в глазах загорелись ярче. - Где и когда вы успели заработать проклятие, след которого читается в вашей ауре? Советую быть откровенным. Не хотелось бы насильно приглашать вас в управление и накачивать наркотиками, чтобы добраться до правды. Кто? Где? Когда? - сорвавшись на змеиное шипение, припугнула она, пользуясь опытом майора. Эльфийка не забыла похотливого взгляда. За отсутствием ножа можно резать словом, ещё неизвестно, что больнее. Кто сказал, если сработало один раз, то не сработает во второй? Сработало, не могло не сработать.    - В Таёжном, - вместо племянника ответил старший Серебряков.    - Продолжайте.    Потусторонняя лампочка, подсвечивающая глаза эльфийки, потухла, но легче от этого не стало - вместо света теперь была пустота, бездна, затягивающая в себя. Глядеть в бездну было ещё страшнее.    Серебряков старший судорожно сглотнул, втянул в себя воздух, его самообладание дало ощутимую трещину. Противиться белокурой бестии с ангельским личиком и повадками демона из самых глубин ада не было никаких сил и возможности. Проведя пересохшим языком по губам, он начал рассказ.    Различной мистической хренью он начал интересоваться несколько лет назад. На него, нежданно-негаданно, навалились сильные головные боли. Возрастное, наверное, магнитные бури и смена погоды. Все потуги врачей избавить денежного клиента от мучений ни к чему не приводили. Разочаровавшись в медицине, Серебряков обратился к народным средствам. Захватив с собой дочь, он поехал в Екатеринславку к бабке-ведунье. Замшелой бабуле потребовалось три дня, чтобы избавить клиента от стальных шаров, бьющих по костям черепа изнутри. За лечение, бригада, нанятая благодарным клиентом, поправила знахарке дом. Выпроваживая пациента, бабка в стиле гоголевского мельника прошамкала, зачем ему, болезному, ведьма, если у него своя за спиной подрастает. Что-то щёлкнуло в голове расчётливого бизнесмена. Счётная машинка и персональный компьютер за лобной костью выдали несколько вариантов привлечения дополнительных инвестиций в бизнес. Неплохо смотрелась возможность поддержать и повысить репутацию. До конца каникул Арина осталась у бабки, которая ухватилась за возможность поддержать материальное благополучие внуков, проживающих в Благовещенске. Осенью бабулю уговорили перебраться в город, где та продолжала обучать девочку и лечила клиентов, которых к ней приводили по рекомендации Георгия Константиновича. Родная кровинушка тоже радовала успехами, врачуя ссадины и порезы наложением рук и снимая боли наговорами. Жаль обучение не продлилось долго. В декабре знахарка попросила отвезти её в деревню, да так и осталась там. Два метра сырой землицы надёжно отделили почившую старушку от мира живых.    Бабка усопла, но Серебряков прочно ухватился за мысль поставить на поток услуги экстрасенсов. Мало ему было других дел. Купила баба порося..., но навязчивая идея уже была вброшена в массы. При умелом подходе и правильной обработке "целины", которой в Приамурье никто серьёзно не занимался, можно было стричь солидные купоны. Оставалось найти и поставить на службу настоящих экстрасенсов, а не брехунов в десятом поколении. К расстройству бизнесмена первые не желали находиться, а последние на хрен не были нужны. Те, кто попадал в поле зрения агентов дельца, не выдерживали возрастного ценза. Проще было сразу земснарядом набрать песка в русле Амура, чем везти за тридевять земель рассыпающегося от старости дедка или бабулю. Молодые кандидаты непостижимым образом избегали внимания людей Серебрякова. Он уже совсем было опустил руки, но тут до ушей воротилы дошёл рассказ одного бригадира грузчиков, что у них в посёлке живёт знахарка или знахарь. Бригадира никто ни разу не видел со стаканов в руке. На все вопросы тот отвечал, что от водки его закодировал колдун. Он же излечил его от эпилепсии. На момент, когда слух дошёл до ушей хозяина, залётный бригадир успел провороваться или его удачно подставили. В любом случае парнишка не стал дожидаться гнева с небес и удачно сделал ноги. На всякий пожарный случай слух решено было проверить. С ближайшей оказией в Таёжный отправился Вадим. С двоюродным братом напросилась Арина, к которой отец прикрепил персональную телохранительницу, она же тренер по фитнесу.    Колдун в Таёжном был. Ершистый парень, восемнадцати лет от роду. Но сильный, падла. На последней фразе Арина бросила на отца странный взгляд и тут же отвернулась в сторону. Интересные пироги. Девочка неравнодушна к коллеге по ремеслу? Визит к таёжнинскому знахарю окончился пшиком. Если не считать того, что племянника чуть не отправили на тот свет. По итогам неоднозначной поездки решено было собрать по парню информацию и окучить тему. Серебряков старший хмыкнул. Второй выезд в Таёжный не принёс ничего хорошего. Клиент отказался от, казалось бы, беспроигрышного предложения. Между знахарем и людьми несостоявшегося нанимателя возник конфликт. Пришлось им в спешке уехать из посёлка. За три сотни километров до Благовещенска горе дипломаты почувствовали неладное. А так как "неладное" застигло одновременно всех четверых, то версия о простом совпадении отпадала сама собой. Колдун знатно покуражился, "наградив" обидчиков на дорожку. Не просите рассказывать, какого рода была "награда". Проклятье знахаря пожирало обидчиков изнутри. Через пару недель пышущие здоровьем и габаритами качки превратились в мечту бледных как моль фотомоделей, страдающих анорексией. Требовалось срочно спасать положение, ибо медицина полностью расписалась в бессилии. Все знакомые бабки удручённо качали головами и разводили руками, бормоча, что им не под силу снять наложенную порчу. Любимый племянник и брат таял прямо на глазах.    В Таёжный отправилась третья экспедиция. На этот раз посольство возглавлял САМ. ...Знахарь простил дистрофиков и снял проклятие, взяв со всех клятву, что они забудут к нему дорогу. Иначе.... Высокий гость предпочёл согласиться со всеми условиями колдуна и не доводить угрозы парня до воплощения. Можно было, конечно, нанять киллера. Но не вариант, совсем не вариант.... Рассказчик посмотрел на эльфийку, налил себе минералки и добавил, что у тёзки его племянника были точно такие же глаза - бездна, только ещё глубже.... Дёрнул их нечистый сунуться в логово смертельно опасной твари. Приехавшие за помилованием всё время пребывания в забытом Богом посёлке ощущали призрачное давление на шеях. Аборигены, м-м, местные жители оказались солидарны с земляком. Стволы карабинов и двустволок в форточках и заборных щелях не внушают оптимизма. В обратный путь отправилось на машину меньше. Серебряков приказал оставить один джип с пакетом документов на технику у ворот дома мальчишки. Вместе с джипом он навсегда оставил мысль рубить бабки на экстрасенсах, будь они прокляты.    - Адрес! - Сергеева достала из бокового кармана сумочки коммуникатор. - Дорогу вы забыли, но имя и адрес, надеюсь, помните.    - Пишите. Да, Вадим, принеси из моего кабинета..., ты знаешь, какую папку.                   - Как легко дышится! - Элиэль открыла окно и втянула воздух полной грудью. - Здесь всё словно пропитано магией!    Маленькая кавалькада из двух внедорожников въехала на центральную улицу Таёжного. Разбрызгивая грязь (недавний дождь оставил после себя громадные лужи, настоящие мини-озёра, в которых плескались утки и гуси) машины свернули на боковой переулок.    - Может ты не так уж и не права, - промолвил Ируэль, разглядывая что-то впереди через ветровое стекло.    Элиэль совершенно не разобрала бормотания наставника, её внимание привлекла крона высокого дерева, высившегося над крышами крайних домов:    - Мэллорн! Близнецы Всемогущие, Мэллорн!    - Не может быть, - прошептал Ируэль. - Не может быть...    Машины проехали мимо двухэтажной хоромины из оцилиндрованного бревна, отгородившейся от мира сплошным двухметровым забором и остановились подле свежеокрашенных ворот предпоследнего дома, взиравшего на улицу чистыми окнами, обрамлёнными затейливыми резными наличниками. Вторая деревянная вязь вдоль крыши огибала отлив, по двум брёвнам замысловатыми волнами взбиралась к коньку в виде головы лошади. Видно, что деревянные узоры украсили дом недавно, так как разукрашенное дерево не успело потемнеть на солнце. Конёк украшал новую кровлю из металлочерепицы. Из-за забора выглядывали крыши дворовых построек и стаек. Подсыхающие коровьи лепёшки и продавленные, залитые водой следы копыт, свидетельствовали о том, что хозяин держит скотину. Элиэль чуть ли не по пояс высунулась из окна. Медовый запах затопил всю округу, пчелиный гул, казалось, перекрывает шум двигателей автомобилей. Удивительно, деревенское подворье буквально излучало жизненную энергию. Не только мэллорн дарил энергию - дом и постройки жили и дышали вместе с хозяевами, имели свою душу. Скрипнув колёсами по мелкой гальке, рассыпанной перед воротами, кортеж проехал тень ближайшей рябины и остановился. Звучно захлопали дверцы. Эльфийка первой покинула прохладный салон, окунувшись в облепляющую дневную духоту, и застыла, прикипев взглядом к кудрявой кроне древа жизни, нависавшей над соседними зданиями.    - Здравствуйте!    Через отворившуюся калитку навстречу гостям вышла высокая женщина с приятным округлым лицом, которое украшали васильковые глаза и добрая улыбка. Естественным жестом она вытерла мокрые, натруженные руки о застиранный передник, одетый поверх простенького, но элегантного цветастого платья.    - Вы, наверное, к Вадиму? - обратилась она к Сергеевой, безошибочно вычислив в прибывшей делегации главное действующее лицо.    - Мам! - в проёме калитке показалась плутоватая физиономия мальчика одиннадцати-двенадцати лет. - Можно на рыбалку?    - Я тебе, что сказала? - женщина гневно свела брови к переносице и обернулась к сыну, хотя Элиэль видела, что эта суровость - напускная.    - Ну, мам!    - Не мамкай, быстро в дом!    Пшеничноволосый, вихрасто-веснушатый рыбак мальком порскнул обратно, но далеко уходить не собирался. За калиткой послышались приглушенное сопение и возня. Через несколько секунд в проём было выпихнуто ещё одно действующее лицо, оказавшее девочкой, к тому же сестрой-близнецом шебутного огольца. От брата девочку отличали широко открытые, а не хитро прищуренные глаза, цвет которых мог соперничать с синью васильков и тугая коса вместо вихрастого чуба.    - Ну, Витька, козёл, я тебе..., - дальше она пробурчала что-то неразборчивое.    - Вика! - девочка потупилась и одёрнула сарафан. - Иди домой.    Разобравшись с детьми, женщина повернулась к Сергеевой и без перехода сказала:    - Вадима Михайловича нет.    Не одна Элиэль отметила уважительное именование молодого человека по имени-отчеству, члены группы тоже не пропустили мимо этот немаловажный нюанс. Парень пользовался в посёлке неподдельным уважением.    - Ого! Смотри! Не любят тут чужаков, - обратился Юрий к Василию, указав взглядом на дом через дорогу, где в светлом квадрате окна, периодически скрываясь за колыхающимися тюлевыми занавесками, выделялся женский силуэт, в руках которого явно была не швабра....    - Извините, э-э-э..., - замялась Сергеева.    - Наталья, - пришла ей на помощь женщина.    - Наталья, а как бы нам его найти?    - В Хабаровске ищите.    - В Хабаровске?    - Ага! Он на врача учиться поехал! - высунулся в проём рыбак, который игнорировал наказ матери, оставшись дежурить у калитки.    - Понятно. Скажите, а Вадим Михайлович, случайно не оставлял номера своего телефона?    - Нет, - судя по тону и быстроте ответа, Наталья врала. В глазах женщины можно было прочитать, что номер мобильника хозяина дома она не скажет даже под пыткой, как и то, каким образом она поселилась у знахаря.    - Извините, Наталья, вы не разрешите посмотреть на дерево? - обратилась Элиэль. Объяснять, о каком растении идёт речь, не имело смысла. Гостью мог заинтересовать только зеленокудрый великан, окружённый мириадами пчёл.    - Хорошо. Вика, проводи, - Наталья как-то странно ухмыльнулась.    Элиэль кивнула наставнику и эльфы пошли за девочкой, которая изо всех сил старалась выглядеть взрослой и самостоятельной. Правда быстрые заинтересованные взгляды на "настоящую модель", от вида которой даже её малолетний братец начал пускать слюнки, и малиновый румянец, полыхающий на щеках, сводили не нет попытки выглядеть соответствующе выбранному образу.    - Дальше я не пойду.    - Почему? - удивился Ируэль. Может, девочка испугалась пчёл, сновавших между деревом и двумя десятками ульев, установленных за ручьём? Вика, копируя мать, загадочно улыбнулась, указала гостям на дорожку из белого мелкого гравия, огибавшую красивую беседку восточного стиля, и отошла к грядке с поспевающей клубникой.    Эльфы обогнули беседку, от которой веяло спокойствием и духом созерцания, приостановились у ручья, звонкие струи которого омывали толстые серебристые корневища мэллорна. Элиэль, волнуясь, непроизвольно взяла наставника за руку. Близость родственной души дарила спокойствие, так необходимое сейчас девушке, окунувшейся в потоки маны, стекающей с ветвей древа. Оба путешественника, словно губки, жадно впитывали в себя живительную энергию, впервые за несколько месяцев не завися от драконьих браслетов и артефактов-накопителей.    Белая дорожка оканчивалась у невысокой кованной оградки с двумя маленькими надгробиями, между которыми были установлены столик и лавочка.    - Прах предков! - хрипло сказал наставник. - Пойдём!    Но дойти до надгробий, им было не суждено. За пять метров до захоронения воздух сделался вязким, за четыре - превратился в кисель, за три в стену, оттолкнувшую эльфов к начальному рубежу. Листья мэллорна, несмотря на полное отсутствие ветра, угрожающе зашелестели, словно предупреждали о нежелательности нарушения незримых границ. Место упокоения предков хозяина осталось недосягаемым. Эльфы вынужденно отошли на пару метров назад.    - Ну, как, получилось? - нарисовался за спиной вихрастый брат девочки, - Вадим предупреждал, чтобы никто не совался к могилам.    - Мальчик, тебя же Витей зовут? - спросил Ируэль.    - Меня не зовут, я сам прихожу, - огрызнулся пострелёнок, запихивая за щеку сочное красно-белое ягодное сердечко.    - Вика, извини, можно тебя спросить? - подключилась к наставнику Элиэль, выбрав себе другую цель. Девочка кивнула. - Вика, скажи пожалуйста, а давно здесь растёт это дерево?    - Я точно не знаю, мы с города переехали с месяц назад, но деда говорил, медовое дерево выросло в прошлом году. Это его улики. Дядя Вадим тоже отдал деду своих пчёл за половину мёда. Дед уже качал один раз, - вместе с зерном истины хозяйская дочка выдала гору ненужной информации.    - Сразу такое большое выросло? - уточнил Ируэль.    - Не-а, - включился в разговор Витёк.    - Нет?    - Ага.    - Что-то я запуталась. Если в прошлом году оно было маленькое, то, как оно могло в этом стать большим?    Мальчик пожал плечами:    - Дед говорил, что за два дня вымахало, а почему, я не знаю. Это к деду.    - А как с ним поговорить? - спросила эльфийка, поняв, что большего с мальчишки не выдоить. Слишком уж ненадёжный источник информации.    - Как с пасеки приедет.    - А когда он приедет?    - Не знаю, у бабули спросите.    Нечего сказать, информативно и содержательно. Эльфы переглянулись между собой. С подобным им сталкиваться не приходилось. Если не считать драконов, которые посадили мэллорновые леса, но знахарь-то не дракон! Все свидетельские показания и собранные материалы однозначно утверждают, что он - человек! Выходит, что не совсем. Даже эльфам было не под силу вырастить росток священного древа в могучего лесного великана за два дня. И это в мире, где есть магия, а не в скудной безжизненной пустыне. Могильные надгробия между корней только добавляли вопросов. Люди не хоронят своих усопших в собственных огородах, тем паче, под мэллорнами. Для захоронений у них организованы общественные кладбища. Тем более они не кремируют мертвецов таким экзотическим для России способом. Ясно одно, что дело тут нечисто. Срочно требовалось искать так не вовремя исчезнувшего знахаря. Или вовремя. Для кого как. Тут как посмотреть.    - Игорь, Эля, по машинам! - донёсся до "экскурсантов" приказ командира.    Эльфы поблагодарили детей и заспешили к "железным коням". У Элиэль почему-то из головы не шёл небольшой острый сук, выпиравший из необхватного ствола мэллорна на высоте примерно полутора метров от земли. Слишком уж был заметен диссонанс между серебристой корой и грязно-бурым сучком, словно его специально вымазали в крови....          - Меня не волнует как, мне важен результат. Возьмите под наблюдение все медицинские учебные учреждения. Да! ...Под личный контроль! Второе - вы должны проследить за всеми телефонными переговорами сотовых операторов Таёжного. Особое внимание уделите номерам, зарегистрированным на фамилии Пчелинцев, Бондарь и Чеканова, Белов. Да..., немедленно..., мне лично.... А мне насрать, высылайте нарочными голубями! Что вам ещё непонятно? ...Действуйте! Идиот! - Сергеева с силой захлопнула "раскладушку" мобильника и ударила Василия по плечу. - Поехали!    - Куда?    - Вася, не тупи. В Хабаровск!                   Над головой раздался приятный звон колокольчика. Доводчик мягко подтянул тяжёлую дверь, преграждая полуденной духоте путь в кондиционированное пространство элитного салона красоты.    - Здравствуйте! - навстречу Вадиму из-за стойки, напоминавшей стойку ресепшена престижной гостиницы, поднялась холёная рафинированная красавица с модной причёской и маникюром на ногтях.    - Здравствуйте, - ответил Вадим, оглядываясь вокруг и устало опираясь на трость.    Доставшийся ему от "благодарных пациентов" Лэндкрузер он оставил на платной стоянке, решив не рисковать здоровьем и джипом. Вадим сначала хотел отдать ненужную машину кому-нибудь из соседей или иркутянам. К сожалению, знакомые дружно отказались от дорогого подарка. Нет, его не грызла совесть за то, как он, нежданно-негаданно, стал счастливым автовладельцем. Парню было стыдно признаться в том, что он испытывает иррациональный страх перед четырёхколёсным другом. Выучился на права он, как и многие одноклассники, в одиннадцатом классе, получив заветные корочки вместе с аттестатом об окончании среднего образования. После злосчастной аварии, чуть не отправившей его на тот свет, парень с недоверием относился ко всем современным средствам передвижения.    Наличие личного автомобиля априори заставило хозяина задушить ростки страха перед железным конём, но не имея достаточного опыта вождения, он опасался попасть в аварию. Город, это вам не автотрасса. Стоит только хлопнуть ушами, как тебя "поцеловали" или ты выступаешь в роли героя-любовника. Доказывай потом, что тебя совсем не интересует бампер блондинки, точнее её джипа, подаренного "спонсором" или богатым родителем. Да мало ли что может приключиться на дороге?    Пожалел машину, зато себя не поберёг. Три часа шатания по незнакомому городу кого хочешь укатают. Невыносимо разболелась нога, досаждая хозяину крутящей, тянущей болью. Если бы не предусмотрительно захваченная с собой трость - подарок Фомина, он бы давно плюнул на затею сделать сюрприз Пчёлке. Вот ведь парадокс - других людей лечит, а исправить неправильно сросшийся перелом на собственной ноге не в состоянии.    - Что вы желаете? - скучающе спросила красавица.    - Какие услуги вы предлагаете? - Вадиму захотелось позлить красотку, смотревшую на него с тщательно скрываемым презрением. Посетитель явно не из того контингента, который пользуется услугами заведения, больно затрапезный у него вид. - Я бы хотел побриться, но не знаю, могу ли доверять квалификации мастеров вашего салона.    - В нашем салоне работают лучшие мастера в Хабаровске! - пафосно заявила девица.    - Тогда мне можно быть спокойным и не бояться, что при бритье глотка окажется располосованной от уха до уха? Знаете, не хотелось бы из салона красоты прямым рейсом отправиться в красивый морг.    - Как это? - изумилась девица, приподняв бровки.    - Веорика, - прочитал Вадим на бейджике необычное имя работницы индустрии красоты. Видимо тот, кто готовил бейджик, не дружил с русским языком, написав так, как слышал, - я предпочитаю опасную бритву. Понимаю - блажь. Но мне нравится ходить по краю. Адреналин так и плещет. Согласитесь, есть в бритье опасным лезвием что-то завораживающее. Одно неверное движение, - Вадим провёл ребром ладони по горлу, в его глазах зажглись бесовские огни. - И, адью! Уноси готовенького!    Теперь на него смотрели, как на двинутого на всю голову придурка. Если бы Веорика могла, она бы отгородилась от хромоного клиента кирпичной стеной. Не дай Бог кровью забрызгает. Ходят тут всякие. Расплодилось уродов.    - Извините, к сожалению, мы ничем не сможем вам помочь, - девица как за спасательный круг, ухватилась за планшетник, показав экран чересчур экзальтированному посетителю. - Мы работаем только по записи. На сегодня ни одного свободного "окна".    - Жаль, - с непритворным сожалением вздохнул Вадим.    - До свидания! - зло выдохнула девушка, поспешив выпроводить его восвояси. В этот кульминационный момент открылась дверь в дамский зал.    - Рика, как обычно, - сказала появившаяся на пороге женщина, пропустив впереди себя клиентку в дорогом прикиде. Куда там Вадиму с потёртыми джинсами.    - Здравствуйте, Ирина!    - Вадим?                   - Что? - зажатая в руке ложка так и осталась не донесённой до рта.    - Ничего, - просто ответила Ирина. - Кушай. А то остынет.    - Я не могу есть, когда ты на меня так смотришь.    - А как я на тебя смотрю? - не удержалась от вопроса женщина.    - С тоскою, сожалением и каплей надежды, - ответил Вадим, глянув в глаза хозяйки. Ирина смутилась. Она не думала, что парень с лёгкостью прочитает все её чувства.    Вадим пятый день гостил у бывшей пациентки. Сюрприза Пчёлке не получилось. За два дня до приезда земляка, Валентина со своим новым бой-френдом на три недели укатила в Таиланд. Новость, что девушка второй месяц встречается с богатеньким "Буратино" - одним из клиентов салона Ирины, не сильно задела парня. Он даже не помышлял о том, что подруга будет хранить ему верность. У Вали своя жизнь, у него своя. Дай Бог, чтобы у девушки всё сладилось с ухажёром, и её мечта перейти в разряд обеспеченных замужних дам исполнилась. Но всё равно парня покоробило то, что Пчёлка ничего не сказала ему о том, что её в городе не будет. Он звонил ей и заранее поведал о грядущем приезде в Хабаровск для поступления в медицинский университет. Создавалось стойкое впечатление, будто девушка боялась и нарочно избегала встречи. Словно опасаясь, что Вадим поймает бывшую подругу на чём-то непристойном. Раньше за Валей не замечалось такого безмозглого поведения. Или она переживала за ухажёра? Наверняка родители поведали дочери окончание истории с залётными Благовещенскими "братками".    Бледные тени с чёрными кругами под глазами могли напугать кого угодно. Вадим снял с них проклятье. Благо к тому времени, путем постоянных медитаций, он смог взять под контроль обе стороны дара и обуздать тёмную половину. На всякий пожарный случай, дабы обезопасить себя от случайных эксцессов и возможного мордобития, он сразу накинул на всех "петельку" - слабый аналог захвата, которым был придушен шрамоносец в самый первый приезд. Почувствовав на шеях невидимое дополнение к галстукам, гости вели себя не в пример уважительнее и вежливее, чем ранее. Они не пытались выпендриваться, нутром понимая, что знахарь в одно мгновение может заставить их отбросить копыта. После их отъезда у ворот остался стоять новенький джип с транзитными номерами и пакетом документов в бардачке - своеобразное извинение за причинённые неудобства. Пришлось принять подношение....    Было в мае ещё одно событие, заставившее весь посёлок с опаской коситься на парня.....    Ничего, абсолютно ничего не предвещало каких-либо интригующих событий, которые произошли в Таёжном восьмого мая. Праздничный день. Для тех, кто привык валять Ваньку - выходной. Для дачников, владельцев огородов и земельных участков, день был что ни на есть будний и рабочий. Большая половина сельчан торчала среди грядок согнутыми организмами, то бишь попами к верху. Не был исключением и труженик потустороннего фронта и знахарского искусства. Лопату у него заколдовать не получилось. Как и приделать к ней моторчик. Поэтому приходилось махать ей самому. Картошка - упрямый овощ, сама высаживаться в земельку и не думала. Деревенскую кормилицу активно поддерживали остальные культуры. Посему приходилось людям подставлять спины тёплому, но коварному весеннему солнышку. Спины и плечи сгорали на раз. Вадим, оставшись единственным едоком в семье, серьёзно сократил посевные площади, предпочтя засеять несколько соток, примыкающих к ручью, травой. Если верить рекламе на упаковке семян, то в самом ближайшем будущем неприхотливый зелёный газон ему обеспечен. Люди трудились, уверенные в старинной истине, гласящей, что весенний день - год кормит. Пахари эпизодически прислушивались к громкой музыке, доносящейся со двора Ширшихинского внучка. Тридцатого апреля местечковый олигарх принял у иркутян возведённые хоромины и рассчитался за работу. В тот же день строители съехали. Обошлось без торжественного разрезания ленточки, впрочем, горячительные напитки лились рекой. Поселковый лесозаготовитель пригласил на "мероприятие" нескольких своих друзей и первых лиц поселковой иерархии. Была растоплена банька. Вадим долго не мог уснуть от пронзительных криков мужиков, ныряющих с банного порога в углублённую заводь с ледяной водой. Как ни странно, никто не простыл. Или тут сыграло роль чрезмерное возлияние согревающих напитков? Пятого мая завезли мебель и домашнюю электронику. А утром восьмого по деревенским улицам промчалась кавалькада автомобилей, из которых доносился оглушающий звук сабвуферов, разбавляемых визгами и криками молодых людей. В "имение" прибыло младшее поколение хозяев со товарищи. Толстопузый папик укатил в город, и "золотая молодёжь" наслаждалась свободой и вседозволенностью. Сначала, если не считать убойной громкости музыки, молодёжное пати протекало достаточно чинно. Работая двуруким трактором на огороде, Вадим поглядывал на парней, колдующих у мангала и девчонок, сервирующих столики, вынесенные на мансарду. Видно было хорошо. Благо забор между соседями был чисто номинальным. Это от улицы "внучок" отгородился двухметровым профлистом, а на соседей сбоку ему было плевать - хватит с них и полутораметрового штакетника. По доброй воле к нему никто не сунется - затаскает по судам. А ухари с винторезами могут и в лесу, и по дороге пристрелить. Забор от убийцы с ружьём не спасёт. Где-то через полтора - два часа закончились шашлыки и водка. "Золотыми" мальчиками был совершён первый налёт на сельмаг. Веселье набирало обороты. Из натопленной баньки то и дело выскакивали полуголые и голые представители обоих полов. Девчонки в ручей не ныряли. Парни, решившие блеснуть крутостью, вылетали из обжигающе холодной воды быстрее, чем плюхались в неё и сломя голову, прикрывая скукожившиеся достоинства, посиневшими цыплятами неслись в жаркое нутро парилки. Отдыхали ребята весело.    Вечерело. Между делом сельмаг подвергся повторной осаде. С прилавков бал сметён дорогой коньяк, который сельчане употребляли вприглядку, довольствуясь "беленькой". После второго забега Вадим успел подоить корову и, выйдя из стайки, был неприятно удивлён шарахающейся по его огороду парочкой. По всей видимости, молодые люди представления не имели, что за сосед достался хозяевам хоромины, иначе они бы остереглись нарушать границу без спросу. Да, вообще бы поостереглись. Ладно бы незваная наклюканные "экскурсанты" вытаптывали межу, нет - они топтались по погосту. Волосатый парень, причёска которого состояла из небрежного "хвоста", перехваченного чёрной резинкой, поплёвывая на памятник деда, и опираясь левой ногой на надгробие бабы Поли, пытался ножом срезать самую толстую ветку медового дерева, которое давно распустилось и на всю округу благоухало сладким ароматом. За половину апреля и первые числа мая деревце ещё подросло и стало толщиной с две мужских руки. Девушка, кутающаяся в великоватую ей спортивную куртку, подбадривала ухажёра. Отставив ведро в сторону, возмущённый хозяин бросился на защиту памятников дорогих ему людей. В праведном гневе он на мгновение позабыл о своём даре, чего не случалось с ним давно, и желал лишь одного - набить патлатой сволочи морду. Пока Вадим перепрыгивал через грядки с зеленью и клубникой, ветка была срезана и почти преподнесена пьяненькой даме, икавшей из-за вечерней прохлады.    - Ты, чо-о, бля..., - разув глаза, пьяным голосом успел вякнуть рыжий волосатик, удивлённый внезапным появлением перед собой неизвестного субъекта с перекошенной злой мордой, как полетел на землю от мощного удара в челюсть. Громко клацнули зубы. - А-а-а! Ты, с-су-ука! Чо творишь! Ур-рою..., м-молись, гнида..., - рыкнул он, поднимаясь на ноги, в левой руке сверкнуло лезвие ножа.    Урыть не получилось. Парень согнулся пополам от невидимого удара в живот. Нечто шибануло его так, что вышибло "клапан" и штаны потяжелели от тёплой, дурно пахнущей массы.    - У-у-у, - закатывая глаза и роняя слёзы размером с кулак, "урывальщик" плюхнулся задом на землю. - Мама.    - А-а! - взвизгнула девица, пребывавшая в ступоре. - Серого бьют!    Девчонка, вместо того, чтобы убежать, подскочила к Вадиму, оттолкнув его руками. Не ожидавший такой развязки, он отступил на шаг, запнувшись об ноги обгадившегося осквернителя могил, взмахнул руками, пытаясь восстановить равновесие. Ни разу в жизни поселковый знахарь не поднимал руку на девочек и не представлял, что это такое. В школе за подобное можно было огребстись без разговоров. Что-что, а некоторые нормы и неписаные правила вбивались и блюлись школярами строго. Что и сыграло с Вадимом злую шутку. Верещащая девка, отпихнула его повторно. Оступившись, он, со всего маху, налетел спиной на сук срезанной ветки. Мягко чпокнув, острое дерево легко вошло под левую лопатку, пронзив несколько сантиметров человеческой плоти.    - О-г-р-х, - выдохнул парень, выпуская из лёгких ставший тяжёлым воздух. В следующий момент всё его тело, от пальцев ног до кончиков волос пронзило настоящим электрическим разрядом. Вадима изогнуло дугой вместе с древом. Вторым ударом его отбросило на несколько метров от ствола. Как раз в сторону перепрыгивающей через штакетины подмоги в количестве четверых парней. И трёх полуголых девиц, следивших за развитием событий из-за забора. Тут уж было не до геройства и махания кулаками. Набегающую человеческую волну встретил удар силы. Незримая плеть, выпущенная из правой руки и коснувшаяся заступников, заставила их покатиться по земле, стеная от боли.    - В-О-О-Н! - взревел Вадим, подкрепив слово отталкивающим жестом обеих рук.    Резкий порыв ветра поднял с земли прелую прошлогоднюю листву и мелкий мусор. За спиной знахаря закружились пыльные султанчики, родившиеся на перелопаченном огороде. Светлые глаза разгневанного парня превратились в чёрные провалы. В несколько мгновений свежий ветер превратился в воющий ураган, со всей мощью обрушившийся на врагов Вадима. Девица напротив него, выпучив в ужасе глаза, выронила ветку медового дерева и тоненько заголосила, отступая от него частыми мелкими шажками. Пыльные струи, словно живые, огибали её и со всей мочи били в лежавших на земле людей.    Акустический вал смёл стенающих. Даже скунс с грязным пятном на заднице, вскочил на ноги, в пять прыжков подскочил к забору и перелетел через него. Девицы в простынях словно испарились. Через несколько минут захлопали дверцы автомашин, взревели двигатели. Вечеринка закончилась. Детишки спешно покинули Таёжный. Вадим, отдышавшись после мощного выплеска, подошёл к дереву, погладил бархатный серебристый ствол:    - Расти, малыш, - пожелал он, поворачиваясь к надгробиям любимых стариков, и не замечания, как по стволу пробежался световой сполох.    Не знал он, что у большей части конфликта был свидетель - Меркуленко Сергей, которого "олигарх" нанял охранять "фазенду". Сергей наблюдал за показательной поркой, стоя у окна на втором этаже особнячка. Концовки земляк не видел, но язык у него оказался без костей, чего не увидел, то сочинил. Наутро весь посёлок гудел, обсуждая последние новости и на сто рядов перевирая подробности. А медовое древо выстрелило сотнями ветвей и потянулось к небу. Ствол рос прямо на глазах. Буквально за два дня росток превратился в лесного великана с громадной зелёной шапкой. И только грязно-бурый сучок, пропитанный кровью Вадима, остался на прежнем месте, ни на йоту не переместившись с остальными ветками вверх. Странное поведение для сучка....    Постепенно жизнь вернулась в размеренное русло. Молодой знахарь приучил себя к мысли, что с учёбой у него ничего не получится - ему по-прежнему не на кого было оставить дом. Но не было бы счастья, да несчастье помогло.    Беда пришла к деду Бондарю. Не знамо, что произошло у Натальи - младшей дочери пасечника с мужем в Биробиджане. Вадим не расспрашивал, а старик не распространялся. Однако по оговоркам поселившихся в его доме жильцов, парень понял, что всё старо, как мир. Причиной переезда женщины в посёлок является скотская натура, живущая в некоторых людях. Бывший муж Натальи нашёл себе молодуху. Бывшую супружницу с детьми попросил убраться. Тварь. Как таких земля носит? Женщина подала в суд на раздел имущества и на алименты. А пока суд да дело, собрав манатки, рванула до отчего дома, ибо "бывший" устроил ей весёлую жизнь. В конце мая перед родительским порогом нарисовалась "Тойота" с уставшей женщиной за рулём и осоловевшими близнецами на заднем сиденье. Бондарь дочь и внуков принял без разговоров. Куда деваться, не бросать же родных и любимых чад в беде? Всё бы хорошо, но места в доме пасечника было маловато. Три семьи под одной крышей - это уже через край. С отцом жил Семён - старший сын, работавший егерем, жена сына и двое внуков.    Вот тут Вадим увидел ШАНС. Через пару дней после нежданного пополнения в семействе Бондарей, он степенно подошёл к калитке соседа. Бондариха пригласила парня сотрапезничать к столу, за которым собрались все взрослые члены фамилии. За бутылочкой "беленькой" гость чинно поведал причину визита. Услыхав, что им предлагает знахарь, Бондари сначала активно махали руками. Но Вадим продолжал давить на то, что он давно мечтал поступить в институт, да дом не мог бросить. А раз тут такое дело, почему бы им не помочь друг другу? Он же не предлагает дом купить. Не нужны ему деньги. Пусть Наталья живёт у него - места всем хватит с избытком. Хозяйство налажено, огород обихожен. Пока он будет шесть лет учиться, за это время можно будет ей новый дом поставить или в Биробиджане дела утрясутся. К тому же корова у него дойная, дети постоянно будут с парным молоком. Есть ли надежда, что Наталья, которую он знает с пелёнок, не разучилась доить или стоит напомнить с которой стороны подходить к корове? На сено денег он оставит, а там уж сами, как-нибудь справятся. Про кур и говорить нечего. Пчёл пусть дед забирает. У Вадима все семьи перезимовали. Вместо денег он возьмёт половину мёда, к тому же часть семей можно оставить здесь на участке. "Мухи" охотно собирают нектар с "медового дерева". А уж какой медок у них из него получается - закачаешься! Дед покосился на Вадима и на зелёную громаду за окном, покряхтел, пошамкал губами. Короче, соседи согласились, не шибко сопротивляясь. В тот же день Наталья переехала под крышу поселкового знахаря. Спустя несколько дней она устроилась работать на телефонную станцию. Вадим быстро сдружился с близнецами, а к Наталье относился как к любимой тётушке. Единственное, что он запретил - подходить к могилам деда и бабушки. Хотя вряд ли посторонние могли теперь навредить погосту между корней медового древа. Парень сам не понимал, каким образом он установил барьер. Но нечто, питаемое энергией вымахавшего после первомайских событий медоносного гиганта, близко не пускало к себе посторонних. С переездом к нему Натальи, у парня освободилось дополнительное время для подготовки к поступлению в университет, чем он активно занимался. Двадцать шестого июня, собрав чемодан и заправив "коня", он прыгнул за руль и укатил в Хабаровск.    В городе абитуриент планировал на первое время снять где-нибудь комнату. Слава Богу, денег хватало с избытком. Наталья всё же сунула ему в карман куртки двадцать тысяч. Да своих у него на сберкнижке было на три-четыре года экономного студенческого существования. К тому же Вадим надеялся найти в городе подработку. Его не прельщало жить на одну стипендию и растрясать кубышку. К матери, зная, что там ему будут не рады, он не поехал, рассчитывая на место в общежитии после поступления. К счастью, всё сложилось даже лучше, чем он планировал. Ирина встретила его с распростёртыми объятиями. Надо было видеть лицо красотки за стойкой ресепшена, когда на её глазах хозяйка обнялась и расцеловалась в щёчку с дебильным посетителем.    Дав сотрудницам несколько ценных указаний, Ирина повела дорогого гостя в летнее кафе на городских прудах, где за стаканчиком холодного разливного кваса Вадим поведал причину приезда. От предложения перекантоваться у неё, он не стал отказываться. Зачем? От добра - добра не ищут. Тем паче Ирина жила недалеко от прудов - на Уссурийском бульваре. Центр города, оттуда рукой подать до площади Ленина и медуниверситета. Места в трёхкомнатной квартире хватало, чтобы заблудиться или сыграть в мини футбол. На ста десяти квадратных метрах, конечно, нельзя было спрятать маленький бассейн с гиппопотамчиком, зато в интерьер гостиной гармонично вписывался двухсотлитровый аквариум с рыбками. Чувствовалось, что хозяйка вложила душу и лично приложила руку к дорогому ремонту и дизайнерскому оформлению. Единственно, чего не ощущалось в уютной квартире - мужчины.    На следующий день соискатель почётного звания врача сдал документы в приёмную комиссию на факультет лечебного дела и записался на консультации. Усталый, но довольный, он вернулся домой. Открыв дверь запасным комплектом ключей, Вадим разулся, прошёл в выделенную комнату, кинул на компьютерный стол целую стопку различных методичек, которые понабрал в универе. После чего решил навести ревизию в хозяйском холодильнике. Не удовлетворившись поисками истины среди диетических продуктов, он сбегал в магазин, затарившись замороженными овощами и свежей зеленью. К приезду бизнес-леди, вышибающий слюнки запах овощного рагу захватив кухню, просочился в подъезд и вентиляцию, щекоча ноздри соседей. Ирина приплелась домой не менее уставшая, чем гость, и была приятно удивлена сервированным столом. Поужинав, она оторвала будущего студиозуса от монитора, ткнула пальцем на дверь ванны, отмерила двадцать минут на мыльно-рыльные мероприятия и наказала облачиться в летний парадно-пляжно-парково-выгребной наряд в виде шорт, футболки и лёгких мужских сандалий. Ровно через указанный промежуток времени, точность - вежливость королей, Вадим предстал пред придирчивыми очами девушки, успевшей снять старый макияж, нанести новый, и переодеться в лёгкий летний сарафан, превративший строгую владелицу нескольких престижных салонов в беззаботную старшеклассницу или студентку первого курса какого-нибудь образовательного учреждения. Подхватив трость и подав даме локоток, галантный кавалер повёл свою прекрасную спутницу на вечерний променад.    С того вечера прошло пять дней и расписание молодой пары ни разу не изменилось. Вадим полдня пропадал в универе, Ирина на работе и фитнес зале. Потом он готовил лёгкий ужин, так как приходил домой часа на четыре раньше хозяйки. Перекусив, чем бог послал, они шли прогуляться на набережную Амура, или на пруды. После променада Вадим ещё пару-тройку часов посвящал изучению методичек и самоподготовке. Спать он ложился далеко за полночь. Сегодня первой пришла домой Ирина. Она же приготовила ужин..., что в сложившемся контексте было несколько странно.    Начавшийся за столом разговор остался незавершённым. Парень нутром чувствовал, что тема пронзительных взглядов в скором времени выплывет наружу. Ирине просто не хватило духу озвучить терзавшие её мысли, направление которых было угадано достаточно точно. Дураком он никогда не был и начал уже подумывать, как бы тактичнее съехать на съёмную квартиру. Он не железный, в конце концов. Не хватало ещё сотворить глупость, а потом половину жизни сожалеть об этом...    Пройденный материал никак не желал закрепляться в голове. Прочитанные в методичках и выкопанные в интернете материалы скользом задевали зрительный нерв и на третьей космической скорости покидали мозговую орбиту, не находя места для посадки, из-за крутящихся в черепушке мыслей о неоднозначном вечере. От бесцельного прожигания взглядом мелованных листов бумаги и неудобной позы затекла шея. Второй час ночи. Проекционные часы высветили на потолке цифру "два" и пару ноликов.    - Расслабься.    Задумавшись, Вадим не слышал шагов Ирины. Поэтому прикосновение прохладных ладошек к онемевшей шее, явилось для него полной неожиданностью.    - Не дёргайся.    На удивление сильные пальцы девушки профессионально разминали напряжённые мышцы, даря вожделенные негу и покой.    - Не могу уснуть, - ответила Ирина на невысказанный вопрос. - Не уезжай, - неожиданно сказала она. Вадим обомлел.    - С чего такие пораженческие мысли?    - Почувствовала. У тебя вечером во взгляде промелькнуло что-то такое. Считай это пресловутой бабской интуицией.    - Хм, колдун здесь, вроде, я.    - С кем поведёшься... Видимо колдунство твоё заразное, передаётся воздушно-капельным путём. К тому же все женщины ведьмы по своей натуре.    Массаж прекратился, но разгорячённые ладошки никуда не делись. Наоборот, переместились на грудь и сцепились в замок. К спине прижался женский животик. Вадим тупо пялился в монитор. Где-то в глубине души он мечтал о подобном развитии событий, но всегда гнал от себя похотливые мысли. Медитации и жёсткий самоконтроль помогали справляться с гормональной бурей и фривольными грёзами.    - Знаешь, меня третий день спрашивают, где я успела отхватить такого аппетитного мальчика. Подруги, особенно замужние, завидуют. Их не смущает твоя хромота. А трость лишь придаёт гламурного шарма. Прости, что устраивала вечерние смотрины. Просто мне было приятно покрасоваться. Никогда бы не подумала, что Лидия Петровна, эта старая перечница, посоветует руками и ногами держаться за тебя. Чтобы какая-нибудь вертихвостка не отбила. Мол, она старая волчица и носом чует сильных, настоящих мужчин. А этот товар ныне в цене. Не осталось в России настоящих мужиков. Будь она на пару десятков лет моложе, поборолась бы со мной. Ей всегда нравился Черкасов. А ты его молодая копия, только бородки, как у князя Александра Невского не хватает.    - Ирина, ты это к чему?    - Наша консьержка права. Знаешь, рядом с тобой ощущаешь себя, как за каменной стеной и чувствуешь настоящей женщиной, а не ломовой кобылой, тянущей воз с бизнесом. Баб на бессознательном уровне тянет к сильным мужчинам, которые могут походя перевернуть мир. Я знаю, ты меня не любишь и никогда не будешь моим мужем - ты птица высокого полёта и никакая клетка тебя не удержит. Я не прошу многого. Ты не представляешь, как я завидовала Пчёлке.... Уф, боялась, что духу не хватит сказать....    Вадим оттолкнулся ногой от пола, мягкое кресло без спинки, скрипнув подвижными сочленениями, развернулось на сто восемьдесят градусов. Перед глазами парня, во всей красе предстал вырез шёлковой ночной рубашки. Руки сами собою легли на тонкую талию хозяйки. Оторвав взгляд от соблазнительных полушарий, он столкнулся с взором, в котором плескалась надежда.    Ирина счастливо улыбнулась, когда он подхватил её на руки....                   - Сколько? - переспросил Вадим, прижимая трубку к уху.    - Человек шесть, - ответила Наталья, - на двух "Крузаках". Может, ещё кто был. Машины тонированные, я не разглядела.    - Точно не братки?    - А кто их знает и разберёт. Щас мафия выглядит приличней полиции. Но, вроде, не похоже.    - А кто был, мужики, бабы? О чём спрашивали? - спросил Вадим. Наталья кратко, но достаточно точно описало гостей, и рассказала об их интересе к древу.    - Час от часу не легче....    - М-а-а, а когда Вадим приедет? - донёсся из трубки звонкий мальчишеский голос.    Всё ясно, мелкий карась крутился возле матери, подслушивая разговор. Значит, рядом с ним трётся и сестричка - любопытная сорока.    - Дети передают привет, - сказала Наталья, подтверждая догадку.    - Спасибо, - ответил Вадим, - От меня карасю передайте пару подзатыльников....    - Э-э, почему подзатыльников? - возмутился "карась". Точно, греет уши рядом с сердобольной матушкой.    - Для профилактики! Викуле поцелуй в щёчку. Спасибо. Шлите поклон деду. До связи.    - Эй, Швабра, тебе чмоки-чмоки, - успел расслышать Вадим мальчишечий голос, прежде, чем мобильник отключился.                   - Есть!    - Подробней! - Сергеева обернулась к Юрию, которому позвонил сотрудник, назначенный следить за телефонными переговорами. Такие частности, как право граждан общаться по телефону без чужого уха на проводе, оперативников серьёзной государственной структуры интересовали в последнюю очередь. Работники компаний-операторов молчали в тряпочку. Те, кто поумнее, сразу сообразили, что вякать и дышать в сторону госбезопасности не стоит, иначе кулак с рыжими волосами на мясистых пальцах, которым пригрозили компаниям, моментально превратится в фунт соли на хвост.    - Чеканова доложилась нашему мальчику. Пишите номер....    - Отставить. Без нас запишут. Белова поставить на прослушку. По возможности отследить в Хабаровске. Выяснили, куда он поступает?    - Никак нет.    - Плохо. Да, ладно, никуда он от нас не денется. Юра, передай, пусть с утра направят наших представителей в приёмные комиссии. Необходимо прошерстить личные дела абитуриентов. В первую очередь отработайте медуниверситет. Второе, ой..., - за коротким вскриком у майора вырвалось пара слов покрепче, - Вася, не картошку везёшь!    - Да что я...    - Что вылупился - смотри на дорогу! На чём я..., ах, да, вызовите каких-нибудь специалистов.... Вася! ...ботаников. Мне не даёт покоя "кустик" в огороде. Послезавтра мне нужно их заключение. Странное дерево, не находите? Эля, что скажешь?    - Это не дерево.    - Не дерево?    - Это мэллорн, - одними губами прошептала эльфийка, но майор угадала слова Элиэль.    - Мэллорн? Девочка моя, ты ничего не путаешь? Откуда здесь мог взяться мэллорн?    - Ничего. Я выросла среди мэллорнов и прекрасно знаю, как они выглядят.    - Та-а-ак. Насколько я понимаю, - Сергеева впилась взглядом в лицо эльфийки, - меллорны не простые деревья. В вашем мире они генерируют ману. Так? За сколько дней оно выросло? За два?    Эльфийка кивнула. Мария отвернулась. В правое зеркало заднего вида, отражавшее командира группы, Элиэль видела, как нахмурилось её лицо. Через несколько минут тяжёлых раздумий майор достала из сумочки спутниковый терминал, который использовали только для экстренных случаев:    - На связи Сергеева. Внимание - "жёлтая тревога". Повторяю - "жёлтая тревога".... Посёлок Таёжный.... Второй уровень воздействия. Немедленно направьте специалистов.... Территорию закрыть на карантин.... Требую усиленную группу в Хабаровск. Вариант "А".... Вася, координаты, - Василий остановил машину, бросил взгляд на навигатор, и сообщил текущие координаты.    - Передаю координаты для экстренного портала, - продолжила майор. - Поняла.... Тридцатиминутная готовность.... Есть! - Сергеева нажала кнопку отбоя и повернулась к водителю. - Стоим, ждём.    Ровно через тридцать минут перед машинами группы открылось "окно" в подземный гараж УФСБ в Хабаровске.    - Поехали! - приказала Сергеева.    Машины испарились с пыльной грунтовки.    - Ну, Маша. Надеюсь, что ты не перебздела, - мрачно зыркнув из-под нахмуренных бровей, буркнул Юрий.    - А уж как я на это надеюсь...., - майор повернулась к Элиэль, взглядом вбивая последнюю в сиденье. Будто это она виновата в том, что в Российском захолустье из-под земли вырос взрослый мэллорн и обрушились все казни Египетские. - Разрешаю получить..., приказываю получить в управлении по три браслета-накопителя. Возьмёте усиленные версии. Да, девочка моя. Я знаю, что мэллорны просто так не вырастают. Мы долго наблюдали за Илантой и драконами. И имели честь быть свидетелями кое-чего, не предназначенного для посторонних глаз. Удивлена? Не стоит. Нам совсем не помешает магическая поддержка. Игоря и твоя.... Так, братцы-кролики. Работаем предельно тактично и осторожно. Не стоит нарываться на грубость. Мальчик за словом в карман не лезет.... Юра, твоя задача определить координаты мальчишки по мобильнику. Времени тебе на всё про всё один час. Действуй!    - Есть!                   - Как тебе?    Лучезарно улыбнувшись, Ирина крутнулась вокруг своей оси.    - Отпад, - только и смог ответить Вадим, пожирая женщину взглядом.    - Тебе правда нравится?    - Нет! - как можно суровее, стараясь вложить в голос чуть-чуть холодка, ответил парень. - Не нравится!    - Не нравится..., - улыбка погасла, как гаснет последний луч солнца на закате. В глазах Ирины промелькнули растерянность и обида. Она так старалась...    - Никуда мы не идём. До спальни бы тебя довести. Какая прогулка? Выдумала тоже, - ухмыльнулся Вадим.    - Дурак! - острый кулачок впился в грудь молодого знахаря. В потускневших было глазах красавицы вновь заплясали весёлые искорки, а уголки губ сами собой сложились в тёплую улыбку.    - Так мы идём?    - В спальню или на улицу?    - Первый вариант мне нравится больше, но ты так долго собиралась. К тому же мне не чуждо тщеславие....    - Даже так? Не замечала за тобой подобного, - Ирина красиво изогнула левую бровку, окидывая кавалера скептическим взглядом.    - Иногда приятно ловить на себе завистливые взгляды встречных мужиков. Особенно когда на их мордах читаются мечты оказаться рядом с тобой, но в реале кроме дули ничего не светит.    - Ты мне льстишь, - улыбнулась Ирина, беря Вадима под локоток.    - Ничуть, - отозвался тот, нажимая кнопку вызова лифта, - я просто констатирую факт.    - Твои слова заставляют меня гордиться собой. Значит, я ещё не такая старая перечница, если способна привлекать мужиков. Ой! Ты что творишь? Синяк останется, - Ирина хлопнула Вадима по руке, коей он ущипнул её за попку.    - Целлюлита не обнаружено, - он оглянулся назад, внимательно всматриваясь в кафельное покрытие пола, - песка тоже.    - Умеете вы, молодой человек, делать женщинам завуалированные комплименты, - рассмеялась Ирина.    - Стараюсь.    - Вадим, а кто тебе звонил? - резко сменила тему собеседница.    Белов нахмурился. Приподнявшееся настроение резко поползло вниз. Мрачные мысли тут же отразились на его лице.    - Извини, я...    - Не стоит, - сказал он, обняв Ирину за талию.    Так, приобнявшись, они вышли из лифта и пофланировали мимо консьержки. Лидия Петровна, отложив в сторону женский журнал, кивком головы поприветствовала поздоровавшуюся с ней пару:    - Повезло дуре, - глядя в след молодым, сказала она, - а моя Машка всё с какими-то козлами крутит...    - Мной опять интересуются, - через пару минут раздумий, поведал Вадим, разглядывая оголовье трости, выполненное в виде головы мифического чудовища.    Пока они спускались по дорожке к прудам, он размышлял: посвящать Ирину в нарождающиеся проблемы или нет. Мысленное взвешивание всех "за" и "против" привело к выводу, что его пассия находится на острие возможного удара из-за самого факта нахождения рядом с ним. И тут ничего поделать нельзя. Если только расстаться со скандалом и тем самым обезопасить девушку от возможных проблем. С другой стороны, за Ирину могут взяться жёстче, будь она рядом с объектом внимания неизвестных. Не всегда незнание бывает во благо. По крайней мере, будет нечестно самому решать за дорогого тебе человека.    - Кто? - Ирина моментально уловила суть многозначительной оговорки. - Мафия?    - Боюсь, что нет. Не в этот раз.    - Полиция?    - Если только бывшую милицию стало интересовать потустороннее.    - Брось! Не забивай голову. Кому ты нужен? - нарочито бодрым голосом, сказала Ирина. - Кого в здравом уме интересуют колдуны? Вон их сколько развелось. Какую газету ни открой от потомственных магов не пропихнуться. Все услуги от сглаза до приворота. И никто их не трогает. Делают люди бизнес на людских суевериях и страхах. И нехай с ними. Насильно-то они к себе никого не завлекают. С чего бы к тебе привязываться?    - Тебе-то я хоть нужен?    - Только попробуй! Я тебе! Сам знаешь, что я тебе....    - Хоть это радует.    - Договоришься у меня!    - Ой! Не щипай! Моя задница не казённая. А если я..., - женская сумочка гулко приложилась по спине парня. - Понял?    - Ну-ну, - прошептал Вадим на ушко своей дамы, - Мстя моя будет ужасна. Чтоб тебя, - коротко ругнулся он, вынимая из поясного чехла не вовремя зазвонивший телефон. На экране мобильника отображался неизвестный номер.    - Серый, - раздался в трубке мужской голос. Судя по обертонам и интонации, звонивший был в крепком подпитии. - Серый, твою маму за ногу. Ты хде, мать твою, падла, лазишь?    - Извините. Вы ошиблись номером, - тактично ответил Вадим и нажал кнопку отбоя. Однако загулявший абонент думал иначе. Через тридцать секунд мобильник выдал новую трель.    - Серый, мурло, ты чо....    - Вы ошиблись номером, - терпеливо повторил Вадим в трубку.    - В натуре? Ты..., это, мужик..., извини....    Не слушая извинений перепившего мка, Вадим нажал отбой и убрал мобильник в чехол.                   - Артист!    - Три года школьной самодеятельности, - ответил на похвалу Юрий абсолютно трезвым голосом. - Ведёте?    - Да.    - Где он?    - В районе второго пруда.    - Отлично. Не потеряйте. О любых изменения докладывать немедленно.    - Не боись. Не первый раз замужем. Если он только батарейку не выбросит.    - Молись, чтобы не выбросил. Иначе, Слава, вы у меня всем отделом вместо служебно-розыскных собак пойдёте носами дерьмо на асфальте копытить.    - У меня хронический гайморит, - брошенная Славой парфянская стрела бессильно разбилась о закрывшуюся входную дверь, за которой скрылся слишком много возомнивший о себе командированный оперативник.                   Выполнив поручение, Юрий отправился на розыски Сергеевой. Поплутав по коридорам управления, он набрал номер майора. Выяснив, где она находится, потопал на доклад.    - Клиент на мушке, - сказал он, войдя в кабинет. - Ребята с него глаз не спускают.    - Хорошо, - ответила майор, отхлёбывая из чашки свежезаваренный кофе. - С минуты на минуту должны прибыть две группы поддержки из центра.    - Сильно досталось? - проявил заботу Юрий, искренне переживая за командира. Да, баба. Но с этой бабой он, хлебнувший в жизни лиха, отправился бы в разведку.    - Терпимо. Слава Богу, от морального секса не рожают....    - Абрам, я дала маху....    - Вот-вот, лучше бы я Маху дала.    - Ничего, командир, не переживай. Утрясётся всё.    - Разрешите поздравить вас, Мария Петровна. Не каждый начальник у Юры удостаивался чести зваться командиром. А это многого стоит. Поверьте мне, - дверь за спиной оперативника бесшумно открылась, впуская в кабинет пожилого мужчину в строгом костюме-тройке.    Вошедший жестом приказал всем оставаться на своих местах. Внимательно оглядев присутствующих, он подошёл к кофеварке.    - Рассказывайте, Мария Петровна, - сказал он, подхватывая с подноса чашку, в которую расторопная Элиэль успела налить кофе.    - Благодарствую, принцесса, - одними губами поблагодарил он и повернулся к майору. Задержись вошедший с разворотом на несколько секунд, то стал бы свидетелем быстрой смены выражений на лицах эльфов, секрет которых, оказывается, не был секретом для земных спецслужб. По крайней мере, для некоторых высших чинов органов госбезопасности. В головах детей леса сию же секунду закрутились версии возможной утечки информации. Как? Откуда? Самой простой была версия о "своём" человеке землян в рядах Тантрийской тайной канцелярии, который имел доступ к тщательно охраняемым секретам короны. По другой версии слуги короля наладили с землянами настолько прочную связь, что предпочли открыть перед ними карты, играя с союзником в открытую... Или это "ход конём", как говорят земляне. Или..., додумать Элиэль не успела. Пока она напряжённо размышляла, Сергеева успела закончить рассказ, и теперь внимание высокого гостя оказалось приковано к ней:    - Элиэль, - гость обратился к ней полным именем, - вы точно уверены, что это мэллорн?    - Уверена, - подтвердила эльфийка свои ранние высказывания.    - Проклюнулись, значит, - загадочно сказал гость. - Полтора года...    - Элиэль, скажите, что вас так удивило в Таёжном? - обратился он к девушке опять.    Эльфийка внутренне усмехнулась, и посмотрела в глаза вопрошающего. Мужчина на зависть многим спесивым лесным аристократам умел держать себя. Принцесса считала себя опытным чтецом душ и желаний, но ничего кроме вежливого интереса во взоре смотрящего на неё человека увидеть не смогла.    - Кроме того, что среди тайги нам попался взрослый мэллорн - ничего.    - Как долго растут мэллорны?    - Чтобы достигнуть размера, виденного нами, то от сорока до пятидесяти лет. Потом рост замедляется. За тысячу лет древа жизни вырастают ещё на пятнадцать-двадцать метров. После чего рост останавливается. Странно не то, что в земном посёлке вырос мэллорн, а то, за какое время он вырос и продолжает активно расти. Думаю, к осени он вымахает метров до ста. Если не выше.    - У вас такого не случается?    - Ну почему же, случается. Бывают деревья и повыше раз так в несколько. Но с одним условием - нужно быть драконом, чтобы высаженный тобой мэллорн дал начало Лесу!    - Лесу? - удивился гость.    - Лесу. Вы же не думаете, что ограничится одним саженцем? Корни древа простираются под поверхностью на сотни метров. Ждите - к осени у Таёжного уже будет целая роща молодых ростков. Если исходить из изученных мною старинных хроник, то к следующему лету она разрастётся минимум в пять раз. Через два года в двадцать. Через три года Таёжный исчезнет под сенью Леса.    - Что будет потом?    Элиэль пожала плечами:    - Трудно предсказать. Я не ваша Кассандра.    - А вы попробуйте, - мягко улыбнулся гость. Казалось, его нисколько не смущают мрачные перспективы, описываемые эльфийкой.    - Лет через пять вокруг Таёжного на сотни километров будет Лес. Он будет расти до тех пор, пока средний уровень магии не достигнет определённого порога, комфортного для существования мэллорнов. Какой порог будет для Земли, я не знаю.    - Как остановить рост мэллорнов?    - Странный вопрос. Я - эльф. Эльфы из поколения в поколение растили древа жизни. Хотя, могу дать вам совет. Пусть он и кощунственный для моей расы. Обратитесь к драконам. Они мастера уничтожать Леса и запирать их границы. Залейте землю отравой или разбомбите древо. Пока оно одно есть возможность одним махом уничтожить нарождающуюся эко-систему.    - С бомбёжками и драконами мы, пожалуй, повременим. Ируэль, скажите, а если через год в Таёжном организовать базу....    - Вполне, - одним словом ответил эльф. Ему понравился ход мысли человека. Как и то, что ученица ловко умолчала о том, что рост мэллорна может остановить тот, кто связал себя с ним. Элиэль показала людям перспективу, обойдя, а кое-где обозначив острые углы. Земляне нуждаются в магах. Они показали себя умными, думающими на перспективу людьми. Значит, связываться с Тантрой и драконами по рукам и ногам им совсем не с руки. Любой стремящийся к свободе не потерпит на себе цепей кабальных обязательств. Эльфы показали себя достаточно дисциплинированными и лояльными сотрудниками. В свете новых обстоятельств перед ними открываются потрясающие перспективы. Лес..., база..., возможность жить без браслетов. Вечером ученицу ждёт продолжительный разговор. Следует заранее обсудить стратегию дальнейшего поведения. Ируэль мысленно потёр руки. Эльфы живут долго. При должных обстоятельствах они могут вернуться на Иланту, восседая на бронированных машинах людей.... Земляне правы. Месть - это блюдо, которое подают холодным.    - Что ж, остаётся склонить к сотрудничеству нашего мальчика. Мария Петровна, до начала операции у нас есть тридцать минут. Мне необходимо подробно ознакомиться с досье господина Серебрякова. И с теми слухами, которые вы успели собрать в посёлке. Прошу вас пройти со мной.    - Александр Владимирович, - начала Сергеева, когда пара перешла в защищённый от прослушивания кабинет....    - Да, Маша. Я лично приму участие в операции, - предвидя вопрос, перебил подчинённую Санин. - Была у меня неудачная встреча с одним мальчиком. Не хотелось бы наделать непоправимых ошибок и с этим парнем. Если он в половину так хорош, как предполагают наши длинноухие сотрудники.... Нам нужны такие люди, Маша. Ты прекрасно знаешь, ЧТО ожидает нас через несколько лет. Мы конечно можем набрать людей и создать лояльные и дисциплинированные магические подразделения для решения широкого круга задач. Да только потребность в асах, мастерах своего дела никуда не денется. А вот последним требуется достаточно мощная, подкреплённая пряниками мотивация. Мотивация и только мотивация - загонять сильного мага в жёсткие рамки, значит нажить себе страшного врага. А твой мальчик обещает вырасти в сильнейшего мага и враг из него может получиться соответствующий. Мне не импонирует устранять проблему с помощью снайпера.... Так то..., давай досье и говори, что наболело. Времени у меня в обрез....                   - Что-то не так? - Вадим видел, как напряглась Ирина, бросив взгляд ему за спину.    - Не оборачивайся, - ответила она, - он идёт сюда.    - Хм, он, как я понимаю, из бывших или отвергнутых?    - Не смейся, Николай страшный человек.    - Не бойся, - Вадим накрыл ладошку Ирины своей рукой.    - Какая встреча! Ирунчик! Сколько лет, сколько зим. Ты всё хорошеешь!    Вадим чуть повернул голову, рассматривая остановившегося возле их столика мужчину. Знакомец Ирины был немного похож на Антонио Бандераса. Чуть выше среднего роста, худощав, но крепко сложен, в левом ухе маленькая золотая серьга, на груди татуировка, выглядывающая через вырез цветастой рубахи. Длинные чёрные волосы собраны в низкий хвост, большие выразительные тёмные глаза, обрамлены пушистыми ресницами, трёхдневная щетина, добавляла небрежного шарма, и лишь пухлые губы, с капризными складочками у уголков рта, выдавали вздорный характер обладателя. В общем - холёный жеребец, любимец и любитель женщин.    - Ты разрешишь?    Как будто ему требовалось чьё-либо разрешение? Он придвинул себе стул и уселся за столом пары, подхватил стакан Вадима. Сделал большой глоток и выплюнул содержимое на пол летнего кафе.    - ФУ! Какая гадость! - с нотками омерзения и брезгливости он, посмотрев на ополовиненный стакан, резко отставил его в сторону, сделав так, чтобы выплеснувшийся сок попал на светлые брюки конкурента.    Мужик демонстративно нарывался на скандал. Ира побледнела, бросив на Вадима умоляющий взгляд. Белов молча достал из барсетки упаковку влажных салфеток. "Бывший" нарвался. Пусть он ещё не знает об этом, но проблемы с не такой уж здоровой печенью ему уже обеспечены. А там как знать, к концу встречи долги испаномордого по процентам успеют вырасти..., прощать его Вадим не собирался. Жиголо, меж тем, демонстративно не обращая на парня внимания, поставив локти на стол и опёршись подбородком на сложенные вместе ладони, обратился к Ирине:    - Ира, Ира... Ты знаешь? А ведь я сначала не поверил слухам и назвал Жанну сплетницей. Печаль... Ты-ж поди... Наша рыжая кошка в кои веки сказала правду. Нашла себе сопляка? Потянуло на молоденькое мясцо? Захотелось свежатинки?    Оттирая сок, Вадим незаметно оглядывался по сторонам. Не мог этот жеребец заявиться в кафе в одиночку. Эти кони любят ходить упряжью и не могут без компании и группы поддержки.    Оные обозначенные лица нашлись через три столика, в дальнем углу заведения. Два великовозрастных парня и три девицы, ухмыляясь, наслаждались спектаклем, следя, как их кореш выбивает пыль из молокососа и бывшей подружки. На лицах сильной половины человечества большими буквами читалось желание присоединиться к действу и поработать руками. Выпитое за вечер горячительное будоражило кровь и требовало психологической разрядки.    Эффектно метнув смятые салфетки в урну, Вадим повернулся к что-то вещавшему Николаю:    - Должен сказать, что у Ирины есть чувство вкуса.    - Да ну? - осклабился жиголо во все тридцать два зуба. - Мальчик заговорил. Ира, он у тебя, оказывается, говорить умеет, а не только молочко сосать.    - Вы тут про молодое мясцо упоминали, - словно не замечая оскорблений, спокойным тоном продолжал Вадим, - и были правы!    - О как! - Николай радостно хлопнул себя по ляжкам.    - Молодое свежее мясцо лучше старой вонючей тухлятины, - доверительно сообщил Белов.    Жиголо сошёл с лица:    - Ты что сказал, сосунок? - прошипел он, брызгая слюной.    - Даю тебе и компании десять секунд на то, чтобы убраться отсюда подобру-поздорову, - не на шутку завёлся Вадим. Лечить эту тварь он не будет. А вот сделать ей какую-нибудь гадость готов без уговоров.    Ирина видела, как у её парня от еле сдерживаемого гнева темнеют глаза, становясь безжизненными и холодными. Она хотела сказать Николаю, чтобы он убирался, но Вадим чуть заметно качнул головой, предупреждая её не открывать рта. Приготовленные слова так и остались на языке.    - Мальчик, ты понял, на кого наехал?    - Понял, дядя, понял. На кусок дерьма, и без пяти секунд инвалида.    - Ага! Ты сейчас меня клюкой своей гонять будешь? Смотри, как бы ею не покрутили в твоей заднице. Пойдём, поговорим, раз такой смелый. Ирунчик, звони в морг....    - Вадим..., - протянула Ирина.    - Спокойно, - Вадим ободряюще улыбнулся Ире и резко тюкнул Николая в лоб, высвобождая силу. Нахала унесло со стула. Распластавшись выброшенной из моря морской звездой, он остался неподвижно лежать на полу, беззвучно открывая рот и лупая глазами. Набившийся в кафе народ, не вмешиваясь, созерцал расправу. Многие гудели нечто одобрительное. Некоторые девицы воспылали к крепкому симпатичному парню пламенными чувствами, жадно пожирая Вадима глазами.    - Так, мальчики и девочки, забирайте своего друга, пока я не превратил его в отбивную, - Белов повернулся к переставшей ухмыляться компании. - Окуните болезного в водичку. Минут через пятнадцать очухается. И чтобы я вас больше не видел.    - Ты попал, - глядя на Белова, прошипел один из корешей Николая, приподнимая того с пола.    - Да ну, - лицо Вадима на мгновение превратилось в ледяную маску с чёрными провалами вместо глаз. Шипевший в ужасе отпрянул от страшного человека. - Хочешь сдохнуть? Милости прошу, - прошептал Белов не в меру говорливому парню.    - Что сдесь творится? - с ударением на "с" спросил присутствующих старший сержант из ввалившегося в кафе полицейского патруля. Полиция строго придерживалась древней милицейской традиции появляться после...    Девицы из группы поддержки обиженного Вадимом Николая, кинулись наперебой жаловаться на нехорошего хромоножку, напавшего на их знакомого. Раздалось несколько возмущённых голосов посетителей, которые утверждали обратное.    - Так, в отделении разберутся, кто на кого напал, - полицейский буркнул что-то в радиостанцию. Как по мановению волшебной палочки у кафе остановилось две машины с мигалками. Из глубина парка Динамо нарисовался ещё один патруль. Со стороны прудов быстро приближались кепки третьего. Где ж вы, товарищи, блюстители закона, шарахались десять минут назад?    Ирина и Вадим не ведали о том, что старший сержант наряда прекрасно знал двоюродного брата своего непосредственного начальника. Вид беспомощной амёбы грел ему душу, в глубине которой плескалась жалость к парню, отправившему этот мешок дерьма в нокаут. Капитан покушение на братца с тормозов не спустит. Жаль парня. Удар у него поставлен классно. Вскоре из второй машины показался родственник пострадавшего. Побагровев, капитан махнул рукой. Вадима моментально скрутили. На заломленных руках звонко защёлкнулись наручники.    - Капитан.    - Что? - рявкнул полицейский в лицо обратившейся к нему пожилой женщине, решившей заступиться за хромого парня.    - Извините, на секунду, можно?    - Я занят, не видите?    - Вижу. Только, по-моему, вы не на того наручники вешаете. Вот этот первый начал оскорблять девушку и обещал избить парня! - женщина указала рукой на трясущего головой Николая. - Болезного почему не грузите?    - Женщина, вам, что, больше всех надо? Сказано же всем, что в отделении разберутся. Пострадавшему вызвана скорая помощь. Какие сейчас с него показания? Не мешайте.    От машины послышался болезненный вскрик. Кто-то из полицейских, не особо церемонясь, "приласкал" задержанного дубинкой. В следующую секунду служитель порядка рухнул на землю, истошно подвывая на одной ноте. Его напарника будто мощным пинком отбросило на три метра.    - Что за х...., - капитан потянулся к кобуре.    - Не советую, - перед мужчиной нарисовалась стройная блондинка, словно сошедшая с обложки модного журнала. Неведомая сила скрутила бравого полицейского. Падая на землю, он успел заметить, как возле патрульных экипажей люди в штатском споро укладывают его подчинённых на тротуарную плитку.    Патрульные в кафе, десятки посетителей и гуляющих горожан стали свидетелями невероятного происшествия, о котором по городу пойдут гулять самые удивительные слухи. Около полицейских экипажей остановилось несколько джипов. Из машин чёртиками из табакерки посыпались парни спортивного телосложения. Вновь прибывшие быстро навели порядок, скрутив людей в форме. С задержанного полицией молодого человека сняли наручники.    В кафе вошла невысокая женщина. Широким шагом она подошла к патрульным, протянув им раскрытое удостоверение.    - Пошли вон.    Дважды повторять служителям закона не пришлось. Козырнув, они быстро растворились в толпе. В наряде были люди не глупые, они быстро сообразили, что их начальство встряло в какую-то операцию ФСБ. Ввязываться в разборки "тузов" рядовые полицейские отнюдь не желали, предпочтя "сделать ноги".    - Этого, - женщина указала на капитана, - задержать до особого распоряжения, этого тоже, - указующий перст ткнул в жиголо. - Ненавижу уродов.    - Вадим Михайлович, извините, можно вас и вашу даму на пару минут? - возле растирающего запястья парня и помогающей ему Ирины остановился представительный пожилой мужчина в костюме-тройке. - Простите, что так получилось. Разрешите от имени правоохранительных органов принести вам глубочайшие извинения.    Белов замер. Проведя кончиком языка по внезапно пересохшим губам, он посмотрел на собеседника. Остановил взор на стройной красавице позади мужчины. В образе девушки, на его взгляд, не хватало одной немаловажной детали - длинных заострённых ушек. Блондинка идеально подходила под описание, данное Натальей Чекановой. Как и второй мужик со шрамами на лице. Парень был уверен, что именно эта, старающаяся не показать своего напряжения, парочка - гусь и гагарочка, сегодня днём интересовалась медовым деревом. По тому, как новые действующие лица лихо расправились с полицией, было ясно, что они принадлежат к организации, имеющей широкие полномочия. А кто у нас самый "широко упал намоченный"? То-то и оно.    - Быстро вы добрались из Таёжного до Хабаровска. На вертолёте? - Вадим кивнул в сторону эльфов. - Как я понимаю, ФСБ?    - Вы правильно понимаете, - хмыкнул мужчина, - Разрешите представиться, генерал-лейтенант Санин Александр Владимирович.             Лениво приоткрыв глаза, Санин бросил взгляд на светящийся циферблат, расположенный на приборной панели автомобиля. Десять сорок пять. До назначенного времени пятнадцать минут. Три минуты назад оперативники доложили, что джип мальчишки припарковался на автостоянке возле речного вокзала. Что ж, парень заработал в глазах генерала ещё один плюсик, Санин уважал пунктуальных людей. Ещё десять минут и ему самому придётся покинуть прохладный, кондиционированный салон служебного внедорожника и окунуться в удушающую июльскую жару, приправленную запахом дыма горящей за городом тайги. Хабаровск задыхался от смеси смога и жаркого июльского солнца. Выйти в полдень на улицу было равносильно входу в предбанник жарко натопленной бани, у которой открыта дверь в парилку. Хоть веник с собой бери. Горожане оживали к вечеру, когда солнце уползало за горизонт, и дневной зной нехотя уступал место вечерней прохладе.    Генерал постучал костяшками пальцев по плотной папке, содержащей досье на Ланскую Ирину, подругу Белова. Хотя, какая, к чёрту, она подруга. За ночь и утро, поднятые с тёплых кроватей оперативники успели накопать не так много информации об интересующей высокое руководство личности. Сказывалась острая нехватка времени, слишком спонтанными были приказы. До сих пор оставались неясными обстоятельства знакомства парня и бизнес-леди. Где, как, когда, при каких обстоятельствах? Достаточно чётко был очерчен круг знакомых Ланской. На этом положительные новости заканчивались. В силу отпускного сезона многие из тех, кто мог пролить свет на "белые" пятна в её биографии, оказались, как говорит молодёжь, вне зоны доступа. Дальневосточники со средним достатком предпочитали отдыхать в Китае и странах юго-восточной Азии. Генерал посмотрел на синюю ленту Амура, разделяющую два Государства, и поморщился. Китай мощным пылесосом высасывал деньги из Российских окраин. Что поделать, если отдых на пляжах Поднебесной был комфортней и приятней, чем в родном Приморье, не говоря уже о поездке к Чёрному морю.    Несмотря на мощный инвестиционный поток, хлынувший в российскую экономику благодаря усилиям японских, индийских и китайских правительств и инвесторов, туризм в стране по-прежнему оставался в загоне. А в силу некоторых обстоятельств, не до него было сейчас. У власти есть другие цели и задачи. Львиная доля средств оседала на счетах, контролируемых небольшой группой лиц, которые были в курсе надвигающихся изменений. Деньги, к большому сожалению этих самых лиц, шли не на модернизацию промышленности, а на строительство серии громадных порталов в крупнейших городах и подготовку к масштабной эвакуации миллионов людей. На громадных складах копились тысячи современнейших станков и средств производства. Иностранные компании продавали русским покупателям целые заводы, бесследно исчезавшие в бескрайней Сибири. Агенты иностранных спецслужб хватались за головы, пытаясь понять: "а на фига"? Конечно, не всё, что покупалось за валюту, пылилось на "складах". Кое-что давно перекочевало через грузовые порталы в другие миры, выбранные для развертывания промышленной базы России и... некоторых других государств, с которыми начались осторожные переговоры. Особые надежды возлагались на Германию. Вряд ли прагматичные немцы решат остаться в стороне.... Тысячи россиян работали или проходили обучение и стажировку за пультами управления на новых, пахнущих краской и сваркой, заводах, построенных за последние полтора года. Десятки научных коллективов исподволь превращались в шарашки. Аналоги заведений не столь забытых времён, но с мягким режимом содержания. Высочайшие зарплаты и все блага в закрытых от посторонних лиц посёлках служили гарантией от уплывания сворованных за "гранью" секретов на сторону. Обеспечивали секретность сотни и сотни сотрудников госбезопасности, верность которых гарантировалась особыми химическими препаратами и ядами, изобретёнными в тайных лабораториях Игрума и магических подгорных центрах Тантры. Это была та цена, без которой вся подготовка к встрече с неизвестным могла рухнуть в одночасье. Власть проводила громадную работу, но этого было мало. Титанические усилия были каплей в море по сравнению с тем, что предстояло сделать в будущем. Заклятые друзья тоже не сидели, сложа руки. За рубежом в компетентных органах не дураки работают. Аналитики противоборствующих спецслужб если ещё не пришли к заключению, то скоро придут к мысли, что Россия начала подготовку к войне. О последнем говорило начавшееся широкомасштабное перевооружение армии на новые образцы вооружения, средства связи и управления войсками. Модернизировалась авиация, получавшая новейшую авионику и авиадвигатели. Танки и средства усиления пехоты поверх брони обретали композитную керамику последней разработки, повышающую их выживаемость в противостоянии снаряд-броня и делавшую бронированные машины невидимыми для радаров противника. Военные самолёты также окрашивались краской, поглощающей излучение. Жаль, что к началу планетарной встряски будет обработано всего около трети боевых единиц - не хватает производственных мощностей.    Заводы, построенные корейцами, гнали аппаратуру, аналогов которой просто не существовало в мире. Инженеры из-за рубежа подозревали, что с северными варварами не всё так просто. Подозревать они могли что угодно и сколько душа пожелает, но они даже во сне представить себе не могли, что русские существенно модернизируют поточные линии, адаптируя их под несколько другую технологию. После чего заводы превратились в секретные предприятия радиоэлектронной промышленности. Если быть точным - нанопромышленности.    Научный коллектив под руководством Керимова в спешном порядке дорабатывал технологию принудительного закрытия порталов. Вот только технология признавалась годной для миров с устойчивой геомагнитной обстановкой. В изменяющихся условиях Земли жёсткий контроль был невозможен чисто технически. У человечества ещё не было источника энергии, готового поспорить с космическими масштабами планеты и солнечной системы. Нечто подобное могло появиться лишь лет через десять и то при наличии необходимой производственно-технологической базы. Ребята третьей группы лихо скопировали некоторые наработки касты мыслителей Игрума. Скачок прикладной науки был поистине громадный, но всё упиралось в такую эфемерную вещь, как время. Времени катастрофически не хватало. Как не хватало знаний в магии. Как будут протекать пограничные процессы? Как поведёт себя техника и электроника в магическом поле, отличном от магического поля Иланты? Кто и с какими намерениями придёт из магических миров? Если с Игрумом более и менее всё предопределено как дважды два - схватка предстоит жесточайшая. По-другому просто не получится. То с магией и не исследованными технологическими мирами не ясно как обернётся. Эх, знать бы, куда и откуда откроются природные порталы....    Вот же напасть, Санин кинул досье на заднее сиденье. Кто бы мог подумать, что в мире информационных технологий, информация о грядущей беде ухлопает человечество надёжнее гипотетического врага? Тем не менее, дело обстоит именно так. Стоит слухам просочиться в "большой мир" и первым делом рухнут биржи, мировая экономика сорвётся в штопор. Воцарится хаос. Пришельцы, упакованные в бронекостюмы по самые бровки, возьмут людей голыми руками. Сняв боевые перчатки. Это только в голливудских блокбастерах несколько бравых американских коммандос пинками разгоняют злобных пришельцев. В реале произойдёт обратное. Несколько игрумских боевых шагоходов крейсерского класса могут навалять полнокровной дивизии самой-самой крутой армии планеты по самые помидоры. Не стоит радоваться, что у предполагаемого вторженца подобных "игрушек" раз-два и обчёлся. Сказывается истощённость и отсутствие природных ресурсов. Там кроме шагоходов хватит чем "приласкать" бравых земных парней.    С магией ещё сложней. Если в первом случае можно создать какой-никакой паритет. Время есть. Немного, но его хватит на подготовку. То на магическом фронте неизведанного - радужными перспективами и не пахнет. Война на Иланте наглядно показала, что маги могут создать проблему, гораздо более серьёзную, чем все роботы технологических миров. Одни големы чего стоят. Или рукотворный огненный вал у стен Ортена. Или мертвяки, управляемые некромантами - армия, которая не знает ни сна, ни усталости, ни страха. Магические болезни и проклятия. Управление стихиями. Ураганы, землетрясения, наводнения и шторма. Скажите, как сражаться, когда из-под земли вырываются языки пламени, а между ними пляшут смертоносные смерчи, сносящие всё со своего пути. В магических мирах колдуны и маги противоборствующих армий успевают поставить защиту. Или нивелировать волшбу противника, не допустив магической атаки на своё войско. В армии Тантры численность магов достигает порой от десяти до пятнадцати-двадцати процентов от общего списочного состава. Ни одна армия Земли пока таким похвастать не может. А магия, меж тем, начала просачиваться на Землю. Поэтому и приходится ему держать руку на пульсе. Белов не первый и не последний потенциальный маг, до которого снизойдёт генерал-лейтенант. Хотя чувствуется в мальчишке сила - не такая, что бурлила и вырывалась через взгляд младшего Керимова. Но всё же....    Санин зябко дёрнул плечом. Есть в Белове нечто. Не зря он отмахал порталом четыре тысячи километров, дабы лично проверить чуть ли не панический рапорт Сергеевой. Упусти его ребятки мальчишку, прошляпь на полгодика и тогда он мог бы развернуться в полную силу. Генерал посмотрел на часы. Десять пятьдесят, ещё пять минут....    Хлопнули дверцы припаркованного рядом джипа. Покинув прохладное нутро автомашины на солнышко вылезли эльфы. Длинноухие пойдут с ним. Пусть маги из группы прикрытия давно заняли позиции, изображая собою отдыхающих горожан, но так надо - выставленные на показ эльфы должны отвлечь внимание молодого человека и послужить первой линией обороны в случае непредвиденных ситуаций. Тем паче, специалисты, составлявшие психологический портрет Белова, советовали пригласить на встречу красивую девушку. Учитывая, что он встречался с ней вчера, и эльфийка смогла остановить генерала от продолжения, ещё не начавшегося, неприятного для озлобленного парня разговора. Тем самым она заработала в глазах генерала, и как ни странно, Белова несколько бонусных очков. Санин потом подробно расспросил эльфийку, почему она вмешалась.    Оказалось, что девушка почувствовала волну отрицательной энергии, распространявшуюся от собеседника генерала. Как только Санин представился, Вадим тут же закрылся непроницаемым коконом. Элиэль ни секунды не сомневалась в том, что парень принял нештатный инцидент за подставу со стороны её нанимателей и закономерно окрысился. Эльфийка только диву давалась - в мальчишке было столько силы, сколько во всех её украшениях не наберётся. Он мог без особого труда расправиться со всеми посетителями кафе и оперативными группами. Мог, но сдерживал кипящую внутри ярость. Перехватив инициативу, она как можно более приветливо улыбнулась, ещё раз извинившись за недоразумение и обещав поведать результаты расследования оного. Теперь придётся делиться результатами допроса родственников и нескольких причастных лиц. Пока генерал не опомнился, Элиэль вежливо попросила о встрече, где бы они могли спокойно поговорить о причинах интереса спецслужб к поселковому знахарю. Желательно завтра. Откладывать неизбежное ни госбезопасности, ни Вадиму Михайловичу не с руки. Белов ненадолго задумался, пугавшая эльфийку ярость, кипевшая на дне потемневших глаз парня, постепенно перестала выплёскиваться во внешний мир, давление на ментальном уровне ослабло. Назвав место и время, Вадим подхватил свою спутницу под локоток. Никто его не задерживал. Через несколько секунд пара, сопровождаемая наблюдателями, скрылась в вечерних тенях.    - Что это было? - стараясь выглядеть спокойным и не наорать на девчонку, спросил генерал.    - Операция отвлечения, - спокойно ответила эльфийка, - Он был на грани. Я почувствовала. Или вы хотели схлопотать какое-нибудь проклятие? Не думаю, что мне понравилось бы превратиться в засранку. Как и вам.    - А как же ваши манники и артефакты?    - Толку то от них, когда у него сырой силы больше, чем во всех наших артефактах и накопителях. Я долго не могла понять вашего анекдота про Илью Муромца, выехавшего на громадном битюге против трёх мушкетёров со шпагами. Сегодня поняла. Шарахнул бы богатырь их разок и не заметил. Так и мы с наставником - мушкетёры против местного богатыря с узловатой дубиной. Лучше дать ему перегореть и прийти на встречу с ясной головой. Да и мы можем подготовиться.    - Хорошо. Убедили, - взвесив аргументы наёмницы, ответил Санин остывая.    Насколько эльфийка была права, предстоит выяснить через пять минут. Белов назначил встречу в летнем кафе, расположенном в парковой зоне стадиона Ленина. Молодой человек страховался, выбирая людное место с множеством случайных свидетелей и путей отхода. Не доверяет. Да и нет у него причин доверять. На его месте Санин поступил бы также. За короткий период знахарь успел стать объектом внимания организованной преступности и с честью выйти победителем из противостояния. Теперь им заинтересовались люди из другой серьёзной структуры. Тут по любому проявишь параноидальную осторожность. Генерал как никто другой понимал Вадима.    - Объект на месте, - доложился наблюдатель.    Генерал вышел из машины, легко кивнул эльфам и направился в сторону кафешек. За спиной звонко стучали каблучки туфелек Элиэль. Ируэль, обвешанный браслетами, накинув на себя несколько пологов, превратился в невидимку. В последний момент эльф решил присутсвовать на встрече в роли незримого собеседника.    - Разрешите? - проявил вежливость Санин, останавливаясь возле столика, за которым сидели Ирина и Вадим. - Здравствуйте, Вадим Михайлович! Здравствуйте, Ирина Сергеевна!    - Здравствуйте, Александр Владимирович! Не представите свою очаровательную спутницу. А то вчера мы как-то упустили этот момент, - чуть обозначив улыбку уголками губ, сказал вставший Вадим. Ирина приветливо склонила голову. Ни страха, на удивления, ни подобострастия, ни один не выказал. Оба были внешне спокойны и предельно собраны. Наверняка, большая часть ночи у молодёжи была посвящена не постельным утехам, а тому, как вести себя и что говорить на предстоящей встрече. Видно, что подготовка была проведена основательная. Новейшая подслушивающая аппаратура поступила из центра только к четырём часам ночи. Развернули её к пяти часам утра, когда её актуальность несколько снизилась. Правы те, кто говорит, что дорога ложка к обеду.    Генерал на секунду замялся. Не называть же Элиэль её настоящим именем, хотя, чем чёрт не шутит.    - Вадим, Ирина, вы разрешите называть Вас так? Исправляю свою оплошность. Разрешите представить - Элиэль. Прошу любить и жаловать.    - Элиэль? - удивилась Ирина. - Необычное имя, а отчество?    - Просто Элиэль, - ответила эльфийка.    - Ирина.    - Вадим. Хм, - Вадим внимательно посмотрел на девушку, но от комментариев воздержался. - Прошу садится.    - Александр Владимирович, - начал парень, - не могли бы вы попросить своих людей удалиться или хотя бы не пялиться на меня? Вчера меня заверили, что разговор будет приватным. Элиэль ни словом не обмолвилась о пятёрке наблюдателей-экстрасенсов. Знаете, их взгляды несколько нервируют.    Санина же несколько насторожил факт того, что парень с лёгкостью вычислил магов из группы поддержки, принятых им за экстрасенсов.    - Хорошо, - согласился с требованием генерал, отдавая распоряжение. Благо Белов не высказывал враждебных намерений. А мальчик силён. Ох, не зря он бросил все дела и примчался в Хабаровск. Интересно будет наблюдать за ростом молодого человека.    - Как я понимаю, Александр Владимирович, фэ-эс-бэ в вашем лице интересуются людьми с экстрасенсорными возможностями, - после небольшой неловкой паузы, первым взял слово на себя Вадим. - Интересно было бы узнать, чем вас заинтересовала моя персона?    - Позвольте поправить, - ответил Санин, - не экстрасенсорными возможностями. А способностями выполнять магические операции. Нам нужны маги. А вы, Вадим Михайлович, обещаете стать очень сильным магом.    - Я готов поверить в магию и магов, - улыбнулся Белов, - не мне выступать в роли отрицающего очевидное и невероятное. Но откуда такие прогнозы относительно моего магического становления? Я готов поверить всему, что вы скажете. Но предупреждаю, что прекрасно чувствую ложь. Засим, если вы добиваетесь моего добровольного сотрудничества, то не советую лгать.    - Боже упаси! Вадим Михайлович, и в мыслях не было!    - Ну, что же вас привело ко мне?    - Я уже сказал. Нам нужны маги.    - Интересно, зачем?    - Затем, Вадим Михайлович, что через пару лет привычный нам мир перестанет существовать..., - негромко, но с неожиданной болью и горечью, сказал генерал.                   Санин мысленно клял себя на все лады. Что стоило сдержаться? Что? Когда он стал допускать детские ошибки? Просыпается маразм? Старость подкралась незаметно? Вот даже Элиэль смотрит на него осуждающе и качает головой. Да-да, девочка, не ожидала ты такого фортеля от сурового генерала и прожжённого интригана. Или это влияние мальчишки? Вон как сверкает глазищами. Хотя новость не произвела на парня должного впечатления, в отличие от его подружки.    Вадим, задумавшись, откинулся на спинку пластикового стульчика. Не верить словам генерала не было никаких оснований, тот сам испугался сказанных в запале фраз. Так, держите себя в руках, Вадим Михайлович! Не стоит показывать своего интереса. Парень думал, в какую игру играет гэбист и его белобрысая референтша. Маги нужны, значит. Белов бросил осторожный взгляд на блондинку. А она тогда кто? Вряд ли немаленький чин из госбезопасности будет брать с собой девочку из модельного агентства только ради её красивых глаз. К тому же имя у неё интересное и аура. Насыщенные, сине-зелёные контуры энергетической оболочки не свойственны людям. Даже ауры пятёрки экстрасенсов, которых гэбисты пытались замаскировать под простых обывателей - посетителей кафешки, уступают по интенсивности свечения энергетической оболочки молчаливой собеседницы. Вадим чуть прикрыл веки и сконцентрировался, стараясь просканировать особу, расположившуюся рядом с генералом, и наткнулся на прочный щит. Невидимая стена надёжно отгородила пару, прибывшую на встречу. Однако! Парень видел проступившее на лице "референтши" напряжение и мелкие капельки пота на лбу. Так-как, первое впечатление не обмануло. Перед ним коллега по ремеслу. Игра становится интересней. Магов, значит, ищете, господин генерал!?    Между тем пауза несколько затянулась. Перебрасывание взглядов не могло продолжаться бесконечно. Принимающей стороне необходимо было хоть как-то обозначить реакцию на ошеломительную новость:    - А вы не сгущаете краски? - спросил Вадим таким тоном, словно его внезапно озаботило душевное здоровье генерала. Блондинка напротив улыбнулась, но предостерегающе блеснула глазами. Шутка была не к месту.    - Я бы сказал, наоборот, - сказал генерал, подтверждая, что шутить никто не собирается.    Санин никак не мог отделаться от ощущения, что Белову никак не может быть девятнадцать лет. Тот, кто сейчас сидел перед ним был гораздо старше. Как минимум лет сорок, если не больше. Вчерашние школьники не ведут себя так..., спокойно и рационально, словно они каждый день общаются с генералами различных спецслужб. Вчерашние школьники не прячут где-то далеко-далеко неприязнь от испорченного вечера и досадного инцидента у городских прудов. Вчерашние школьники не выглядят подобно каменным статуям или куску без эмоционального льда. Кто угодно, но только не вчерашние школьники. На лице Ланской читаются все эмоции, которые чувствует эта красивая, Санин не побоялся бы сказать - роскошная женщина. Но её молодой кавалер был абсолютно непрошибаем. Не помогало даже наличие под боком двух живых детекторов. Ни выставленная на всеобщее обозрение Элиэль, ни скрытый под визуальными пологами Ируэль, не могли пробить эмоциональный блок деревенского знахаря. Чёрт побери, только ради этого стоило приехать в Хабаровск. Этого тайменя нельзя спустить с крючка. Что бы предложить ему в качестве наживки, и надо ли предлагать? Парень тонко чувствует чужие эмоции и с лёгкостью способен распознать ложь. Не стоит с ним играть в рыбалку. Санин вспомнил слова старого эльфа, сказанные им глубокой ночью, когда они обсуждали стратегию будущих переговоров. Ируэль говорил, что главным оружием должна быть откровенность. Впрочем, генерал и сам об этом думал и собирался действовать в подобном ключе, но до сегодняшнего дня его глодали сомнения, странным образом развеявшиеся пару минут назад.    - Почему я, Александр Владимирович? Не слишком ли жирно для провинциального мальчишки? Я ведь не ошибусь, если предположу о высокой должности, занимаемой вами? - и, не дожидаясь ответа, Вадим продолжил:    - Почему-то мне кажется, что генералы фэ-эс-бэ за хорошо живёшь лишний раз простыми смертными не интересуются. Что во мне особенного, что вы, простите за грубость, оторвали зад от кресла и не сочли за труд лично заняться мною? Да не просто так, а с целой группой поддержки из сильных экстрасенсов.    - Сколько много вопросов. На какой прикажете отвечать? - ухмыльнувшись, сказал Санин, принимая правила игры, обозначенные Беловым.    - Начните по порядку, Александр Владимирович.    Санин задумался. С чего бы начать? Тут он воочию примерил на себя рубаху Керимова, который не (?) весной готовился выступить перед высокими гостями научного центра. Илья начал речь с предыстории человечества. Так и здесь, уместно начать с предыстории.    - Скажите, Вадим Михайлович, вы что-нибудь читали или смотрели о строительстве порталов в параллельный мир, которые возведены у наших южных соседей?    - Допустим. В интернете полно сайтов и ссылок на эту тему. Я живу у чёрта на куличках, прости Господи, но от мира не совсем оторван. Исходя из вашего вопроса, можно сделать достаточно достоверный вывод о множественности миров. И, соответственно, о том, что наши учёные не ограничились открытием прохода в один мир, как заявляют официальные органы. Не так ли, Александр Владимирович?    - Всё так, Вадим Михайлович. Отдаю должное вашей прозорливости. Уже несколько лет, как наше представление о мире значительно расширилось.    - А что не так? По вашему хмурому тону нельзя сказать, что вас это веселит. Извините, запамятовал, в свете прозвучавшей из ваших уст новости о грядущем конце света, я так думаю, открытая дорога в другие миры не радует не только вас.    - Точно подмечено. Мы, как оказалось, совершенно не готовы к этому. Более того, мы не готовы к отрицательным последствиям. Поиск магов - это подготовка к предстоящим катаклизмам. Один из многих пунктов плана по выживанию России и человечества в целом, который мы пытаемся сейчас воплотить в жизнь.    - Не скажу, что меня, но Ирину вы напугали.    - Не стоит ёрничать, молодой человек, вам это не к лицу. Имейте уважение к старшим и не перебивайте.    - Извините, это от волнения.    Санин и Элиэль синхронно хмыкнули. Волнуется ли глыба льда?    - Хорошо, извинения принимаются. Продолжим. Государство, в лице нашей службы, крайне заинтересовано в сотрудничестве с вами, Вадим Михайлович. Причем в сотрудничестве на абсолютно добровольных началах. Без каких-либо попыток давления на вас. Прямо, либо через близких вам людей. Официально заявляю - моя организация не имеет никакого отношения ко вчерашнему инциденту.    - Если бы имели, я бы с вами не разговаривал, - сказал Вадим, снова перебив генерала. - Грубая работа. Я без предубеждения отношусь к силовым структурам и не верю большей части баек о "кровавой гэбне". Но не думайте, будто я поверю, что у вас совсем не было никакого плана.    - Был, чего тут скрывать, - по-простецки ответил Санин, - но сценарий остался всего лишь сценарием. Предлагаю вернуться к нашим баранам. На вчерашнем инциденте я остановлюсь позже и повторно прошу: не перебивайте! Вы попали в поле зрения спецгруппы по поиску магически одаренных людей при изучении случая с господином Серебряковым.    - Ну да, ну да, - кивнул Вадим, - засранец он и есть засранец. Извините.    - Ладно, сейчас речь не о том. Как вы понимаете, оставить без внимания человека, накладывающего настоящие проклятия, как и занимающегося лечением людей, мы не могли. Господин Серебряков любезно поделился с нами своими впечатлениями и адресом грозного знахаря, куда отправилась оперативная группа. Каково же было наше удивление, когда оперативники затребовали экстренный возврат. Догадываетесь о причине экстренности?    - Даже боюсь предположить. Либо пчёлы закусали, либо барьер у погоста, либо дерево им не понравилось. Необычное оно для наших мест.    - Последние два пункта.    - Ладно, с барьером понятно. А чем вам дерево не угодило?    - Необычное оно для наших мест, - повторил Санин присказку Вадима. - Если быть до конца откровенным: выросшее на вашем участке дерево ни коим боком не относится к флоре планеты Земля.    - От оно как, Михалыч.... Эндемичный пришелец из параллельного мира?    - Не знаю насчёт эндемичного, но то, что пришелец, так это верно на сто процентов. Не буду ходить вокруг да около - это дерево с родины Элиэль, - генерал указал подбородком на эльфийку. Белов, впившись взглядом в белокурую иномирянку, недоверчиво склонил голову к правому плечу. Между тем его рука, в успокаивающем жесте, накрыла ладонь Ирины. За всё время женщина не проронила ни слова, настороженно переводя взгляд с генерала на молодого человека и обратно. Новость о том, что "референтша" не землянка, внешне не произвела на парня того впечатления, какое было от признания близости Армагеддона. Ещё вчера вечером Вадим мысленно пририсовывал к лику блондинистой красавицы удлинённые листовидные ушки. Длинные уши делали её образ законченным. Неожиданно Белов резко подался вперёд.    - Только не говорите, что у меня на грядке вырос мэллорн и ваша подчинённая - эльф!    - Хорошо. Не скажу, - ответил Санин, пожав плечами.    Терзавшее парня напряжение, наконец, сделало своё дело. Ледяная маска спокойствия разлетелась мелкими осколками. Вадим отпрянул от собеседника и закатился безудержным, с нотками безумия, смехом. Ирина непроизвольно отодвинулась от него, а Белов, не обращая внимания на реакцию окружающих, продолжал самозабвенно хохотать. Внезапно смех оборвался, Вадим вытер выступившие слёзы и посмотрел на своих визави. Санин потребовалось вся воля, чтобы не вздрогнуть и не задать стрекача. Голубые глаза парня почернели, превратившись в бездонные колодцы на дне которых клубилась тьма. Элиэль схватилась за браслет, инкрустированный драгоценными камнями, по её челу и щекам катились крупные градины пота.    - Прекрати! - не выдержала эльфийка.    Вадим непонимающе хлопнул ресницами, пробормотал что-то извиняющееся, закрыл глаза, несколько раз глубоко вздохнул и застыл каменным изваянием. Когда он поднял веки, о тьме больше ничего не напоминало.    - Спасибо, - Элиэль платком вытерла лоб.    - Пожалуйста. Прошу прощения. Иногда ЭТО сильнее меня. Выходит, наши спецслужбы сотрудничают со своими коллегами из иных миров? Какое звание у Элиэль? - снова огорошил он Санина. Произнесена фраза была спокойным, чуть ироничным голосом.    - Всё нормально, я в порядке, - Вадим повернулся к Ирине, которая не знала, что ей делать и за что хвататься.    Откровенно говоря, женщину не на шутку испугали резкие перепады и эмоциональные скачки обычно невозмутимого и неимоверно спокойного партнёра. Мало ей с ног сшибающих новостей, так ещё у Вадима "крышу" рвёт.    - Вы успокоились? - пусть запоздало, но участливо спросил Санин. Вадим, кивнув, передал эльфийке упаковку влажных салфеток, ибо её белоснежный платочек за минуту превратился в серую тряпочку. Видимо ЭТО действовало на эльфов сильнее, чем на людей.    - Хорошо, - продолжил генерал. - Немного неточно, но в целом так. Сотрудничаем. Я опять хочу вернуться к истокам. Как вы уже догадались, оперативная группа была усилена "нештатными" сотрудниками. Последние были очень удивлены встрече с мэллорном посреди тайги. Поверьте это очень, очень неожиданно. Да и вы сами прекрасно осведомлены о необычности этого дерева. Два дня роста от крепкого саженца до взрослого состояния. Неужели это обыденное явление? И вы к этому имеете какое-то отношение.    - Возможно. Но пока вы не сообщили мне ничего конкретного. Только общие слова. И никаких доказательств или подтверждения. Поэтому и я не стану торопиться с откровениями.    - Более полная и конкретная информация - это область государственной тайны. Я и так слишком откровенен, даже чересчур. Степень вашей информированности будет зависеть от уровня нашего с вами сотрудничества. И, конечно же, знакомится с подобными сведениями в общественном месте недопустимо.    - Мы опять отвлеклись.... После обнаружения на вашем участке необычного дерева, сиречь мэллорна, поиск был предельно активизирован. Прошу простить нашу бесцеремонность, но благодаря телефонному звонку Наташи о визите спецгруппы к вашему дому и об интересе наших сотрудников к дереву, мы смогли быстро отыскать вас в Хабаровске. И успели вмешаться в инцидент у летнего кафе.    - Понятно... Я так и подумал, что это не ваша заготовка.    Генерал оскорблённо пфыкнул.    - И как вам видится наше сотрудничество? В чём будет заключаться моя работа в ФСБ? Хотелось бы немного конкретики, - Вадим решил перейти к вещам более прозаическим. Генерал мог сколько угодно толочь воду в ступе и поливать финик мёдом, но самому распоследнему глупцу было ясно, что результатом встречи должна стать вербовка "молодого, да раннего".    - Во-первых, мы заинтересованы в вашем обучении. Именно как мага. Это надо и вам и нам. У вас большой потенциал в магии. И без соответствующего обучения вы можете быть опасны и для себя, и для окружающих. Без обиняков. Во-вторых, после обучения, мы надеемся на использование ваших магических способностей. Повторюсь. На полностью добровольной основе. В-третьих, нам хотелось бы договориться об использовании дерева на вашем участке. Без нанесения ему какого-либо ущерба.    - А если я откажусь?    - Наверно вы поступите в медуниверситет и станете врачом. Конечно, мы будем присматривать за вами. Извините, но оставить вас без наблюдения невозможно. И мы не заинтересованы в появлении кого-нибудь на подобие Зорро или человека-паука. Спички детям не игрушки.    - А как же грядущий катаклизм? Получается, я вам не так уж и нужен.    - Почему? Нужны. И хотя, как говорили раньше, незаменимых людей не бывает, наличие обученного мага вашего уровня в команде - многого стоит. Но не чего угодно. Поверьте, что и у нас есть определенные границы. А попытка заставить вас сотрудничать с нами - выйдет боком. Всем. И катаклизм вас не минует. Он коснется всех. В большей или меньшей степени. Скорее в большей. Вы ведь не оставите близких в беде. Просто отказавшись от обучения магии, вы будете к нему менее готовы. А там как повезет. Сейчас вы, Вадим Михайлович, с недоверием относитесь и к нашей службе, и к моим словам. Я не прошу вас верить. Для нашего сотрудничества вполне достаточно добросовестного выполнения взятых на себя обязательств. Что вполне может регулироваться с помощью контрактов. Мы обучаем вас, а вы определенный срок работаете в нашей команде. Ничего недостойного или противозаконного от вас не требуется. Но возможны опасные ситуации. К сожалению, определенного риска избежать не удастся. Все мы смертны. Вот и все в основном. Наверно вам необходимо подумать. Вот здесь контактные телефоны и адрес, чтобы сообщить нам свое решение. - Санин протянул визитку. - И традиционное. Я надеюсь на определенную сдержанность. Вас и вашей спутницы. И хотя я пытался говорить намеками, все-таки разглашение содержания беседы - нежелательно, крайне нежелательно. Надеюсь, вы меня понимаете. Спасибо за встречу. Всего доброго.    - Не торопитесь, - Вадим смотрел в глаза генерала. Но прочитать тот во взгляде парня ничего не мог. - Пять минут погоды не сделают.    - Да?    - Я согласен. Но для полного взаимопонимания требуется уточнить некоторые частности и детали.    Санин и Элиэль опустились на нагретые места.    - Я требую гарантий, - сказал Вадим. - Не для себя, как вы могли ненароком подумать. Наверняка правительство и ваша, а вполне возможно что и моя будущая организация, создали сеть убежищ или оборудуют их в других мирах. Так сказать запасной аэродром. Я требую гарантий безопасности для Ирины, моего брата и матери. Какой бы с..., она бы не была, но она моя мать. Я хочу быть уверен, что в случае чего они будут эвакуированы из зоны боевых действий. Что они не попадут в лапы иностранным разведкам, и на них не будет оказываться давление.    - Приемлемо, - ответил Санин. - Есть ещё что-то?    - Не сомневайтесь. Ещё два маленьких пожелания. Прошу , даже не так - не советую использовать меня втёмную. И второе - не утаивайте информацию, напрямую касающуюся меня. Если вы скажете, что это невозможно, то можете катиться на все четыре стороны. Играть собою я никому не позволю.    - Сама специфика работы секретных служб кроется в утаивании и поиске информации, но вы чётко очертили рамки. Пожалуй, на это мы можем согласиться.    - Тогда не вижу препятствий для взаимовыгодного сотрудничества.    - Рад, что мы пришли к взаимопониманию, - улыбнулся Санин и пожал протянутую руку. - У вас есть неделя для улаживания дел (). Через семь дней за вами заедет Элиэль. Всего доброго. До свидания.    - До свидания.    Сев в машину, Санин ткнул пальцем по одной малозаметной кнопке на приборной панели. Из узкой щели вылез тончайший экран. Микрокамера, закреплённая на стойке навеса у столика, где происходила судьбоносная встреча, высветила пару молодых людей. Служба технической поддержки с утра "оцифровала" участок, захватив не только кафе, но и всю территорию в радиусе двухсот метров.    - Как ты? - спросила Ирина, забравшись к парню на колени.    - Устал, - ответил Вадим, подняв лицо к небу. - Как ты?    - В шоке....    Санин выключил изображение. Парень выглядел лет на сорок. А ведь он действительно послал бы весь мир пешеходным маршрутом, если бы ФСБ в лице одного чиновника не согласилось с его требованиями. Да, штучное приобретение. Эксклюзивный "товар". Санин тяжело вздохнул. Разговор отнял все силы не только у Белова. Эльфы пластом свалились на заднем сиденье второго джипа. Генерал чувствовал себя выжатым лимоном, а работы ещё невпроворот. Одни инструктажи чего стоят. Парень ясно дал понять, что игр за спиной не приемлет. Надо вколотить это в головы некоторым ретивым подчинённым. Лучше работать на доверии. Второго уничтоженного комплекса ему не простят... И связи в мире Иланты не помогут....                      Часть вторая.    Огненные зарницы.                                        Земля. Северная Америка. Скалистые горы. Виктор Элунд...          Уик-энд. Короткое словосочетание, символизирующее окончание рабочей недели. Для Виктора уик-энд символизировал встречу с домом.    Всю неделю, каждый рабочий день он ждал этого дня, мечтая насладиться тишиной и покоем сидя в удобном плетёном кресле под тенью елей, полоскавших корни в прозрачной, ледяной воде небольшого горного озера. В мечтах Виктор полной грудью вдыхал кристально-чистый воздух, приправленный запахом смолы и нагретого за день камня. Ради этого он трудился в поте лица, хотя работал больше головой, чем руками. Виктор, нажатием кнопки опустив стекло, подставил руку набегающему потоку воздуха. "Лэндровер", тихо урча двигателем, наматывал на колёса полотно дороги. Позади осталось асфальтированное шоссе, за машиной клубится пыль просёлочной грунтовки. Через две мили мост, потом поворот, подъём, короткий спуск вдоль стройных рядов вековых елей, и перед взором путешественника предстанет голубая поверхность озера, отражающая крышу небольшого особнячка, спрятавшегося между колючих лап вечнозелёных красавиц.    Дом, милый дом. Десять лет минуло с тех пор как он решил во что бы ни стало построить или купить собственный дом.    Молодой, но совсем не наивный выпускник Йеля ещё во время учёбы присмотрел несколько мест в безлюдных уголках Скалистых гор, где бы прекрасно смотрелось семейное гнездо Элундов.    Десять лет. Словно всё было в прошлой жизни. Да, жизнь потрепала его со всех сторон. От старого гнезда осталось два птенца. Десять лет назад Эрика вышла замуж и давно живёт своей жизнью, присылая братьям поздравительные открытки на Рождество и на День Благодарения. Петер пошёл по военной стезе и воюет где-то в Афганистане. Морскому котику, майору не до гражданских дел, пусть они и связаны родственными узами. Ни брат, ни сестра не помогли Виктору, когда он остался один на один с кучей долгов, неоплаченных счетов, больной матерью и Стивеном, только-только поступившим в Йель. Младший с детства бредил медициной, а вот Виктор - ненавидел врачей и организацию "Врачи без границ". Он до сих пор не мог простить отца за то, что тот чаще пропадал где-нибудь в Мозамбике и Йемене, где и сгинул во время разборок местных черномазых племён. Ненавидел, но помалкивал. У младшего должен быть кумир и цель. Для Стива им был папа. Большой, громогласный, всегда смеющийся белокурый северный викинг с добрым сердцем. Педиатр от Бога. Мать так и не смогла пережить потери. Линда даже не пыталась связать свою жизнь с кем-нибудь другим, хотя кавалеры готовы были выстраиваться в очередь, чтобы привлечь внимание шведской красавицы, в пятьдесят лет сохранившей фигуру и не растерявшей привлекательности. Мама существовала по инерции: работала, ела, говорила, заботилась о младших сыновьях, но не жила. Она по-настоящему, всем сердцем, любила отца и пережила его на полтора года, выгорев подобно свече. Через год после смерти мужа Линде поставили диагноз - лейкемия. Виктор тогда, кроме основной работы, устроился на две подработки, чтобы покрыть затраты сверх страховки. Сдавать угасающую мать в хоспис он наотрез отказался, в пух и прах разругавшись с социальными службами. Чтобы как-то свести концы с концами, после смерти мамы, он продал дом и переехал в небольшую съёмную квартиру. Благо лэндлорд запросил меньше, чем предполагалось, хотя на security deposit пришлось выложить восемьсот долларов. Стив тогда жил в кампусе и был вполне доволен жилищными условиями.    Стой поры утекло много воды. Виктор не один раз сменил работу, выплыв из моря долгов и рассчитавшись с кредитами. Работая с денежными потоками, он как никто другой стремился к финансовой свободе, стараясь уйти от кабального ига банков, опутывающих простых американцев долговой паутиной с момента появления на свет. Жизнь в долг была не для него. Пять лет назад он устроился в аудиторское агентство мистера Генри Тельмана, из года в год, медленно, но верно, по принципу должностной карусели продвигаясь по службе.    И вот, на волне ипотечного кризиса, ударившего по Соединённым Штатам, и раскрутившегося на всю мировую экономику, он исполнил заветную мечту. Кто-то разорялся, банки теряли активы и прогорали, но волны экономического шторма обходили Виктора стороной. Можно сказать, что тридцатипятилетний ведущий аналитик небольшого аудиторского агентства чувствовал себя на гребне. К этому времени Элунд успел сделать себе имя. Он давно мог сменить место работы, благо было из чего выбирать, но мистер Тельман - хозяин агентства, устраивал Виктора со всех сторон. И хозяин, и подчинённый прекрасно понимали, что бизнес первого последнее время держится на плаву за счёт имени и способностей второго. Имя Виктора Элунда в узких кругах стало настоящим брэндом. Пользуясь этим, он сам планировал свою работу и мистер Тельман мог лишь о чём-то попросить его, но не приказать. Генри давно предлагал ему стать совладельцем предприятия, но это значит навлечь на себя ответственность и ограничение той призрачной свободы, которой Элунд дорожил. Он практически никогда не ошибался во фьючерных прогнозах, финансовая аналитика была его коньком, как и общая аналитика в целом. Виктор обладал феноменальным чутьём и доверял собственной интуиции, которая не раз выручала его в сложных ситуациях. Его выводы были верны, а рекомендации точны для того или иного обстоятельства. Можно было сказать, что Виктор, год за годом, день за днём, сделал себя сам. Являясь ярким образчиком "американской мечты", он как бы показывал окружающим, что и финансовый кризис не помеха для тех, кто хочет заработать миллион. Он заработал. Половина состояния превратилась в красивый участок и дом на берегу горного озера в тихом, безлюдном углу Скалистых гор. Половина комнат была отдана Стиву, но младший бывал в их доме только наездами, предпочитая квартиру рядом с клиникой. Пару раз продолжатель дела отца приезжал с Бриджит и близнецами, как бы намекая старшему брату на то, что пора остепениться и подумать о вещах более приземлённых. Дом теперь у него есть, необходимо наполнить его стены детскими голосами. Намёк был понят и были кандидатки на вакантное место миссис Элунд, но дело никак не желало доходить до колечка с бриллиантом. Что-то останавливало Виктора, но что, он никак не мог понять. Внутренний голос, интуиция, которым он привык доверять, советовали воздержаться от вступления в брачные отношения.    Была у Виктора ещё одна нарождающаяся страсть - русские. Возможно, новому увлечению способствовало происхождение. Как-никак шведская кровь Элундов была на четверть разбавлена славянской рудой. Бабушка Радослава постаралась. Происходила она из семьи русских эмигрантов, бежавших от большевиков по льду Финского залива в далёком восемнадцатом году прошлого столетия. Прадед, Виктор Степанович Палитко - бывший мичман, сначала помотался по Финляндии, потом осел в Норвегии в одной из многочисленных рыбацких деревушек, а в начале тридцатых годов перебрался в Швецию. Там, в Стокгольме, в тысяча девятьсот тридцать восьмом году, единственная дочь Виктора Степановича, Радослава Палитко, сочеталась законным браком с Микаэлем Элундом. В этом же году семья, опасаясь новой войны, перебралась за океан. Карл Элунд родился уже американцем, правда, жену он себе привёз из родных фьордов. Виктор, названный в честь прадеда, считал себя стопроцентным американцем, однако или имя, или примесь русской крови, заставили внимательно следить за переменами в России.    Русские в очередной раз подтвердили всему миру, что не лыком шиты. Они как-то сумели удержать в секрете исследования по параллельным мирам, а не профукать его, как было профукано большинство достижений рухнувшего Советского Союза. Презентация величайшего научного открытия за всю историю человечества состоялась до безобразия буднично и не сорвало того шквала эмоций, которые сопровождали первый полёт в космос и на Луну. Периодические издания не успели начать муссировать тематику открытия, как общественность была поражена сообщениями о строительстве портальных комплексов в Индии, Китае и Японии. Ловким ходом русские стукнули по рукам политическую клику с Капитолийского холма и Белого Дома. Вашингтон не успел вовремя отреагировать на создание азиатского политического блока. Русские элементарно купили лояльность восточных соседей, к тому же поимев с них мощные инвестиции в экономику. Любые попытки оказать давление на Кремль воспринимались в штыки не только северными варварами, но и их узкоглазыми союзниками. Виктор крякнул от досады. Индусы, японцы и китайцы, испытывающие нехватку полезных ископаемых, как ослы за морковкой потянулись за ресурсной конфеткой, которую русские нарисовали им в других мирах. Не стоит сбрасывать со счетов и возможностью снизить демографическое давление. Надо сказать, что азиаты не обманулись в своих ожиданиях. Ресурсов за гранью было завались, да только ключики от дверей были у Москвы и те, кто раньше смотрел в рот Дяде Сэму, теперь лихо отплясывали под дудку Кремля.    Впрочем, справедливости ради, Виктора политико-экономические перипетии интересовали в последнюю очередь. Всю жизнь он считал себя циником и прагматиком до мозга костей, до прошлого года не подозревая о толстой авантюристкой жилке, до поры до времени дремавшей в глубине души. Новые миры притягивали к себе сильнее магнита, будоража кровь неизвестным. Неоднократно Виктор ловил себя на мысли, что он бросил бы всё за возможность уйти туда, где нет акул бизнеса и алчных обывателей с заплывшими жиром мозгами, где он будет пионером. Видимо здесь сказывалось преобладание в нём авантюрного духа древних викингов, добравшихся до Гренландии и Нового Света на пятьсот лет раньше Колумба.    Пока иные миры остаются недоступными для американцев. Переговоры с русскими ведутся, но те жёстко стоят на условиях, согласно которым за ними остаётся контроль и обслуживание порталов. Впрочем, умные люди их прекрасно понимали. Ни один человек в здравом уме не откажется от контроля над золотой жилой, как бы Вашингтон не изгалялся, говоря, что открытие мирового уровня должно принадлежать всему человечеству. Русские кивали, соглашались, но продолжали держать за спиной здоровенный кукиш. Ищите идиотов. Любому дураку понятно, что в роли человечества Дядя Сэм мнит себя любимого. Добровольно Москва больше ничем делиться не будет, выбить секрет силой и с помощью спецслужб также не удавалось.    Мягко прошелестев шинами, автомобиль спустился с пригорка. Деревья расступились в стороны, освобождая подъезд к воротам, возле которых, к удивлению хозяина, притулилось несколько автомобилей. Виктор чуть притормозил, разглядывая фигуры незваных гостей, в голове всплыл номер телефона адвоката. Оставлять без наказания, просто так, вторжение на частную территорию он не собирался.    - Добрый день, мистер Элунд, - стоило Виктору выйти из машины, как перед ним материализовался высокий гибкий парень в строгом костюме, под которым скрывалась атлетическая фигура. Одного взгляда хватало понять, что Виктор "гибкому" не противник, хотя и смотрится он мощнее и выше. - От лица....    - Не надо, Дональд, я сам могу принести извинения мистеру Элунду.    Из-под навеса, под которым Виктор хранил инвентарь и старую плетёную мебель, показался сухонький старичок, опирающийся на тёмную трость с тяжёлым набалдашником из слоновой кости. Хозяин оторопел. Старичок вяло взмахнул ладонью и Дональд испарился также незаметно, как появился. Виктор несколько мгновений рассматривал гостя, чем-то похожего на русского полководца Суворова. Маленький, сухонький, редкие седые волосы, словно парашюты одуванчика взлетают над головой при малейшем дуновении ветерка, то падая, то поднимаясь над глубокими залысинами. Но удивительно молодые глаза, которые царствовали на испещрённом многочисленными морщинами лице, и в которых читалась несгибаемая воля и могучий ум, не позволяли отнести гостя к божьему одуванчику и старому маразматику. Тут пришло узнавание, Виктор, не сумев совладать с эмоциями, некрасиво открыл рот, но вскоре взял себя в руки. Он бы меньше лупал глазами, заявись к нему в дом президент Соединённых штатов в стрингах цветов национального флага, а не этот старичок, которого он видел однажды и то скользом, но Тельман успел шепнуть, кто только что беседовал с губернатором в полу приватной обстановке:    - Мистер Морган....    - Полноте, мой мальчик, - отмахнулся старичок, - давайте обойдёмся без официоза. Джозефа будет достаточно, тем более это я нарушил границы вашей собственности. Надеюсь, вы примете мои извинения?    - Мистер Морган....    - Джозеф, мой мальчик, Джозеф. Я надеялся, что мы договорились.    - Извинения принимаются, Джозеф, - чопорно ответил Виктор, старичок скупо улыбнулся. - Для меня честь принимать вас в своём доме.    Виктор прилагал все усилия, чтобы не показать насколько он выбит из колеи. Не каждый день к тебе в гости приходят небожители, спустившиеся из недосягаемых эмпиреев на грешную землю. Тем более ТАК приходят.    Джозеф Морган-старший. Серый кардинал, незримый столп американской политики. Один из богатейших людей планеты, между тем не светящийся на обложках таблоидов. Сейчас перед Виктором, гоняя тростью по дорожке еловую шишку, шествовал человек, реально обладающий влиянием на политику не только соединённых штатов, но и всей планеты. Как было сказано выше, господин Морган никогда не стремился к громким титулам и званиям, публичное внимание претило ему. Ветхий старичок никогда не мелькал в официальной табели о рангах, предпочитая оставаться в тени и действовать исподволь, но это не мешало ему входить в пул людей, которые не первое столетие реально управляли курсом непотопляемого авианосца с именем Соединённые Штаты Америки. За Джозефом Морганом не зря закрепилась слава серого кардинала. Он был везде, ни одно крупное решение не обходилось без его одобрения. Сильные мира сего, сенаторы и губернаторы искали его внимания. Старик прекрасно знал, что короля играет свита и последний лишь марионетка на ниточках в руках всемогущих сановников. Какого бы президента не избрали граждане США, им будет тот, кого желают видеть люди, подобные Моргану и действовать он будет в русле их политики. Порой были строптивцы, но их уделом становился импичмент или пуля киллера.... Так было, так есть и так будет. Ибо Морган входил в когорту людей, контролирующих мировые денежные потоки.    Виктор лихорадочно просчитывал варианты того, зачем он понадобился эксцентричному старичку. Одна только встреча означала, что он вытянул счастливый билет и, по всей видимости, в родное агентство больше не вернётся. Мистер Морган относился к тем личностям, которые не приемлют отказа. С другой стороны, придётся распрощаться с вожделенными мечтами о свободе.    - Прошу, - Виктор жестом указал на дом.    - Прекрасный дом. У вас есть вкус, мой мальчик. Предлагаю прогуляться до озера. В мои годы полезно размять ноги и погреть кости на солнышке, да и вам не помешает прогуляться. Два часа за рулём, поди кровь застоялась.    Желание гостя закон, тем более такого гостя.    Виктор постарался выкинуть из головы хаотичную мешанину мыслей. Гадай не гадай, что понадобилось Джозефу от него, всё равно правды не добьёшься. Проще расслабиться и принимать мир таким, какой он есть. Последовав своему совету, он улыбнулся мистеру Моргану, указав ближайшую, посыпанную мелким гравием дорожку. В полном молчании джентльмены дошли до усыпанного мелкими камнями берега. Джозеф медленно ковылял вдоль водной кромки, что-то высматривая сквозь прозрачную толщу. Изредка старик останавливался, подбирал камушек, подолгу рассматривал его, а потом либо бросал его на землю, или клал в карман пиджака, либо кидал в озеро, наблюдая за расходящимися кругами. Виктор старался не отходить далеко от гостя. Понаблюдав за причудами всесильного старикана, он, пожав плечами, занялся запусканием "блинчиков", благо отсутствием тонких окатышей, удобно ложащихся в руку, берег не страдал. Детская забава позволила окончательно расслабиться.    - Мой рекорд - восемь, - раздалось сзади. Старик умел ходить бесшумно.    - Аналогично, - ответил Виктор, запуская очередной окатыш. - Пять, шесть, семь.... Хватит, пожалуй.    - Гадаете, что мне от вас понадобилось?    - Не особо, сэр.    - Вот как?    - Если вам что-то надо, всё равно, рано или поздно вы мне об этом сообщите, так зачем заниматься гаданием на кофейной гуще? Ничего ведь не измениться, а так хоть мозги не будут ничем лишним загружены.    - Всё, как мне и говорили. И всё же? - не унимался старик.    - Думаю, что не финансовая консультация и не аудит мелкой фирмы. Местечковые проблемы не для вас и не про вас. Джозеф, тут наклёвывается рыба глобальных размеров. Рискну предположить, что связана она с русскими.    - Вы правы, мой мальчик. Русские. Скажите, Виктор, как вы к ним относитесь?    Пожалуй, Морган первый раз за весь вечер назвал его по имени.    - Без предубеждений, сэр.    - Мне говорили, мой мальчик, что вы не любите лишних слов, но я прошу быть вас менее лаконичным.    - Мне не за что их ненавидеть, Джозеф, - ответил Виктор.    - Да-да, - Морган по-стариковски покивал, шевельнул кустистыми бровями и вновь его немигающий взгляд упёрся в собеседника. - Коммунисты долго были нашими противниками, но даже уйдя от своих догм, русские не стали нам союзниками. Жаль, возможно, это в скором будущем изменится. Как знать, - добавил он.    - Вас это беспокоит? Труднее всего стирается образ врага и легче всего замарать грязью союзника, сэр.    - Возможно. Вы покажете мне дом?    Морган прямым текстом намекал, что длительная преамбула закончена. Старик во время малопонятной для Виктора беседы составил о нём своё мнение, подтвердив или опровергнув факты, которые наверняка содержались в собранном на собеседника подробном досье. В том, что оное существует, Элунд ни секунды не сомневался, наверняка он в тех бумагах препарирован со всех сторон, вплоть до размера зелёного горошка на желтой ночной пижаме.    Путь до дома, по сложившемуся обычаю пролегал в тишине. Каждый думал о своём и не мешал думать другому. Теперь абстрагироваться Виктору было труднее. Поднятая Морганом тема русских прочно обосновалась у него в голове. Что, кроме порталов может заинтересовать старого лиса? Должно было случиться нечто неординарное, что старик снизошёл до него.    В доме Морган познакомил Виктора со своим референтом, которым оказалась эффектная длинноногая брюнетка. Дожидалась босса и хозяина поместья, она уютно расположилась в кресле у растопленного камина.    Мари. Виктор долго крутил приятное слово на языке. Джозеф умеет выбирать сотрудников и сотрудниц.... Мари передала Моргану кожаную папку, тут же перекочевавшую в руки Элунда. Вместо бумаг в папке оказался тонкий планшетник.    - Ознакомьтесь. Потом мы поговорим, - сказал старик, присаживаясь в ближнее к камину кресло и блаженно вытягивая натруженные ноги.    - Разрешите? - спросила Мари, подойдя к дверцам бара. Виктор, с головой погруженный в документацию, промямлил нечто невразумительное.    Девушка, улыбнувшись, приняла бубнёж за согласие.    - Великолепный выбор! - сказала она, разглядывая многочисленные бутылки с алкогольными напитками. Вскоре Джозеф и Мари наслаждались приготовленным коктейлем, периодически бросая на Элунда заинтересованные взгляды.    Наконец Виктор ознакомился с последним файлом, отложил планшетник на журнальный столик, и облокотился на спинку кресла. Языки пламени, плясавшие на полешках, отбрасывали причудливые тени на стены, погруженной в вечерний полумрак, гостиной. Тени плясали древний танец духов, складываясь в замысловатые узоры на лице задумавшегося человека, превращая его в гротескную хищную маску. Гости молчали, словно боясь нарушить тишину.    - Есть ещё что-то, что мне необходимо знать? - задал вопрос Виктор, повернувшись к Моргану и Мари. Глаза молодого человека отражали пламя. Красные отсветы окрасили белки в кровавый цвет.    - Всему своё время, мальчик мой. Всему своё время. Что ты мне можешь сказать?    - Они готовятся к войне, сэр.    Морган бросил на Мари непонятный взгляд, удручённо вздохнул и потянулся в нагрудный карман пиджака. Виктор поражённо смотрел, как девушка ловко поймала брошенную её серебряную монету. Они что, заключали пари?    - Я впечатлён, Виктор. Вы оправдали самые смелые ожидания. Моим аналитикам потребовалась неделя для подобного заключения.    - Так это не розыгрыш?    - Нет, - жёстко сказал старик, - а теперь перейдём к вещам, которые нельзя доверить бумаге. Мой мальчик, ты понимаешь, что твоя жизнь теперь не будет стоить и ломаного цента, если твой язык не сможет держаться за зубами?    - Я это понял сразу, как только увидел вас на пороге своего дома, сэр.    - Хорошо, опустим это, - Морган, по-стариковски поджал губы. - Я хочу, мой мальчик, чтобы ты знал, что давно находишься в поле моего зрения. Такими талантами разбрасываться нехорошо. Как ты думаешь, почему тебя ни разу не побеспокоили мальчики из Лэнгли, ФБР или АНБ? Молодой аналитик с редкостным чутьём и феноменальной интуицией - лакомый кусочек для заинтересованных структур, но тебя не тронули.    - Джозеф, ответ заложен в первой фразе вопроса.    - Всё верно, всё верно, - у Моргана видимо был пунктик на повторы и на "моего мальчика", но старость требовала снисхождения к мелким причудам и слабостям.    Виктор несколько секунд смотрел на старика, пока не набрался наглости задать провокационный вопрос:    - Русские вышли на администрацию президента, сэр?    - С чего ты так решил, мой мальчик?    - Вот ответ на вопрос, - Элунд взял с журнального столика планшетник и постучал по нему пальцем. - Русские столкнулись с чем-то серьёзным, вызвавшем у них нешуточную обеспокоенность. Иначе с чего бы им сокращать экспорт нефти, угля, металлов, зерна и строить резервную промышленную базу. Надеюсь, никто не сомневается, что половину приобретённого оборудования они переправили в другие миры? К тому же заполошное перевооружение армии и активизация деятельности их министерства чрезвычайных ситуаций. А копии планов военной переподготовки? Если ваши агенты принесли в клювике не дезу, а реальный документ, то армейскую переподготовку должно пройти всё население призывного возраста, причём на всё про всё штабы и министерство обороны русских отводит восемнадцать месяцев. Ещё меня беспокоит, что русские не занимаются диверсификацией производства. Казалось бы, сама логика событий на их стороне, но я вижу обратную картину. Вместо насыщения рынка товарами, выпущенными на новейших заводах, наблюдается тенденция к сбросу активов, причём Кремль активно опустошает стабфонд, а это миллиарды, сотни миллиардов долларов. Сами себе они отводят два года, это видно из фьючерсных контрактов на закупку продовольствия и промышленных товаров. Сделать более глубокий анализ на основе сухих выжимок я не могу, но и того, что есть, достаточно, чтобы задуматься. Ваш визит тому подтверждение. Русские начали активную подготовку к войне. Только с кем, Джозеф?    - К сожалению, мой мальчик, пока я не могу ответить на твой вопрос. Хотя ты угадал. Эмиссары Кремля вышли на нас.    - На вас?    - На нас, мой мальчик, на нас. Или ты думаешь, что я один такой умный и прячусь в тени? Русские связались со всеми, кто реально оказывает влияние на политику и экономику. Согласитесь, действуют они нестандартно. Минуя президента и его команду, напрямую выходят на тех, кто принимает решения.    - Да, необычно, но знаете, Джозеф....    - Да, ты что-то хотел сказать, мой мальчик?    - Соглашайтесь, чтобы русские не предложили - соглашайтесь. Не знаю, как сказать, но моё чутьё вопит, что заваривается слишком серьёзная каша. Вряд ли Америка останется в стороне.    Морган долго смотрел на Виктора не моргающим взглядом змеи:    - Пожалуй, я приму твой совет к сведению и соглашусь с их предложениями.    Решив для себя насущный вопрос, старик засобирался, посоветовав Виктору до вторника не покидать уютный дом. Пора ему забыть, что он когда-то работал на мистера Тельмана. С сегодняшнего дня у него другой работодатель. На этом всё. Джозеф рад знакомству с руководителем его личной аналитической службы....    Чтобы старому параноику спалось спокойней, он попросил выделить пару спален для личной охраны мистера Элунда. С начальником охраны Виктор уже знаком, остальных ему знать не обязательно. Дональд позаботится о безопасности.    До середины следующей недели, Виктор, запертый в четырёх стенах, не находил себе места. Наконец, в среду, ожидание закончилось. В час по полудни, через ворота дома, поспешно отворённые одним из "мальчиков" Дональда, проследовал кортеж из трёх бронированных представительских "Кадиллаков". Виктор, упражнявшийся на заднем дворе с одним из парней, быстро закруглил тренировку и вышел к приехавшим. На этот раз, кроме Мари, мистера Моргана сопровождал подтянутый седовласый мужчина с тяжелым взглядом и стройная блондинка в брючном костюме. В седовласом издали чувствовалась стать и армейская выправка. Хотя на лице гостя не читалась тень власти, как у старого лиса. А вот от блондинки исходила осязаемая аура опасности. Виктор готов был биться об заклад, что хрупкая девица куда опасней "мальчиков" Дональда. Несколько парней с трогих костюмах. Которые приехали вместе с высокими гостями, споро установили вокруг дома какие-то приборы.    - Виктор, позволь представить тебе мистера Санина и его очаровательную спутницу. - Сверкая белоснежными имплантами, улыбнулся Морган, едва заметным кивком подтверждая догадку аналитика о заокеанском происхождении гостей.    - Эля? - после церемонии знакомства, русский повернулся к блондинке.    - Да, Александр Владимирович, - ответила красотка, бросив на Виктора внимательный взгляд, похожий на просвечивание рентгеновскими лучами.    - Как мы и предполагали. Предлагаю пройти в дом, разговор у нас, господин Морган, предстоит долгий и серьёзный....          Йель - Йельский университет (Yale University), США. Согласно рейтингу лучших вузов США, опубликованному в журнале "News&World Report", в 2006 г., входит в тройку лучших университетов, совместно с ним в тройку лидеров вошли Гарвардский и Принстонский университеты. В числе лучших, как всегда, и всемирно известные Пенсильванский и Брауновский университеты. Все они члены так называемой Лиги плюща. Лига плюща - ассоциация восьми элитарных американских университетов.       Лэндлорд - в Америке частные арендодатели называются landlord.       security deposit - это деньги, которые вам в последствии вернут (когда будете выезжать из квартиры), если квартира будет в порядке, то есть вы ничего не сломаете, не испортите и т.д. Если же сломаете или испортите, то хозяин (landlord) заберет из депозита сумму, необходимую на починку того, что вы сломали или испортили.       Лэнгли - ЦРУ (центральное разведывательное управление).                         Иланта. Ортен. Школа магии. Вадим....                Вадим протянул вперёд руку и разжал кулак. Несколько долгих секунд ожидания и на раскрытую ладонь опустилась разноцветная пичуга. Благодарно чирикнув, Радужная Свирка - так называлось это полыхающее всеми цветами радуги чудо природы, принялась склёвывать хлебные крошки. Наскоро перекусив, птичка перепорхнула на ближайшую от человека ветку и занялась важным делом - чисткой перьев, не забывая посматривать на благодетеля тёмными бусинками глаз. А вдруг у него припасено ещё что-нибудь вкусненькое?    Вадим, поглядывая за пернатой гостьей, отложил учебник в сторону и блаженно вытянул ноги. Красота! Ему безмерно нравился этот уголок школьного парка. Лавочка, столик, каменный грот из которого вырывается на солнечный свет настоящий звонкий родник с прозрачной и такой обалденно вкусной водой. Звонкоструйный родник, оставив позади родительский сумрак грота, журча на весь лес весело вился между корней вековых деревьев, блестя на солнце мириадами зайчиков и радужной пылью срываясь в Орть с высокого скального уступа. Заповедник таёжного леса, чудом сохранившийся на окраине мегаполиса. Ортен изобиловал парками, садами, искусственными прудами и каналами, но ни один из них не приносил в душу земного мага столько положительных эмоций. От покрытых мхом деревьев окружающее пространство пропитывалось спокойствием и духом созерцательности. Таёжный уголок будто жил собственной жизнью. Почему, будто? Так оно и было на самом деле. Древний парк не любил шума и суеты, невидимой зачарованной стеной отгораживаясь от аллей с фонтанами и игровыми площадками. Здесь нашли пристанище сотни птиц и мелких животных. Гигантские бабочки присмотрели кроны деревьев, в той же части парка, которую облюбовали студиозусы, птицы и бабочки предпочитали не показываться. Молодому человеку невероятно повезло быть признанным за своего. Реликтовая роща, мрачная для незваных гостей, становилась светлой и приветливой, даря хромоногому гостю вожделенную прохладу в зной и тишину средь городской суеты. Вадим отвечал заповедному уголку благодарностью, проецирую вокруг себя позитивную волну и, не забывая угощенье для пернатых и хвостатых обитателей.    Он любил заниматься вдали ото всех, а роща обычно предоставляла ему такую возможность, но не сегодня. Свирка на ветке резко бросила чистку перьев, напряглась и, предупреждающе чирикнув, сорвалась с насеста. Ветка краснолиста, дерева, внешне напоминающего дуб, чуть качнулась. За густой листвой, испещрённой красными прожилками, из-за чего дерево получило своё наименование, угадывалось какое-то движение. Вадим от греха подальше убрал в ученическую суму пару книг по некромантии и магии жизни, углублённое изучение которых на начальном этапе обучения, мягко говоря, не приветствовалось. Магистры придерживались мысли, что начинающие адепты магического искусства в начале должны в достаточной мере овладеть внутренними источниками и научиться контролировать данную Богами силу и только после этого переходить к углублённому изучению и овладению дарованных свыше талантов. Громадное зерно истины, безусловно, в сём было, но Вадим и так долгое время сдерживал себя. Иногда на него накатывало, дары требовали лечить, дарить жизнь... или убивать. Приходилось бороться с собой и гнобить душевные порывы в зародыше. За проявленные порывы можно было нарваться на отработку или схлопотать "волчий билет", причём "наказующие" не делали различий между местными и иномирными студиозусами, одинаково хватая за цугундер всех нарушителей. И то правда, неопытный неофит мог натворить таких дел, что и за десять лет не разгребёшь. В данном случае проще предотвратить и не допустить, чем потом разбираться с последствиями инициативы необученного молодняка. Чаще всего такие инициативы оканчивались погребальным костром, в пламени которого в чертоги божеств Иланты, вслед за душой, отправлялись жалкие останки экспериментаторов. Магистры предпочитали усиленную трудотерапию или розги для вбивания в пустые головы студиозусов элементарных понятий о мерах безопасности и дисциплине. Преподавательский состав можно было понять - никто не любит разборок с родителями великовозрастных "дитять", тем более магистрам были не по нутру разборки с тайной канцелярией, под эгидой которой в школу поступило более трёх сотен студиозусов из другого мира. Вадим не знал, что ректор школы схватился за голову, когда ему объявили, что в следующем году будет введено ограничение на приём студиозусов, ввиду того, что король заключил с землянами договор на ускоренное обучение полутора тысяч магов в магических образовательных учреждениях Тантры. Ортенской школе предписано принять в своих стенах без малого семь сотен гостей из-за грани. Кроме Тантры аналогичные договоры заключили Княжества Рау и Римма. Что взамен получала Тантра представители тайной канцелярии не говорили, но по их словам вознаграждение было более, чем щедрым. Ради оного, вообще, можно было работать только на землян, но пока этого не требовалось. Оспаривать решение короны никто не осмелился - себе дороже. Его Величество крепко держал в руках бразды правления страной и пользовался поддержкой всех слоёв населения. Нет, крупные землевладельцы и высшее дворянство зачастую имели иное мнение, но яркий пример стёртых в порошок замков Лордов Поморья, заставлял их держать мысли при себе. Тайная канцелярия, как известно, не дремлет и бдит двадцать четыре часа в сутки и даже сверх того. Посему политика венценосной особы нигде не встречала особых препон, к тому же королевство от сотрудничества с пришельцами получало солидные дивиденды, что позволяло короне на равных вести себя с драконами. Нет, и ещё раз нет, здравомыслящих в различных политических лагерях было большинство. Дворяне понимали, что людям надо было что-то противопоставить гегемонии драконов и любая попытка вставить палку в колесо королевской власти будет приравниваться мятежу со всеми вытекающими.... Вадим ничего не знал о столь высоких материях и подводных камнях политической жизни государства параллельного мира. Ему, откровенно говоря, было плевать с высокой колокольни на подковёрную грызню бульдогов. Судьба предоставила ему ШАНС и грех было им не воспользоваться. У парня и так хватало потайных мелких грешков за душой, чтобы ещё ловиться на литературе. Одно изучение драконьей эдды чего стоит, Вадим покосился на справочник по рунам с яркой обложкой и ядовито-зелёным шрифтом на эдде. Книга отправилась в суму к товаркам, захованным от постороннего взгляда.    - Миурри, - донесся до Вадима приятный девичий голос, - там точно есть столик?    - Госпожа, я много раз бывала в этой части парка, - ответила невидимая Миурри глубоким грудным голосом оперной певицы. - Вы оскорбляете меня недоверием и сомнениями.    Вадим навострил уши, дамы беседовали на эдде. Не стоит показывать интерес и то, что землянин шпрехает на языке драконов, как бы знание не вышло боком. Посему стоит сконцентрироваться и превратиться в живую статую, закрывшуюся пологами безмолвия и которую ничего не интересует, кроме томика Озго Тирийского и его методов развития внутренних хранилищ маны.    - Миурри, а почему я ни разу здесь не была?    - Не знаю, госпожа, видимо не проявляли интереса.    - Как-то не слишком складно у тебя выходит, Миурри. Я два года учусь в школе и ни разу не проявила интереса к старому парку, почему бы? Мне бы хотелось услышать правдивый ответ, а не довольствоваться отговорками.    - М-м-м, госпожа...    - Я вся во внимании.    - У каждого должно быть потаённое место.    - Верю, теперь верю.    "Х-м, - подумал Вадим, - моё потаённое место не такое уж потаённое. Жаль".    Он ласково погладил мраморный столик. Делить с кем-то уголок сказки желания не возникало. Может, попробовать как-нибудь отвадить девушек? Порыв ветра донёс до него лёгкий запах орхидей, совсем не вязавшийся с прелым духом опавшей листвы и пряными нотками цветущего шиполиста. Орхидеями несло от пришелиц, что выплыли, по-другому не скажешь, из-за зарослей колючего орешника. Опа-на! Вадим в один миг потерял хвалёную концентрацию и некультурно вытаращился на стройную беловолосую снежную эльфийку и высокую кошколюдку. Впрочем, в своём поведении, он был не одинок. Остроухая и хвостатая девушки тоже не ожидали никого встретить посреди, как они думали, заброшенного уголка парка. Миура шагнула вперёд, прикрывая собой эльфийку, рука кошколюдки нырнула за спину. Мгновение, и в лицо Белова смотрит чёрный зев ганнера, а перед парой девиц магическое зрение парня различает мощный щит.    - Моё почтение, леди!    К чести сказать, Вадим отмер первым. Подхватив трость, он не спеша поднялся с лавки и, не теряя достоинства, словно не его держат на мушке смертоносного агрегата, поклонился высокородной эльфийке и чуть обозначил поклон её дуэнье. Хотя, какая, к чёрту, из миуры дуэнья, скорее профессиональная, вышколенная телохранительница. Колени не тряслись, но вдоль позвоночника протянулись ледяные дорожки, а зад сократился до размеров грецкого ореха. Оставалось надеяться, что он правильно интерпретировал невольно подслушанный разговор и.... тут Вадим мысленно зарядил себе оплеуху. Вот же дурак! Чётко выверенными поклонами и знанием этикета, который в будущих студиозусов вбивали ещё на Земле, он выдал себя с головой. Ладно, где наша не пропадала. Бог не выдаст, свинья не съест. Вадим, изображая агнца, в ожидании ответных любезностей, пару раз покачнулся с пятки на носок.    - Миурри, убери ганнер! Немедленно! Что ты себе позволяешь?!    - Простите, госпожа, - ответила кошколюдка без капли раскаяния в голосе.    Периферийное зрение парня зафиксировало какое-то движение с правой стороны, внутренний голос заверещал сигналом воздушной тревоги и все органы чувств предупреждали об опасности. На кусты шиполиста легла размытая призрачная тень. Миура, закрывавшая собой эльфийку, проследила за взглядом парня в мантии студиозуса и скосила глаза. Тень бесшумно переместилась ближе к человеку и тут, действуя на инстинктах, Вадим ударил сгустком тьмы по размытой области, за тьмой из руки хлестнула плеть, обвитая удавкой. Хлопнул ганнер, перед неосторожно дёрнувшимся землянином вырос огненный султан, Вадима оторвало от земли и со всего маху бросило на валуны грота с родником. Одновременно со взрывом, из кустов выпали две размытые фигуры. Сторонний наблюдатель, прибывший на Иланту с Нелиты, мог бы признать в них "мужичек" в боевых доспехах, которые были в ходу у подразделений "призраков", за одним исключением - землянин ни разу в жизни не видел бойцов спецподразделений миур. Шваркнувшись об камни, Вадим ненадолго потерял сознание. Демаскированные "призраки" перестали хвататься за шеи.    Очнувшись, Белов попробовал пошевелиться, но куда там. Его надёжно спеленали неизвестными заклинаниями, ни вздохнуть, ни пёрнуть и закутали в визуальный полог, вдобавок в запястья неприятно врезались металлические кольца наручников из серого металла. Слава Богу, рот кляпом не забили и в уши ваты не напихали, хотя с миур станется..., пиф-паф из ганнера, и то, что осталось от незадачливого обидчика потом аккуратно соберут в спичечный коробок и с почестью предадут очищающему пламени. Невинная жертва, нехай с ней - одной больше, одной меньше, кто их считает. В школе каких только баек о кошколюдках не рассказывают. Если верить россказням, то последние были настоящими исчадиями ада во плоти. Самые крутые бойцы и дорогие телохранители, заткнувшие за пояс и вампиров и варёные яйца. Верные собачки драконов, правда, Вадим сомневался в справедливости последнего утверждения применительно к кошколюдкам. Кошки с собачьей верностью? Абсурд. Со всем остальным он был согласен, какие могут быть сомнения, когда его спеленали, как пупса?    Пялясь в белесое марево визуального полога, Вадим внимательно слушал изощрённую ругань. Бранились на эдде. Эльфийка с красивым голосом на чём свет поносила своего брата, приставившего к ней "кошек", как-будто она сама о себе позаботиться не может. Приглушенный мужской голос, искажённый связным амулетом, перемежая слова цветастыми эпитетами, возражал, мол, это его полное право, как старшего брата, беспокоиться о младшей сестрёнке. Не дай Близнецы и не сподобь Тарг с ней что-нибудь случится из-за недогляда, ему же и первые и вторые родители рога обломают и шкуру спустят. Так что, милая, как ты не возмущайся, придётся терпеть соглядатаев, а будешь качать права, они с тобой и в туалет ходить будут. Что до пострадавшего студиозуса, то пусть сестрица отсыпет ему золота. Тот сам забудет о происшествии. Заслышав о заведении для удовлетворения естественных надобностей, Вадим взвыл. Молчавший до сего момента мочевой пузырь, начал подавать тревожные сигналы о переполнении, жидкость грозилась выплеснуться через уши, а что до золота, пусть эльфы засунут его себе.... Эльфийка рассержено зашипела и перешла на такую скороговорку, что Белов понимал едва ли с пятого на десятое. Впрочем, ругань имела некоторый эффект. Братец обещал сократить число наблюдателей. И на том спасибо. Телохранители эльфийки, наконец, обратили внимание на пленника и занялись им вплотную. Сквозь пелену полога просунулась когтистая лапа, сграбастала человека за отворот форменной ученической мантии и одним движением вздёрнула на ноги. Вздёрнутый сдавленно охнул и рухнул обратно. Боль раскалённой иглой прострелила через больную ногу и впилась в затылок. Пострадавшая в автокатастрофе конечность оказалась сломана повторно. Падение на камни не прошло бесследно. Хозяйка лапы проявила завидное упорство в попытках поставить пленника в стоячее положение, но стоило тому сквозь боль накрыть невидимую миуру великорусским матом, как наступила оглушающая тишина.    - Освободите его, - приказала эльфийка.    - Госпожа, вы уверены?    - Миурри, не заставляй меня повторять приказ.    Как по мановению волшебной палочки исчезли полог и магические путы, Вадим протянул вперёд скованные руки. Ближайшая к нему воительница в металлическом доспехе, скорее всего та, что пыталась поставить его на ноги, разомкнула наручники.    - Нормально позанимался..., - выплюнул Вадим, осторожно задирая штанину. Нога распухла, нехороший синяк внутреннего кровотечения растекся на половину голени.                   Открыв глаза, Вадим уставился в шершавую зелень верхней створки дугара. Лесные колдомедики - остроухие маги жизни, заверяли его, что он все трое суток, потребных для полного излечения и избавления от хромоты, проведёт в блаженном сне, видимо, что-то пошло не так. Впрочем, Белов не удивлялся данному факту, он привык, что с ним постоянно не всё, как у людей.    Кокон дугара был плодом неудачного знакомства с высокородной "ледышкой" и её хвостатыми телохранителями. Хотя, полежав в коконе и здраво рассудив, Вадим пришёл к выводу, что "ледышка" такая же эльфийка, как он - космонавт. За всеми полётами во сне и наяву и сломанными ногами, он как-то подзабыл об нечаянно подслушанном разговоре нескольких рау и вампиров. Кровососы и рау, кто бы мог подумать, что эти расы не лишены маленьких слабостей и так же, как люди, некоторые длинноухие каменномордые эльфы любят посплетничать, короче, студиозусы мыли кости драконам и делали ставки, что оные учатся в школе. Кто-то из "ледышек" припомнил характерную особенность драконов, которой с ним поделился лесной сородич, перебравшейся на Иланту с небесной соседки. Драконы пахли цветами. Вампиры и рау с ходу назвали несколько имён студиозусов, от которых за версту несло ароматами лесных полян и престижных салонов мастеров-флористов. Возможно, некоторые из названных неудачно выбрали духи, что не делает им чести, а возможно они не кто иные, как драконы-оборотни. Лёжа по самую маковку в геле (так было проще воспринимать густой сок дугара), Вадим раз за разом возвращался к аромату орхидей, коий сопровождал высокородную эльфийку. Были ещё странности вроде излишней суеты миур вокруг стройной девушки. Причём, Белову в тот момент стало казаться, будто кошколюдки размножаются почкованием. Иначе с чего их количество у коттеджа колдомедика - мага жизни стало увеличиваться в геометрической прогрессии? Это ж сколько братец к сестрице приставил наблюдателей? Да и драконы, стервятниками кружащиеся над школой, добавили странностей в копилку необычных фактов. Сроду такого не было. Ну, пролетит над городом огнедышащая птичка-невеличка, плюхнется где-нибудь на площади (слава Богу на голову не нагадит) или на широкой парковой поляне и не видно её и не слышно, а тут прям стая рассерженных пчёл, только что не гудят от натуги.    Да, не было бы счастья, да несчастье помогло. Не встреться ему в парке, то ли дракона, то ли эльфийка, ходить бы ему с клюкой до второго пришествия. Для внутреннего восприятия лучше второй вариант, всё же сексапильная девушка приятственней зубастой огнедышащей ящерицы. Чёрт с ним, с эстетическим набором, главное о трости можно забыть, тем паче после непродолжительного полёта подарок иркутян повторил судьбу ноги Вадима и дугара для деревяшки не предусмотрели. Ответственность за инцидент рау взяла на себя. Дабы искупить вину и загладить впечатления, девушка приказала отвести пострадавшего к колдомедикам. Не заморачиваясь, миуры подняли парня заклинанием левитации, и через пять минут он предстал пред очами пожилой лесной эльфийки. Стараясь не выдать интереса, Белов искоса рассматривал морщинки на лице и челе по-прежнему стройной и властной женщины. Да, у такой не побалуешь - враз трёхвёдерную клизму пропишет. Эльфийка приказала миурам уложить пациента на мягкую кушетку, после чего выстроила замысловатую рунную конструкцию с несколькими сопряжёнными связками. Произнеся ключ активации, колдомедик внимательно следила за работой диагностического заклинания. Порой эльфийка удивлённо приподнимала брови и покачивала головой, видимо ей не приходилось иметь дел с землянами, поэтому диагностика проводилась по полной программе и некоторые особенности иномирного мага вызывали откровенный шок.    - Госпожа, нужен дугар, - сказала лесная целительница "ледяной" соплеменнице. - Я могу залечить перелом, но убрать последствия застарелой травмы не в состоянии. Если не использовать дугар, то молодой человек навсегда останется хромым. Как вариант, можно ампутировать ногу и вырастить новую, но полная реабилитация в этом случае заберёт более полутора месяцев.    - Сколько дней займёт лечение в первом случае? - спросила рау.    - От трёх до пяти суток.    - Хорошо, - задумчиво промолвила "ледышка", и на русском языке обратилась к Вадиму. - Вам какой вариант больше нравится?    - Предпочту первый, - ответил парень. Увольте, лучше неизвестный дугар, чем пила хирурга.    Шокированный тем, что длинноухая красавица чисто говорит на "великом и могучем", он выпустил из внимания, что предыдущий разговор эльфийки вели на эдде, знать которую землянину было, как бы не положено. Разумники дали землянам знание алата и общего - главных языков Иланты и Нелиты и на данном этапе ограничились. Только что он сдал себя с потрохами, наверняка дознаватели и куратор возгорятся пламенным интересом к источнику знаний начинающего мага и докопаются до незаконной махинации с карманником. Посреднику - ушлому парнишке из гномского городка с труднопроизносимым названием, ушли красные адидасовские плавки с кармашком, а продуктом высоких технологий разжился маг-разумник из Первого Леса. Мода на земное постепенно проникала во все слои илантского общества. От нескольких фильмов, записанных на "карманник", лесной полукровка выпал в осадок и высокие договаривающие стороны ударили по рукам. Оставался вопрос перевода и зарядки аккумулятора, но это были не Вадима проблемы. Разумник лишь отмахнулся от предупреждения, значит, знал на что идёт.    Отдав несколько распоряжений, ледяная красавица царственно покинула колдомедика, а Вадим не успел глазом моргнуть, как носилки с его тушкой очутились на телепортационной площадке. Серебристое марево портала, переброс. Переход завершился между корней гигантского мэллорна, крона которого щекотала низко плывущие облака на высоте трёхсот метров от земли. Вокруг гигантского древа теснились зелёные купола, чем-то напоминающие юрты-переростки. "Юрты" окружали необхватный ствол лесного гиганта, наползая на толстые корни и ластясь к серебристой коре. В переплетении ветвей мэллорна висели сотни магических светильников и виднелись какие-то строительные конструкции. Неверным светом мерцали серебристые рамки транспортных порталов, туда-сюда сновали подъёмные площадки, между куполообразных домов носились грузовые левитационные платформы. Не надо было быть семи пядей во лбу, чтобы догадаться, что воля рока привела землянина в город лесных эльфов, перебравшихся на Иланту с Нелиты. На удивление Вадима, которого погрузили на грузовую платформу и повезли в сторону от центрального нагромождения куполов, навстречу транспортному средству, кроме эльфов, попадалось множество людей и полукровок обоих полов, не редкостью были смешанные парочки. "Экскурсия" завершилась быстрей, чем он рассчитывал. До чёса в пятках хотелось поглазеть на достопримечательность эльфийского города, но не всегда желания согласуются с возможностями. Не судьба. Вскоре платформа остановилась возле странного дерева с гибкими ветвями, усеянными странными коконами. Как оказалось - это и был мистический дугар, он же дерево-химера, он же лечебный и косметологический центр, он же тюрьма. Истины ради стоит заметить, что для содержания и биотрансформации преступников использовалась несколько другая разновидность дугаров, но Вадим подобных тонкостей не знал. Он о дугарах узнал-то пару часов назад и не представлял, что это такое и с чем их едят.    После повторного осмотра, Белова попросили избавиться от одежды, затем ополоснули в тёплой водичке, посоветовали не нервничать и пообещали здоровый сон на трое суток. Беспокоиться о школе не стоит, подручные госпожи Олирры уже уведомили и ректора, и куратора землян о происшествии и принятых мерах по исправлению причинённого ущерба. Для избавления от неприятных ощущений, что, на начальном этапе, сопровождают людей, помещаемых в кокон дугара, больного усыпили.    Баю-бай, уснул бычок, лёг на правый он бочок.    Прогнозы колдомедиков и магов жизни не оправдались. Спал Вадим меньше суток, остальное время он провёл в странной полудрёме, часто открывая глаза и ощущая себя лейтенантом Рипли между корней эйвы из "Аватара". Чёртовы эскулапы, костоломы хреновы. Ругался парень про себя, когда обнаружил, что его любимая тушка заключена внутри зелёного кокона. Мало того, в тот самый момент он испытал незабываемую гамму неприятных ощущений, о которых его предупреждала пожилая эльфийка. Мириады белесых паутинок оплетали погруженное в слизеподобный гель тело, неимоверно чесались зад и паховая области, охваченные то ли щупальцами, то ли тентаклями-переростками. Половину лица закрывала маска, из которой в рот и глотку проникали дыхательная и пищевая трубки, к груди присосалось ещё одно, самое толстое щупальце и по всей этой паутине струилась странная энергия. Отрешившись от неприятных ощущений, Вадим погрузился в себя. Энергия была повсюду, он чувствовал её ток в ветвях, стволе, корнях дугара и растущих вокруг мэллорнов, в разуме парня вырисовывалась гигантская энергетическая паутина, главное сосредоточие которой было в районе произрастания мэллорна-великана. Потянувшись к источнику, Белов окунулся струи энергетического водопада. Насыщаясь сам, он активно делился халявной маной с дугаром. Знал бы Вадим, что его художества не останутся в стороне, то не стал бы экспериментировать. Колдомедики очуменно пялились на светящийся призрачным светом кокон, внутри которого находился землянин. По всем канонам человек должен был спать мертвецким сном, но диагностические плетения говорили об обратном.    Плавая в геле, Вадим знать не знал, ведать не ведал, что в Высших эшелонах империи драконов и в Ортене идут нешуточные разборки. Кронпринц драконов в приватной обстановке гладил против шерсти командира подразделений "призраков", отправившей на охрану горячо любимой сестрёнки молодых стажёрок. Техники и маги миур пытались разобраться, как стало возможным обнаружение оперативной двойки в полном костюме. Мало того, "призраков" не только обнаружили, но и хорошо приложили чем-то из некромантского арсенала. "Прикладывать" должны они, а не их! Королевские дознаватели вкупе с кураторами землян и "наказующими" аккуратно перетряхивали связи земных студиозусов и перекрывали канал контрабанды, который появился благодаря земным студиозусам. Больше и громче всех возмущались представители от ФСБ. То-то дознаватели поверили, что земляне не отслеживали, что проносят через портал студиозусы, возвращающиеся в школу после специальных выходных. Все месте они пытались разобраться, как маг-недоучка проходил через специальный барьер, отделяющий старый парк от молодёжной зоны? Драконы потребовали усилитьь контроль, дисциплину и меры безопасности....                -О-о-о! Пропажа объявилась! - на весь кампус крикнул Сергей Давыденко, коренной москвич с глубокими украинскими корнями, одногруппник Вадима. - Ты где четыре дня пропадал? Мы тут все глаза проглядели, все поисковые ритуалы испробовали, хрустальные шары поразбивали. Собака с милицией приезжала, - понизив голос до шёпота, информировал он "пропажу". - Колись, Хромой.    Вадим поморщился. Он ненавидел эту кличку, прилипшую к нему с подачи того же Давыденко, которого Белов, мягко говоря, недолюбливал. Давыденко был из очень обеспеченной семьи, по словам Сергея, вращавшейся в богемных кругах столицы. Восемнадцатилетний оболтус рос ни в чём себе не отказывая, папан и маман, с головой ушедшие в бизнес и выныривающие из него только на званые тусовки и выезд на Сейшелы, предпочитали откупаться от сына деньгами вкупе с исполнением необременительных прихотей отпрыска. Сынок рос, росли и его запросы. Когда недоросль обогнал отца в росте на полголовы, папаша проснулся от спячки и решил взяться за воспитание потомка. Слава Богу, паровоз ушёл недалеко от станции, и глава фирмы накрепко согнул в бараний рог разбалованное чадо, но выбить из сына самомнение, снобизм и пренебрежение к "быдлу" у бывшего архитектора не вышло. Что вы, Серёжа не считал себя выше всех, но выше многих - однозначно. Среди трёх сотен землян, обучавшихся в Ортенской школе, успела сформироваться группа тех, кто на полном серьёзе считал себя выше обычных людей лишь только на том основании, что они были магами. Одним из лидеров "высших" был Давыденко. Одно время Вадим подозревал, что к привилегированной касте присоединиться Серебрякова - дочка мафиозо из Благовещенска, но Арина крайне негативно отнеслась к замашкам недалёких земляков, глядя на барские повадки Давыденко и его прихлебателей, она лишь презрительно кривила губы. Девчонка упорно грызла гранит магической науки, соревнуясь с Вадимом по успеваемости. В компании землян хватало выходцев из первопрестольной, подавляющее большинство из них было нормальными парнями и девчонками, без закидонов, лёгкие в общении. Но в отаре не без паршивой овцы. Несколько кураторов, приставленных к студиозусам от госбезопасности, не предпринимали никаких действий, оставив себе роли наблюдателей и до поры, до времени, не отделяя козлищ от агнцев. Можно было не сомневаться, что карандаши у тихих, неприметных личностей острые и отмечают все телодвижения подопечных, проставляя в нужных местах галочки и крестики. Как оказалось, среди сотен землян немногие в курсе того, что "конца света" по земному времени осталось порядка двух лет. Спецслужбы играли в тёмную и не раскрывали всей подоплёки интереса к сверхъестественному. Вероятно, осведомлённых было больше, но личные росписи в неких бланках надёжно запечатывали уста информированных магов.    - Хромой, что притух?    Панибратский хлопок по плечу вернул задумавшегося Вадима на землю.    - Давыд, а где волшебные слова "здравствуйте" и "пожалуйста"? Человек пропадал четыре дня, а ты даже его здоровьем не поинтересуешься.    - Хромой, а ты не припух ли часом? Что-то ты борзый стал.    - Слушай, Давыденко, ты куда шёл? В общагу? Вот и иди себе, - ответил Вадим, иносказательно отправив оппонента неким пешеходным маршрутом.    - О! Белый! Гляди-ка, совсем как живой. Здрав будь, боярин! - из-за угла общежития вышел ещё один одногруппник "блудного попугая".    Сергей Москаленко, радостно облапил ладонь Вадима, сжав её до хруста. Двадцатидвухлетний житель Красноярска комплекцией напоминал бурого мишку, вставшего на дыбы. Оставалось порадоваться, что у будущего боевого некроманта был мягкий, незлобивый характер.    - Осторожней, медведь! Рука, чай, не казённая! - вырвав ладонь из захвата, Вадим тряс отдавленной конечностью.    - Да ладно, как говорили предки - до свадьбы заживёт, - растянув улыбку до ушей, отмахнулся Сергей.    - Давыд, - Москаленко всем корпусом повернулся к "голубокровному" одногруппнику, что с его габаритами выглядело резким разворотом танка на позицию лишённую бронебойной, противотанковой артиллерии. Давыденко невольно втянул голову в плечи. - Так, голуба, гоу хоум, ферштейн?    Стараясь выглядеть независимым, и не показать испуга, Давыденко гордо вскинул подбородок, расправил плечи, и чуть выпятив нижнюю губу, учапал в сторону кампуса землян. Потомок медведей презрительно сплюнул в сторону снобствующего тёзки, растёр туфлёй плевок, после чего обратил свои взор и внимание на Вадима:    - Ну, Белый, рассказывай, где пропадал? Да не тут, - Сергей предупреждающе вытянул вперёд правую ладонь, - отойдём в сторонку. Слишком много ушей, понимаешь. Понимаешь?    - Да ну, дошло и до этого? - усомнился Белов.    - Дошло, милок, дошло. Тут, пока ты отсутствовал, много до чего дошло.    - Как интересно.    - Вот и мне, и многим другим господам-магам-товарищам интересно, где, когда и при каких обстоятельствах ты наступил на хвост драконам.    Вадим остановился на полушаге. Выходит, он не ошибся в предположениях, и версия о принадлежности некой эльфийки к крылато-хвостатому племени оказалась единственно верной. К тому же миуры кого ни попади не называют госпожами. Для целостности картины осталось выпытать у Москаленко подробности событий, затронувших землян, но пытать не пришлось. Сергей сам вывалил на благодарного слушателя ворох новостей.    - Ладно, давай так. Сначала я говорю, потом ты рассказываешь. О`кей? - получив кивок в ответ, Москаленко продолжил: - Задал ты, Белый, перцу нашим кураторам. Те не представляешь, что тут началось, когда наши девки прибежали и сообщили, что боевой прайд миур поволок твою тушку в сторону портальной площадки. Наш молчи-молчи...    - Молчи, кто?    - Сразу видно, что в армии ты не служил. Поясняю для неразумных. "Молчи-молчи" - это подпольная кликуха особистов, в нашем случае имеют место быть кураторы, усёк?    - Усёк, ты говори, не останавливайся, - ответил Вадим, присаживаясь на лавочку, спрятанную среди стриженых большими круглыми шарами кустов. Рядом плюхнулся собеседник.    - Короче, наш куратор моментально просёк тему и тут же рванул к ректору за разъяснениями, где ему сунули под нос твою сумку и вывалили на стол её содержимое.    - У, ё!    - Соображаешь, умный мальчик. Хвалю. Короче, куратору морально настучали по хлеборезке и...    - Откель новостишки?    - Из лесу, вестимо.    Вадим скептически повёл бровью.    - Местные совершенно не умеют пить, - пояснил Сергей, не раскрывая источник информации до конца. Что-что, а в умении "потреблять" и оставаться трезвым выходцу из Красноярска не было равных. Ко всему прочему магия оказалась бессильна супротив природных талантов русского боевого некроманта. Скорее Смерть наклюкается в зюзю, чем Москаленко окосеет.    - Серый, ты меня пугаешь. Что за шпионские игры?    - Белый, ты словно вчера родился. Ума не приложу, где такие наивные, как ты, находятся. Ты же реликт, мать твою.    Москаленко наклонился к газону, сорвал травинку и принялся задумчиво жевать сочащийся соком зелёный кончик. Вадим не мешал товарищу впадать в "нирвану". Для немногословного Сергея было настоящим подвигом - столько слов за один раз. Судя по его виду, он готовился идти на рекорд, ибо мысли оставили след из складок на челе сибирского богатыря. Сам Вадим в душе радовался. Маска наивного деревенского парня, нелюдимого одиночки, озабоченного на учёбе за которой он прятался, успешно скрывала настоящую сущность. Белова по-прежнему считали недотёпой. Та, кто знала его настоящего, предпочитала молчать в тряпочку, за что он был благодарен мадемуазель Серебряковой.    - Белый, ты классно строишь из себя придурка, - выдал Сергей, - но запомни раз и навсегда. Никогда не играй в азартные игры с государством и не пытайся быть умнее хитрых дядек из спецслужб. Понял? На каждую хитрую задницу у них всегда найдётся острый предмет с левой нарезкой.    Москаленко, выплюнув травинку, облокотился на спинку лавки, и глядя на бегущие в небе облака, сказал:    - Вас сделали.    - Нас? - не понял Вадим.    - Вас, не сомневайся. У меня отец всю жизнь отбарабанил в хитрой структуре при министерстве обороны, и я несколько в курсе некоторых классических методов вздёргивания на крючок. Вас предупреждали, чтобы вы никуда не совались? Или ты думаешь, что был один в контрольной группе?    - Не понял?!    - Чего ты не понял? Того, что на тебя завели дело и не только на тебя одного?    - Как-то это всё..., - Вадим покрутил в воздухе пальцами.    - Значит, не понял, - разочарованно резюмировал Сергей и отвернулся.    - К сожалению, понял, - ответил Вадим. - Только не думал, что "рыболовы" подсекут так быстро. А с чего наш куратор заработал по хлебоприёмному органу?    - А с того, что ректору очень не понравились игры землян и тайной канцелярии за его спиной и что некоторые господа-товарищи, сидящие в тени куратора, действовали без согласования и уведомления гралл Валетта. Наш ректор, как оказалось, бывший наказующий, а бывших, как ты понимаешь, не бывает. Школа - это его епархия, пусть и под королевским скипетром. Есть определённые рамки и неписаные правила, которые никому не дано преступать, здесь существует определённый, наработанный поколениями, свод правил, а наши, с попустительства тайной канцелярии, вломились в чужой монастырь с грацией носорогов.    - Это тебе твой источник поведал?    - И он тоже.    - Странно это, не находишь?    - Угу.    - Поправь меня, если я ошибусь. Пока куратор бегал до ректора, бравые парни из тайной канцелярии и из наших спецслужб чесали ребят на предмет запрещённой литературы и контрабанды. Так?    - Так.    - В это же время или чуть позже приходит информация о том, что некий студиозус наступил на хвост не только миурам. Так?    - Где-то рядом.    - Вот-вот, и что из этого следует?    - Что?    - Ну-у, - издевательски протянул Вадим, - я думал, что контрразведчик, сын контрразведчика, чекист во втором поколении сложит мозаику. Скажу прямо, кокон дугара благотворно влияет на мозговую деятельность, вынужденное бездействие существенно стимулирует мысленный процесс.    Белов наклонился к Москаленко, и проникновенно сказал:    - Школьный замут, и все эти шаманские пляски с бубном вокруг костра, напоминают мне классическую многоходовку. Спецслужбы, контролирующие переходы между мирами, закрывают глаза на некий объём контрабанды, сквозь пальцы смотрят на контакты студиозусов с магами, когда земляне выбираются в город. То есть искусственно создаётся ситуация, чтобы неблагонадёжные нарушили и позволили взять себя за ноздри. В то же время некие силы пытаются вбить клин между Землёй, Тантрой и драконами. Не всем по нраву, что вторые и третьи снимают все сливки от контактов с первыми, да и драконы многих поприжали и стали костью в горле. Не стоит забывать и Светлый Лес, который проиграл войну и мечтает о реванше. Я долго думал, почему мне позволили выучить классическую эдду. Оказалось проще некуда. Подобные мне и я сам были приманкой для недовольных и реваншистов, которым слили информацию о контрабанде и прочих вкусностях. Кто-то изучал руны и языки, кто-то высматривал и фиксировал контакты, третьи подталкивали тайную канцелярию на слежку и эскалацию напряжённости с драконами и землянами. И те и другие делали вид, что купились, а сами следили за "толкателями". Думаю, что властям до печёночных колик надоели инсургенты и слухи, распускаемые ими. К моменту моей встречи с миурами выстроился такой многослойный пирог интриг, что в нём без поллитры хрен разберёшься. Заинтересованным лицам нужен был повод и я, невольно, его предоставил. Думаю, что ту дракону тоже сыграли в тёмную и драконам это, соответственно, ох как не понравилось. Карусель закрутилась. Тайная канцелярия делала вид, что ищет контрабанду, земляне ругались с ректоратом, послы пытались урегулировать конфликт с драконами, недовольные дележом послевоенного пирога активно вставляли палки в колёса и засвечивали агентов влияния. В конечном итоге, те, кто затеял и организовал спектакль, вылавливали в мутной водичке крупную сорную рыбу и брали фигурантов либо на карандаш, либо определяли им новое место проживания в холодных казематах. Не так ли, контрразведчик, сын контрразведчика?    - Хм-м, - Москаленко с громадной толикой уважения посмотрел на Вадима. - Белов, вы понимаете, что, слабо говоря, озвучивать логические заключения будет ошибкой?    - Я похож на идиота? - Вадим размял колени и резко встал с лавки. - Знаешь, Сергей, в чём твоя и твоих боссов ошибка? Вы забыли, что я вижу ауры, чувствую ложь и эмоции. И ещё, если я кощу под деревенского увальня, то вы, Сергей Валерьевич, очень удачно косите под молодого. Даже я вёлся на вашу игру. Удачный ход - свой человек в молодёжной среде, умно. Скажите, сколько вам лет на самом деле?    - Даёшь ты, Белый, ты совсем с дуба рухнул?    - Меня просветили - дугар может омолодить человека на десять-пятнадцать лет, кровь дракона - на тридцать. Я всё никак не мог понять, что не так в вашей ауре. Сидел сейчас и смотрел, пока не вспомнил магический рисунок вокруг эльфийки. В вашей ауре присутствуют вкрапления, характерные для драконов, а резкий переход на "вы" и начальственный тон отмели последние сомнения.    - Поздравляю, я впечатлён.    - А я разочарован. Генерал Санин обещал мне, что "игр в тёмную" не будет.    - Не кипятись, ты тут правильно угадал с поводом, а ТАКОЙ повод грех было не использовать. Ты хоть знаешь, с кем столкнулся?    - Только имя. Олирра.    - Да, парень, ты в рубашке родился. Поставь в храме свечку. Повезло, что миуры тебя не ухлопали на месте, когда ты вычислил и придушил "невидимок". Олирра - это не просто высокородная дракона, она родная сестра кронпринца драконов, дочь императрицы. Голубая кровь и белая кость. К тому же тебе грех жаловаться. Ножку вот подлечили, общий тонус и выносливость подняли.    Вадим грустно улыбнулся. Чур его, чур. От особ королевских кровей лучше держаться подальше. Целее будешь, а то затопчут и не заметят, что под ногами что-то чмокает. Да, девочка симпатичная, но Ирина ничуть не хуже.    - Да-да, но почему-то чувствую себя, словно в дерьме вывалялся. Ладно, Серый, ты как хочешь, а я пошёл. Можешь отписать начальству, что о нашем разговоре я уже забыл. Санину привет.    Глядя в удаляющуюся спину Белова, Москаленко думал о том, что Санин был на сто, нет, на двести процентов прав относительно этого парня. Молодой человек бы великолепно смотрелся в обойме оперативников. Плохо, что Вадим излишне щепетилен в некоторых вопросах, и не склонен прощать предавших его доверие.    - Жаль, - Сергей сорвал новую травинку. - Интересно, мне скоро полтинник стукнет, а такое впечатление, будто это мне девятнадцать, а не ему.    Длинный, напряжённый день, конца и края которому не видно. Возвращение из Эниэ - столицы Первого леса, встреча с наблюдателем ФСБ. Парню было о чём подумать, его жизнь очередной раз вильнула зигзагом и больно стукнула копытом. Вадим ласково погладил бархатистый ствол неизвестного ему дерева, постоял с минуту, прислушиваясь к пению птиц, тяжело вздохнул и сошёл с дорожки. Шестое чувство подсказывало ему, что день не закончился, впереди его ждут незапланированные встречи и сюрпризы.       Опавшая, высушенная солнцем и ветрами листва хрустела под подошвами эльфийских сапог, которые Вадиму вручили вместо туфель, пострадавших из-за действий миур. Белов не хотел принимать навязываемую обувку, но потом подумал, что не босиком же ему бегать? У продукции мастеров обувного дела из Белоруссии были несовместимые с дальнейшей эксплуатацией, повреждения. Левая туфля лишилась каблука, а у правой обгорел носок. Загадкой оставалось, как при этом у Белова пальцы не получили ни одного ожога. Не было бы счастья, да несчастье помогло, "ичиги" ушастые мастера изготавливают знатные - мягкие, удобные, невероятно лёгкие, практически неощущаемые на ногах.    Вадим специально сошёл с дорожки и распинывал прошлогоднюю листву, выросший в тайге - сосновый бор тянул макушки к солнцу сразу за забором родного огорода, он умел ходить бесшумно, но под мерный хруст как-то легче думалось, да и пар в компании со злостью потихоньку стравливались.    Неожиданно парень резко остановился, развернувшись всем корпусом в сторону тропинки, ведущей к фонтанам.       - Как мне это надоело! И долго вы будете меня преследовать? - бросил он в кажущуюся пустоту на драконьей эдде.    - Я жду ответа, - сказал Вадим, выразительно посмотрев на широкий просвет между двумя декоративными ясенями.       Воздух у деревьев задрожал и пошёл рябью, явив человеческому взору высокую фигуру миуры в боевых доспехах. Кошколюдка сделала три гигантских шага, махом покрыв расстояние в шесть метров. Остановившись в полутора саженях от человека, строго соблюдая границы личного пространства к которому многие маги были более чем щепетильны, миура сняла шлем:       - Здравствуйте, гралл Белов!       Отпад! Словно бейсбольной битой по левому уху. Почему по левому? Тарг его знает. Если вдарить по правому, то эффект будет ничуть не хуже. "Гралл Белов" чуть не выпал в осадок. Не часто услышишь родную речь от представителя иной расы. Может, у миур и драконов это такой новый фетиш - изучение русского языка? Видимо им нравиться шокировать пришельцев из техногенного мира и любоваться на изумлённые физиономии или это такой психологический приём, чтобы выбить оппонента из колеи. Скорее второе, чем первое. Насколько Вадим знал и помнил из лекций, которые читали инструкторы на базе, миуры были чуть ли не самыми рациональными разумными существами на Иланте, составляя конкуренцию гномам и драконам. Хотя не факт, что вторые и третьи могли соревноваться с прагматичными кошколюдками. Ладно-ладно, мы то ж щи не лаптем хлебаем.       - Кроур ва рарра, эрра Миурри! - отойдя от мимолётного ступора, ответил Вадим на языке миур традиционным пожеланием удачной охоты. Пришла очередь Миурри удивлённо дёргать ушами. Вот вам - тем же салом по сусалам!    - Предлагаю перейти на эдду, к сожалению, моё знание вашего языка ограничено всего парой-тройкой фраз, - язвительно добавил Белов, виновато разведя в стороны руки.       Впрочем, он не пытался скрыть раздражение от лицезрения хвостатой собеседницы. Да, подобное поведение и выражение на морде лица нарушало принятые на Иланте нормы этикета, но крестить детей с кошколюдкой Вадим не собирался, и улыбаться той, которая чуть не ухлопала его, не намеревался.    Кошколюдок он почувствовал пару минут назад. Стоило ему отойти от скамьи с оставшимся на ней задумчивым Москаленко, как периферийное магическое восприятие, ставшее после дугара намного чувствительней, отметило пять мерцающих серых клякс замаскированных пологами и щитами аур, скользнувших за ним следом. Пропетляв по дорожкам, он лишний раз убедился, что наружка "пасёт" именно его, других кандидатур поблизости не наблюдалось. Интересно, почему маги не видят "призраков"? Для Вадима сей факт оставался загадкой. Уж кто-кто, а "жизнюки", без напряга органов чувств, просто обязаны ощущать внутренним радаром всех живых существ в радиусе пятидесяти метров от себя, но они остаются слепы. Доспехи миур со встроенным комплексом маскирующих чар закрывали ауры носителей, специальные амулеты искривляли пространство и не оставляли теней, но почему никто не обращал внимания на безжизненные ореолы? Это же очевидно!    Наверняка миуры подслушали и зафиксировали разговор землян. Пологов ни Белов, ни Москаленко ставить ещё не умели, а артефактами ни один не воспользовался. Скорее всего, соответствующие структуры империи драконов были в курсе развернувшейся интриги и ловли на живца. Да по барабану! Если честно, Вадиму было плевать на секреты ФСБ, тайной канцелярии и "призраков" с высокой колокольни. Плевать до тех пор, пока они не затрагивают его лично, а такое пристальное внимание заинтересованных сторон начинало раздражать. Слежка напоминала писк назойливого комара, мелкую тварь-кровопийцу не видно, но.... Именно, что не видно, когда-нибудь пискун, если его не прихлопнуть, вонзит хоботок и напьётся крови. Умные люди понимают разницу между хоботками комаров и спецслужб. Последние одной кровью никогда не ограничивались, требуя на закуску жизнь и свободу. Разогнались...       Вадим смотрел на красивую кошколюдку, гадая, что и зачем ей понадобилось от землянина:       - Уважаемая, я думал, что все разногласия между нами улажены.       - Полноте, гралл Белов, я не о том хотела с Вами поговорить, - ответила миура.       - Вы неправильно применяете приставку перед фамилией, - специально сказал Вадим, чтобы сбить кошколюдку с мысли. Сам од старался держать ухо востро и не реагировать на словесные подковырки, иначе, сунув палец в рот хвостатым дамам, можно было остаться без головы. - Приставка "гралл" применима только к аристократам от магии. Я же под данную категорию не попадаю ни с одной стороны.       - Позвольте мне самой решать, под какую категорию вас отнести, - парировала Миурри.       - Да ради Бога, хоть груздем назовите, только в короб не кладите. Чем моя скромная персона вас заинтересовала?       - Я хотела принести извинения.       - Оригинально! - не смог удержаться Вадим. - Вы говорите от своего имени или выступаете уполномоченной от всей "звезды"? Мне казалось, что миуры несколько смелее и не будут прятаться за кустами и на деревьях, как только ветки не ломаются. Здравствуйте! - Вадим весело улыбнулся и помахал двум "кляксам", устроившимся на толстых развилках нижних ветвей ближайших краснолистов.       Миура нервно повела ушками. Воительница прекрасно понимала, что человек в открытую издевается над нею и её подчинёнными. Мальчишка непостижимым образом видел "призраков" несмотря на совершенную маскировку. Бесхвостый уродец! Из-за него её понизили в звании и заставили принести извинения. Шаргов выкормыш, он ещё издевается, свернуть бы ему шею. Нельзя, жаль... Миурри с удовольствием послушала бы музыкальный хруст позвонков.       - Извинения принимаются, - человек ритуально поклонился. - Эрра Миурри, не сочтите за труд передать командованию мою маленькую просьбу о снятии наблюдения. Я не всегда бываю в благодушном настроении и однажды могу сорваться. Не поймите меня неправильно, но не хотелось бы лишать вас и ваших коллег жизни.       В ответ на тираду слишком много о себе возомнившего человечка, Миурри хотела скептически ухмыльнуться, но хмык застрял у неё в горле так и не вырвавшись наружу. Мальчишка мгновенно окутался черным коконом, словно стрекательные щупальца из черноты выстрелили тёмные нити и коснулись всех членов группы наблюдения. Тут же кокон исчез, нити заискрились и опали мириадами мелких звёзд. Демонстрация впечатляла...       - Я передам вашу просьбу, - хрипло ответила Миурри, осознав, что поганец отнюдь не шутил.    Откуда у мальчишки столько сил? Мощь землянина подавляла. Ладно бы он был один такой, среди трёх сотен пришельцев пять десятков вырывались за привычные для людей рамки и приближались к драконам, но этот шагнул ещё дальше. Колдомедики и маги эльфов были не на шутку обеспокоены песнью мэллорнов и светящимся коконом дугара. Миурри непроизвольно попятилась, впервые уразумевая, что её назначение командиром наблюдающих не было понижением в звании. Нельзя, никак нельзя спускать глаз с мальчишки. Есть достаточно методов дистанционного наблюдения...       - Я рад, что мы поняли друг друга и достигли взаимопонимания. Доброй охоты, эрра Миурри.       - Прямых дорог, гралл Белов, - ответила кошколюдка, активируя доспехи и скрываясь под пологами.       Вадим взглядом проследил за цепочкой "клякс", скрывшейся в глубине парка и без сил плюхнулся на траву. Рубаха на спине прилипла к телу, в сапогах хлюпало. Охренеть! Короткое представление выпило большую часть его немаленького резерва маны. Какого ляда, спрашивается, он сам нарывается на оплеуху? Жить надоело или соскучился по острым ощущениям? Уняв запоздалую дрожь в конечностях, он опрокинулся на спину. Небо, какое синее небо! В просветах между кронами деревьев небосвод сверкал чистой синевой, по которой ползли рваные перины облаков. Что это было? Какого чёрта!? Вадим не узнавал сам себя, ещё один такой выкидон, и его точно укоротят на голову. Надо выпить успокоительного или нажраться в зюзю. Что-то нервишки, несмотря на "отдых" в коконе дугара, совсем ни к чёрту. Хватит искать приключений на собственную задницу, нервные клетки не восстанавливаются. Клетки нервные, а ему нужны здоровые! Что-то длинноухие сделали с ним в дугаре, иначе с чего бы ему кидаться на кошколюдок? Действительно, он ведёт себя подобно адреналиновому наркоману, обычная жизнь кажется пресной? Вадим пытался разобраться сам в себе и отыскать причину своего поведения, толкающего его на конфликты с силовыми органами и миурами. Можно было сказать, что чёрт попутал. Если бы, ох, если бы. Тут что-то другое.    Вадим прокручивал в голове недавние встречи и находил множество нехарактерных для себя поведенческих неувязок. Он всегда отличался спокойным, уравновешенным характером, а тут взбрыки необъезженного мустанга. Не могли ли колдомедики как-то воздействовать на его психику? Чёрт, как всё тяжело. Голова совершенно не желала работать. Провались оно пропадом! Спокойствие, Малыш, только спокойствие! Карлсон купит тебе десять тысяч новых люстр. Ошалело осмотревшись по сторонам, Вадим поднялся с импровизированного травяного ложа, отряхнул с одежды грязь, и поплёлся в общагу.       Пиная старые листья, будущий боевой маг смерти напряжённо размышлял. За время пребывания в коконе дугара у него была возможность подумать. С какой только стороны он не пытался осмыслить учёбу в магической школе, получался единственный вывод - весь набор земных магов был пушечным мясом. Три сотни магов были своеобразными курсантами лётной школы, готовившей пилотов РККА в сорок первом и сорок втором годах. Взлёт-посадка.    Земляне учились по отдельной программе, у них отсутствовали такие предметы как грамматика, математика, риторика, философия, история магии. Зато в них пихали весь пласт предметов, отвечавших за боевые направления. При прохождении арки, с помощью которой определяли магические дары студиозусов, у Вадима были выявлены способности ко всем стихиям, магии жизни и смерти, в приёмной комиссии отметили его задатки, как псионика. Ректор и профессоре, дежурившие у арки, хватались за головы и прикладывали руки к левой стороне груди, когда очередной иномирный студиозус нырял в мутную пелену артефакта, а операторы выдавали результат теста. Сплошные универсалы, на худой конец полистихийники, владеющие двумя-тремя стихиями и магией жизни/смерти в довесок, причём довески оказывались тяжелее основного товара! Как говорилось выше, Вадим входил в когорту универсалов с несколькими довесками. У него над всем превалировал дар магии смерти и тёмная магия, хотя было ещё что-то, что ни операторы, ни профессоры от магии не смогли разобрать. Дар, высветившийся зелёным цветом на иллюзорных экранах, так и остался без развития. По-хорошему, земляне должны были изучать всё, но кто ж им даст? В ущерб второстепенным направлениям (а, может, и не второстепенным), из Белова пытались сделать боевого некроманта. Да и не только из него...    Некромантами и магами смерти усиленно изучались нежитеведение - поднятие и упокоение, ритуальная магия, демалефикация, боевая мистика, травматология, боевая магия, ведьмачество, основы невербальной и рунной магии, основы ментальной магии, основы стихийной магии. По верхам задевались алхимия, шаманизм и магия жизни, никак не освещалось такое направление как псионика. Магии иллюзий уделили две или три лекции, артефакторика вспоминалась только в створе с магией смерти. По боку пролетело целительство. На лекциях показывали "КАК", совершенно не объясняя "ОТКУДА", "ЗАЧЕМ" и "ПОЧЕМУ". Чтобы хоть как-то разобраться в корнях, многие ребята, в том числе Вадим, часами просиживали в библиотеке, докапываясь до истины и изучая руны. Он взял себе за правило читать и переписывать основные моменты из лекций, которые давали магам жизни и целителям, благо те жили в соседней общаге и охотно делились конспектами, не слезал с рунников, разбирая с ними построение плетений и сопряжение силовых точек, корпел над древними фолиантами, хоть как-то освещавшими псионику, но времени на всё не хватало.    Возможно, с самого начала землян планировали обучать по общей программе, рассчитанной на шесть лет, но через месяц её ужали до трёх, а потом курс обучения усох до двух годков. Ежу понятно, что за два года невозможно подготовить полноценного мага, поэтому землян разбили по основным направлениям, выкинули из программы всё лишнее и гнали их, словно лошадей, по определённой кураторами магической ориентации. Вдобавок к магическим дисциплинам прислюнили добрый кус медитативных методик и физподготовки. Студиозусы погружались во внутренние канали маны и наращивали личные резервы. На физподготовке с шальной братии снимали три шкуры командированные армейские инструкторы-рукопашники и нанятые на Иланте мастера-фехтовальщики. Занятия длились до пяти, иногда до шести вечера. Чтобы люди, непривычные к подобным нагрузкам, не попадали с устатку, в графике предусматривалось два часовых "окна" (во время одного из них Вадим и нарвался на принцессу с телохранительницами, будь они не ладны). Кроме перерывов на отдых людей активно пичкали витаминными настойками и различными зельями, кололи какой-то хренью. Вскоре на потоке не осталось ни толстых, ни худых. Как бы над молодыми (и не очень) людьми не издевался преподавательский состав, всё равно они находили время на развлечения и сборища по интересам. Кураторы старались не регламентировать личное время подопечных. Наблюдающие лишь аккуратно подталкивали молодёжь к тому или другому увлечению, нужному безопасникам.       Первое время Вадим урабатывался по самое не могу, но потом втянулся в жёсткий ритм, появилось свободное время. Лёжа в коконе, он раскладывал по полочкам все слухи и наблюдения. В среде кураторов ходили слухи, что следующий поток тоже будет обучаться по усечённой программе, не добавят времени и третьему набору. Курсировали упорные слухи, что во втором и третьем потоке косяками пойдут "юсовцы" и европейцы и, возможно, оставят доучиваться отличников из первого потока. Так что дерзайте, молодые люди. Остальные - взлёт-посадка, пушечное мясо, штакетины для затыкания дыр в заборах. По-видимому, на Земле не укладывались по срокам, и первоначальный расчёт был не совсем верен. С другой стороны, учебные заведения Иланты не могли переварить небывалый наплыв магов. Насколько бы сотрудничество не казалось выгодным, но любое государство не будет учить чужих в ущерб своим, так ведь и нарваться можно...    К действию был принят промежуточный вариант. Нужду Землян в магах решено было покрыть за счёт наёмников. В пользу данной версии говорили яркие объявления в местных газетах и десятки волонтёрских контор, открывшихся во многих городах и странах. Земля, Россия торопилась, правительство принимало экстренные меры и вело активную подготовку к войне.    Вадим не хотел воевать, но контракт с ведомством генерала Санина не оставлял ему выбора. Белов мечтал о карьере врача, а не командира батальона нежити, он всеми силами стремился удержать намеченную цель. Сейчас, сминая трескучую листву, адепт тёмной магии понимал, что накапливающееся раздражение связано с тем, что ему всё труднее и труднее удерживать взятый курс. Он обещал Ширшихе направить дар на пользу людям. Самому себе поклялся лечить, а занимается совершенно не тем. Из него готовят убийцу. Понятно, что ради "общего блага", да только благими намерениями...       Так, хрустя листвой и погрузившись в печальные думы, он доковылял до выделенного землянам кампуса. Вход, вестибюль, лестница, коридор, ставшие родными апартаменты, скрип входной двери.          - О! Белов! Явилси, не запылилси! Заходь, не стой на пороге, да рот захлопни, комары налетят. Что ты как не родной или не до хазы пришёл?       - Э-э-э...       - И это вместо "здорова, мужики"! Мы тут по нему, понимаешь, слёзы льём. Панихиду, понимаешь, заказали, а он нам "э-э-э"! Белов, с тебя причитается, - распалялся Березин Сергей.       - Ну, хай всем, коль не шутите! Интересно, когда я успел вам задолжать? - сказал Вадим, оглядывая честную компанию из семи человек, расположившуюся в его с Сергеем апартаментах.       Можно сказать, что второго хозяина помещения присутствующие, занятые важными делами, не заметили или удачно проигнорировали. Даже обидно стало. Человек пропал на несколько дней и всем насрать. Сдохни Вадим и хрен с ним. Слёзы они лили, как же - плюнули, махнули правой рукой и забыли.       - А я говорю, что вектор направления нельзя привязывать к руне силы!    - Ты много чего говоришь, если такая умная, то просвети меня, как ты будешь указывать направление? А? Ну, что, авада за кедавру зашла? Ты не путай принципы построения простых схем и сложных конструкций.       - Откуда ты про сложные конструкции узнал? Мы их ещё не проходили.       - Вы может и не проходили, а библиотека вам на что?       - Ты по пятницам дурак или как? Мальчик, тычет в книгу пальчик, ты каким пальчиком в книгу тыкал? Так я тебя просвещу, что сложные схемы строятся по силовым узлам!       Белов уставился на двух спорщиков, с ногами забравшихся на его кровать, спасибо, хоть обувь сняли. Парня он не знал, а вот с дивчиной был знаком.       - Не знал, что Серебрякова влилась в твою компашку, - сказал Вадим Березину.       - Чо? А, это, не обращай внимания, они постоянно грызутся, - отмахнулся Сергей. - Ты, это, или садись, или не мешай.       Похоже, что у соседа начинались проблемы со слухом. До вопросов о танцах и ответов о еде ещё далеко, но симптомы налицо.       - Привет! - Арина, перебираясь на пол к остальной братве, скучковавшейся возле странного ящика с четырьмя рамками на верхней крышке и кучей проводов, идущих к ноубуку, помахала ручкой Вадиму.    Рамки на ящике располагались одна в другой, напоминая матрёшку.    - Извини...       - Хелло, вы сидите, сидите.       Мда, вот и здравствуй родной дом, лодки нет, плыви с веслом. Угораздило же его поселиться под одной крышей с фанатом Гаррика, который Поттер. Березин, как заядлый рыбак, опытным взглядом за пару дней вычленил таких же стукнутых на всю голову. Конечно, по очкарику больше фанатели девчонки, мечтавшие стать волшебницами или феями, что не помешало поттероманам затащить в свои сети пару адекватных парней, которые дружили с компьютерами и разбирались в программировании. Затаскивали, конечно, не магией, в ход пошли девяносто - шестьдесят - девяносто и дюймовые калибры подведённых глазок.    Стоит отметить, что в неоднородной среде земных студиозусов то ли с попустительства кураторов, то ли с их одобрения в первые недели пребывания на Иланте возникло около пятёрика "кружков по интересам". Самыми сплочёнными были "поттеровцы", звучит как махновцы, к тому же младая гвардия недалеко ушла от вольницы батьки Махно. Гуляй-поле в голове, дым реактивного выхлопа в другом месте. Нет, командование не препятствовало любопытной поросли. Когда "кружковцы" вышли на кураторов с просьбой укомплектовать их компьютерной техникой и дизель-генератором для питания и зарядки "шайтан-машинок", в штабе неожиданно пошли навстречу высказанным пожеланиям и, по согласованию с ректором школы и представителями тайной канцелярии, удовлетворили нижайшее прошение.    Генератор не прислали, вместо него у общаг установили несколько "ветровиков", а на крышах смонтировали солнечные батареи. В верхах посчитали, что от увлечения очкастым парнишкой может быть польза. Чем бы дети ни тешились, лишь бы новые заклинания и боевые связки придумывали. Нате вам, ребятки, игрушки, придумывайте танки и пушки. Расчёт психологов и аналитиков в какой-то мере оправдал себя. Из каждого десятка рунных схем, по крайней мере, одно заслуживало пристального внимания. Все трёхмерные связки, давшие какой-либо результат моментально отправлялись на дальнейшую доработку. Мало того, Березин со товарищи припахал к своему творчеству и Вадима. Раз магической силищи у деревенского знахаря до хрена и больше, быть тебе, родимый, космонавтом-испытателем.    Белов, в принципе, не возражал, предпочитая развлекаться за чужой счёт.    Вадим смотрел на брызгающих слюной и размахивающих руками спорщиков и поражался их детской непосредственности. Дети, истинно - дети! Неужели они не понимают, что им придётся затыкать собою дыры в оборонных порядках планеты? Не понимают, тем хуже для них. Нельзя быть настолько наивными и не видеть ничего вокруг. Простачки, погнавшиеся за хрустальной мечтой и считающие, что птица счастья у них в руках. Молох грядущей войны не пощадит никого, ни этих великовозрастных детей, ни стариков, ни генералов, которые подарили фанатам Гаррика мгновения счастья. Хрусталь, окружающий мечту, разлетится тысячами острых осколков, вместо яркого завтра наступит кровавое сегодня. Дети, у них не было времени задуматься о перспективах, они не лежали в коконе дугара, кураторы не говорили им, из-за чего стало возможным путешествие в параллельный мир. Впрочем, Серебрякова в курсе... почему же тогда он им завидует? Завидует настоящей завистью, по-чёрному. Потому что они не видят мглы, не осознают грядущих бед и от всей души радуются жизни здесь и сейчас, а он не может выбросить тревогу из головы, постоянно оглядывается назад и всматривается вперёд. Возможно он повзрослел, превратившись в эдакого молодого старика.       В любой другой день Вадим порадовался бы гостям, но сейчас все его помыслы были направлены на обретение покоя. Сказывался тяжёлый день и открывшаяся истина в купе с причинами постигших парня злоключений. Белов чуток потоптался возле рассевшихся у ящика ребят.       - А это, что за национальное индейское творчество? - спросил он, ни к кому конкретно не обращаясь.    Ответил, как всегда, Березин:       - А это, друг мой, понимаешь, такая штука....       - Ну-ну, не мни то, что танцорам мешает, рожай быстрее.    Народ захихикал.       - Названия мы ещё не придумали, вот, коллективно обсуждаем, как обозвать, - влезла Валя Остапенко.       - Короче, Склифосовские, - Вадим начал терять терпение, он его и так немного отыскал после встречи с миурами, ещё и тут сопли жуют да глазки строят.       - Не кипятись, бледнолицый друг мой, красный цвет лица тебе не идёт, - осадил его Сергей. "Поттеровцы" же откровенно скалили зубы. - Мы тут сами пытаемся понять, что за хрень собрали. По идее агрегат должен замерять силу магического воздействия.       - И как этот фиг-вам работает?       - Ну, вот, мы его, можно сказать на помойке нашли, - голосом кота Матроскина начал Березин.       - Ничуть не удивлюсь, что ты начал шарить по помойкам, - перебил его Вадим. - У Вали, наконец, получился конфудус?       - Ты гляди, запомнил! Скоро на человека будешь похож.       - Берёза, ты меня знаешь. Я тварь терпеливая, в глаз молча бью.       - Сергей, хватит! - Арина Серебрякова, помятуя прошлое, решила не доводить до греха и взяла инициативу в свои руки. - Это что-то вроде динамометра. Гена и Антон переделали рамку, с помощью которой местные измеряют плотность магического поля. Если я правильно поняла, то рамки замеряют направленный на них поток маны, за аналог и эталон взято заклинание левитации объекта весом в килограмм. К контурам присоединены артефакты, не позволяющие оторвать прибор от поверхности. Чем больше прикладывается силы, тем больше вращается рамка. Чтобы установить чистоту эксперимента и проверить силу заклинания берётся отрезок времени в десять секунд. Мы тут эмпирическим путём вычислили, что на один оборот первой рамки требуется приложить усилие, равное ста беллам, или, как предлагает Валя, силе в один "дамбик".       - Позволь угадаю, чтобы повернуть среднюю рамку, надо приложить силу в сто раз большую?       - В тысячу, это будет один "волдик".       - Ага, а -а-а...       - А тысяча "волдиков" равняется одному "гаррику" - это, как ты видишь, следующая рамка.       - И кто у нас чемпион по армрестлингу и бодибилдингу? - спросил Вадим.    Серебрякова шаркнула ножкой. Кто бы сомневался...    - Сколько ты "отжала"?       - Девятьсот тридцать, - почесав кончик носа, ответил Сергей и добавил, - "гарриков". На втором месте Антон. Наш мальчик взял на грудь шестьсот девяносто, я потянул пятьсот девяносто пять. Чтобы не считать обороты, наши гении от Майкрософт, - Антон кашлянул, - не Майкрософт? Да, ладно, наши гении предельно автоматизировали процесс, теперь у нас экспандер с ЧПУ. Кстати, почему не поздравляем чемпиона?       - Поздравляю, - Вадим картинно поклонился Арине. Девушка присела в реверансе. - А четвёртая рамка?       - О! - Березин поднял вверх указательный палец. - Уровень Мерлина, недостижимая планка, мечта каждого уважающего себя волшебника. Не хочешь попробовать?       - Не хочу. Я спать хочу, откровенно говоря, день был тяжёлый .       - Какие проблемы?       - Никаких, кроме тишины.       - Белый, это ты так тактично намекаешь, чтобы мы выметались?       - Почему намекаю, говорю прямым текстом.       - Иди к нам, - Гена Соломатин кинул Вадиму брелок с ключами. - Моя двуспальная раскладушка у окна.       - Спасибо, - Белов ловко подхватил брелок заклинанием левитации, рунную схему он собрал за доли секунды.       Поблагодарив одногруппника, Вадим достал из шкафа чистый комплект нательного белья, в ванной комнате взял полотенце и мыльно-рыльные принадлежности. Спорить с ребятами не хотелось, хотя можно было "попросить" их, но предложенный Генкой вариант как нельзя кстати устроил обе стороны. Какая разница, где спать?       - Белый! - догнал его у порога крик Сергея.       - А?       - Давани, не мнись, - Березин указал на ящик, - ради науки.       Вадим, закатив глаза, пожал плечами, отвяжитесь, мол. Сформировав конструкцию из рун, он направил её на ящик, подержал чуть-чуть и, не обращая внимания на крутящиеся вентиляторами рамки, хлопнул дверью.       - Охренеть, - выдохнул Антон и поднял на ребят поражённый взгляд.       - Чего там? - спросила Арина, взор которой, как прикованный, следил за оборотами четвёртого контура.       Антон молча развернул ноутбук экраном к ребятам:       - Пять с половиной "мерлинов", кто-нибудь напомните мне не попадать Белому под горячую руку.       - Самим бы не забыть, - пролепетала Арина и зябко поёжилась. В голове девушки сама собой всплыла картинка с задыхающимся двоюродным братом....          Игрум. Апартаменты Ласаба....             Многие знания - многие печали. Древняя мудрость одинакова для различных миров, имея везде одно и то же толкование. Последние циклы знания не приносят Ласабу рум Гуро радости, скорее они служат поводом для пессимизма. На Земле ещё говорят - кто предупреждён, тот вооружён. На Игруме бы добавили - узнал, оценил, познал, сделал, но... Но, третий верховный эрарх касты жрецов никак не мог придумать, что делать с попавшими в его руки знаниями. Ласаб коснулся пальцем сенсора и откинулся на спинку кресла. Повинуясь команде, заработал медицинский комплекс и бытовая автоматика. От высокочастотных колебаний задрожал воздух, человек в кресле блаженно щурился от электронного массажа. Тихо тренькнул сигнал кухонного автомата и бытовой кибер поставил на стол чашку с тонизирующим взваром. Ласаб, не глядя, протянул руку и подхватил обжигающе-горячую ёмкость с приготовленным напитком. Рум Гуро сделал осторожный глоток варева. Неплохо, совсем неплохо, ещё бы чуть-чуть соли и жира с шеи горного козла и было бы совсем отлично, но... Но думы о жире вернули почти всесильно жреца, одного из самых могучих политиков планеты к тому, от чего он долгое время жаждал отвлечься. Сплюнув чешуйку с корня чернолистника, Ласаб, с отвращением отставил чашку в сторону, и с ненавистью посмотрел на висящее в воздухе голографическое изображение.    Графики, графики, таблицы, диаграммы, пояснения, как будто он без прогнозов аналитиков не понимает, что общество движется к пропасти. Система, ещё сто циклов назад казавшаяся незыблемой, стояла на грани коллапса. Быдло и человеческое стадо может верить цветастым лозунгам о движении вперёд и стремительной поступи цивилизации. Защитные сапоги космических исследователей Игрума ступили на все планеты системы. За первопроходцами пришли геологи и инженеры, мыслители и строители украсили лики планет куполами городов и громадных предприятий. Заработали рудники, свободные старатели разрабатывают богатейшие залежи планетоидов в астероидном поясе, но... Но все эти победные реляции были ничем иным, как пылью в глаза. Игрум задыхался от нехватки ресурсов. Сновавшие между материнской планетой и астероидными рудниками космические рудовозы позволяли экономике лишь поддержать спадающие штаны. Слишком велика была стоимость небесных ископаемых, не выручал даже труд преступников и низверженных. Люди мёрли словно мухи, а строить автоматизированные комплексы было ещё накладней, намного накладней, вот и набивали трюмы рудовозов бесправным быдлом, благо, что крио сон позволял сохранить до девяносто пяти процентов будущих рудокопов, иначе - труба, со всеми вытекающими. Впрочем, "труба" скоро придёт к ним всем. Стагнация уже затронула все касты и слои общества, обойдя стороной лишь военных, но тут особый случай, заигрывать с вояками и лишать их куска мяса и любимых игрушек никому было не с руки, ибо на их штыках последние годы держится благополучие верховных каст. И так крамола расползается среди низших. "Нерушимый монолит" дал трещину. Размежевание каст и отход от практики свободного перехода обесценил древний принцип солидарности, когда во главу угла ставилось выживание социума, как единого организма. Тысячелетия данный принцип впитывался с молоком матери и не подвергался сомнению, но... Но некоторые представители правящих кругов решили, что может быть иначе, ведь врагов у них на планете не осталось, последняя война отгремела более восьмидесяти лет назад, Союз Городов почил в бозе, похоронены под руинами зданий лидеры демократов, пришло время, когда можно и нужно позаботиться о себе, закрепив своё положение в вертикали власти. На словах всё было по-прежнему. Во всех средствах массовой информации декларировалась приверженность к древним традициям, на деле же шло распределение мест у кормушки. Те, кто столбил места и были первопричиной деградации общества. За пятьдесят лет расслоение среди и внутри каст достигло угрожающего уровня. Помимо кастовых проблем во весь рост встал вопрос перенаселения и демографического давления, о ресурсном голоде не стоит и вспоминать. Взоры людей обратились к звёздам. Стремительный рывок в космос и последовавшее за ним развитие науки и технологий позволило на время снизить остроту проблемы. Гигантские стройки, миллионы, сотни миллионов рабочих, задействованных в программе освоения космоса и ближайших планет. Громкие открытия и научные сенсации. Покрытые песком города на Йорте - четвёртой планете. Таинственные могильники и непонятные машины, новые открытия, достижения медицины, рост популярности касты мыслителей, подарившей жителям Игрума вакцины практически от всех болезней. Открытия мыслителей отодвинули старость, избавили от наследственных генетических заболеваний, дали клонирование и многое другое, но... Но за общим угаром все проглядели один нюанс - количество ртов и едоков тоже увеличилось. Когда спохватились, то демографические программы по ограничению роста населения пришлось списать в утиль.    Благословенный космос оказался не столь благословен, принеся на Игрум мутации и новые болезни, должный пополнять, он с каждым годом всё больше и больше разорял тощую мощну Правящего Круга. Наступило время отрезвления от угара. Правители столкнулись с неприятным фактом роста безработицы. Ставка на автоматизацию производства на материнской планете сыграла плохую шутку, лишив работы десятки миллионов людей. Не все из них хотели ехать на рудники Йорта, Сегера (вторая планета от местного солнца) и астероидов. Безработные пополняли касту низверженных, увеличивая армию недовольных. Выброшенные на задворки цивилизации, они собирались в громадные банды и формирования, градус напряжённости рос с каждым годом, того гляди полыхнёт, а против толпы с дрекольём поможет только шагоход с боевым плазмомётом. Умники из низверженных уж очень наловчились делать заглушки индивидуального ношения. Чатховы паразиты! Микроскопические приборы лишали властей преимущества в виде "умиротворяющих" вышек. Заглушки работали в противофазу генерируемого вышками излучения и позволяли человеческому скоту смотреть на мир адекватно и ничем эту заразу выкорчевать не удавалось. От вышек пришлось отказаться, не стоила очинка выделки и пользы от неё оказалось ноль. Ласаб усмехнулся, подразделения правопорядка скорее кинутся голой грудью на обнажённый клинок, чем решат сунуться в "чёрные" кварталы бедноты. Так и проживёшь дольше, и смерть будет не так мучительна.    Эрарх саркастично приподнял уголки губ в неком подобии улыбки. Разве не симптоматично - Игрум, уничтоживший всех внешних врагов, успешно вырастил врага внутреннего? Врага, который оказался страшнее всех почивших злопыхателей, ибо был плоть от плоти дитём общества, породившим его. Свято место пусто не бывает. Не сегодня - завтра экономика упадёт в штопор, страшно представить, что последует за этим. Сто лет назад у планеты было универсальное лекарство - война. С кем воевать сегодня, и по какому поводу? Игруму нужен враг - враг внешний, чтобы с его помощью разделаться и избавиться от врага внутреннего. Общество - это живой организм и ему требуется капитальная чистка от накопившихся шлаков и отложений, генетическая санация раковых опухолей. Да-да, нужен Враг. Ласаб махнул рукой, убирая сонм графиков. Враг, им нужен враг и если его нет, стоит хорошенько поискать, кого записать в ряды противников, либо взрастить и воспитать..., время ещё есть.                - Разрешите? - после короткого стука в чуть приоткрывшуюся дверную щель проскользнул молодцеватый секретарь всемогущего эрарха.    У Ласаба была маленькая слабость. Жрец предпочитал людей, справедливо считая, что ни один кибер не заменит человека.    - Да, Римат, входи.    - Риер, - Римат склонился в почтительном поклоне, - эрарх Скуба по шифрованному каналу, риер.    - Поставь защиту и соедини.    - Да, риер, - ответил Римат, отступая задом к двери.    Стоило секретарю притворить дверь, как по стенам пробежала рябь, солнечный свет померк из-за опустившихся на окна защитных экранов, а на месте, где раньше висели графики, возникло изображение могучего старика, вольготно расположившегося у широкого стола с управляющей консолью. За спиной старика стоял навытяжку широкоплечий ординарец.    Расположившийся за широким столом седовласый старик, облачённый в военный мундир без знаков различия, окинул заэкранного собеседника изучающим взглядом блекло-голубых глаз. Эрарху Скубе не требовались знаки различия. В армии, да и в гражданском обществе с трудом отыщется тот, кто не признал бы главнокомандующего в лицо. Короткий, еле заметный жест кистью и ординарец вылетел из кабинета быстрее пробки, выстреливающей из бутылки с шипучим настоем трав. Верховный главнокомандующий, глава касты воинов, не любил, когда его отрывали от работы по пустякам и тревожили во время серьёзных, и более, чем задушевных бесед о которых знать кому ни попадя не полагается. Хотя собственному внуку Скуба немного доверял, настолько, насколько можно доверять недорослю из собственного рода. Это его он прогнал из кабинета. К слову сказать, все отпрыски из рода Скуб с трёх лет прощались с детством. К десяти - одиннадцати годам мальчишки и девчонки касты воинов умели великолепно сворачивать шеи взрослым мужчинам из других каст. Внук эрарха не был исключением, дед драл с него три шкуры и четвёртую прихватывал сверху. Что-что, а честь для воинов была не пустым звуком, они сумели сохранить большинство древних традиций, хоть и были одной из самых закрытых каст.    Ласаб внутренне усмехнулся. Стоит намекнуть Ильзе обратить на мальчика внимание. Служба в штабе негативно отразилась на молодом воине, расслабила, самое время подвести под него красивую женщину. Пусть внучок немногословен и многого не скажет, иметь свои уши в его постели не повредит.    Скубы заслуженно гордятся историей рода, допустить чёрное пятно на тысячелетнюю безупречную репутацию потомственных воинов будет для них смерти подобно. Чёрное пятно на репутации одних - золотой биток в руках других.    - Если ты думаешь о своих сучках в постели моего внука, то не стоит, - вместо приветствия сказал старый вояка.    - Иногда так приятно мечтать о несбыточном, - не стал открещиваться Ласаб. Оба эрарха давным-давно перешли границу, когда высокие стороны сначала ритуально расшаркиваются друг перед другом. Прошли те годы, когда они осторожно прощупывали друг друга, ища точки соприкосновения. Сойдясь на почве общих интересов, Рум Гуро и Скуба заключили молчаливое соглашение, постоянно незримо поддерживая друг друга и подставляя плечо в трудную минуту и лихую годину. Так, играя на противоречиях других эрархов, они смогли подняться на властную вершину и крепко закрепиться на ней. Оба давно ассоциировались у молодой поросли с нерушимыми столпами божественных чертогов. Старые интриганы активно поддерживали имидж арбитров и нейтральной стороны - религия и армия вне политических склок, зато сколько приятных бонусов падало к ним в руки только за одни намёки о поддержке той или иной стороны. Между собой хитрованы предпочитали играть в откровенность, по крайней мере, когда оставались с глазу на глаз.    - Ну-ну, - пожевал губами Скуба, - пень трухлявый. Ты когда на бабу последний раз залазил?    - А ты?    - А что я? Я давно на девок не кидаюсь, мне проще. Дал команду - третья справа, три шага вперёд, она сама на меня прыгает. Говори уж, кого хотел под внучка подсунуть?    - Ильзу, - ответил Ласаб, пусть пень генеральский гадает, какая из жриц имелась в виду, и перебирает данные шпионских визоров и мушек. Обученных девочек у Ласаба много, послушных, ласковых, умелых, страстных в постели и лично преданных третьему эрарху. Биохимия шагнула далеко вперёд..., по приказу свыше хрупкие создания готовы умереть и убить, что они умеют делать не хуже отпрысков и ребят главнокомандующего.    - О-о! - оживился Скуба, - это та куколка с пикантной родинкой на попке? Растёшь, даже вкус появился, не жалко?    - Может, мне захотелось угодить хорошему человеку?    - Что-то не замечал я раньше за тобой альтруизма. Стареешь, наверно.    - Где я, а где альтруизм? - картинно отмахнулся Ласаб. - Лучше скажи, с чего тебя со мной на разговор потянуло. Соскучился?    - Век бы твою рожу не видеть, да дело требует.    - Дело? Темнишь ты, Скуба, какое может быть у вояк к жрецам дело?    - Ну, не знаю, - старик наклонился вперёд, вперив в Ласаба кинжальный взгляд, - возможно, у нас тут война намечается...    - Война? А если серьёзно?    - Ну-ну, думаешь, спятил старый Скуба?    - Т-а-а-к, подробностями не поделишься?    - А что мне за это будет?    - Конфетки хватит?    - Уговорил, а теперь серьёзно. Для начала ответь мне, что ты помнишь о войне городов царства Шелак?    - Какой войне?    - Первой, пять тысяч циклов назад.    - С трудом вспоминаю, не силён я в древней истории.    - Зря, стоило бы освежить память и почитать легенды об исходе царицы Иштар в оазисы двух рек.    - Таинственная земля к югу от границ Шелак, попасть в которую можно было только через узкий проход где-то в Чёрных горах.    - Вот-вот, умница, а говорил, что склерозом страдаешь.    - И как сказки коррелируются с войной?    - Оказывается, не такие это сказки, как себе мнят некоторые ополоумевшие сказители и жрецы.    Ласаб напрягся, Скуба врать не будет, значит, ему известно нечто такое, что неизвестно пока никому. Старик обратился к нему, стало быть, он надеется на некие преференции от жреческой касты и преференции должны быть немаленькие. Война. Вояка выбрал идеальный момент и главное вовремя.    - Говори, - сказал жрец.    - Около цикла назад военные орбитальные сателлиты выявили на поверхности планеты несколько аномальных зон с изменяющейся структурой электромагнитного и гравитационного полей. Я приказал засекретить данные. Аномалии поставить на круглосуточный мониторинг, доклады принимал лично. Что интересно, самая крупная аномалия располагается как раз в Чёрных горах. Догадаешься, где? По твоей физиономии вижу, что ты на правильном пути. Три дня назад напряжённость полей в зонах наблюдения начала возрастать по экспоненте, а сегодня утром в Чёрные горы из ниоткуда вывалился летательный аппарат.    - Какой аппарат?    - Летательный, с двигателями, работающими на продуктах нефтепереработки. Ты только представь - аппарат, работающий на нефти, а сколько железа и редких металлов заложено в его конструкцию. Уму непостижимо! Что интересно, ни одно государство у нас никогда подобных машин не производило. Пришлось сбить по-тихому.    - Боги! - вырвалось у жреца, который успел сложить вместе все подсказки. - Другой мир! Машина из другого мира! Постой, а кто управлял аппаратом?    - В корень зришь, пилот катапультировался, сейчас с ним занимаются мои умники.    - Скуба, ты понимаешь, что это значит?    - Понимаю, предлагаю собраться где-нибудь в более уединённом месте, тебе ведь тоже нужна война...    - Мирный подход не рассматриваешь? Хотя бы теоритически?    - К нам в руки плывёт золотая жила, к тому же у золота есть хозяева, ты бы отдал ресурсы?    - Не боишься, что они, - Ласаб неопределённо повёл головой, - окажутся сильнее?    - Нет, это старьё отстаёт от нас циклов на сто. Технологически мы сильнее.    Жрец задумался: вояка прав, нельзя упускать из рук золотую жилу, никак нельзя, тем более не нужно больше искать внешнего врага....    - Хорошо, встретимся вечером в моём поместье, обеспечь внешний периметр.    - Давно бы так, - буркнул Скуба, отключая связь. Стол с величественным стариком растаял словно мираж...          Эрарх - высший титул в кастах. Титул эрарха является выборным и присваивается на соборах каст. Жрецы имеют трёх эрархов, отвечающих за паству, внешнюю и внутреннюю политику и экономику соответственно. Касту воинов возглавляет один эрарх, он же главнокомандующий. Количество эрархов в кастах может варьироваться.       Низверженные - неприкасаемые, осуждённые преступники, люди, лишённые гражданских прав и права быть в какой-либо касте.       Йорт, Сегер - имена древних богов, в честь которых названы четвёртая и вторая планеты.       Риер - почтительное обращение к старшему по возрасту, чину и титулу.          Иланта. Ортен. Вадим...       Ветер, цепляя прозрачными струями пыль, мусор и мелкий песок, гнал грязную серую массу в сторону Орти и рыбацких предместий Ортена. Вадим не вслушивался в крики ректора магической школы, вместо этого он отстранённо наблюдал за маленьким пыльным султанчиком, превратившимся под его взглядом в небольшой смерч, подхвативший с земли старую опавшую листву, которую неведомым образом занесло на каменное плато школьного полигона. Разноцветная листва кружилась в феерическом танце, то взмывая вверх, то медленно опадая вниз, чтобы в следующий момент быть вновь подхваченной спиралью рукотворного прообраза торнадо и взмыть в высоту.    - Вы меня, вообще, слушаете? - плеча Вадима коснулась рука ректора Валетта.    - А? - Белов потерял концентрацию. Смерч опал, листья, кружась, словно вытанцовывая вальс, разлетелись в разные стороны.    - Близнецы Всемогущие! Единый заступник! За что? За что? - взвыл ректор, зажав голову руками. От блестящей, словно отполированной бархоткой, лысины мага отразилось несколько солнечных зайчиков.    - ЧТО? ЭТО? БЫЛО? - ректор отвернулся от впавшего в прострацию Вадима, с интересом разглядывающего начальственную черепушку и решающего сложную задачу: можно ли смотреться в это блестящее чудо, как в зеркало? Между тем, Валетт разъярённой гориллой навис над Сергеем Березиным и Валей Остапенко. Друзья нарушителя спокойствия были признаны им более вменяемыми.    - Я вас спрашиваю, что это было? - белугой проорал колдун, вперивая взгляд в земную молодёжь.    - Риктусемпра, - промямлила Валя, чиркнув для острастки ножкой.    - К-к-какая риктусемпра? - опешил ректор, бросив на магов недоумённый взгляд.    - Риктусемпра - от врагов, - пояснил Березин.    - О, Боги! За что? - повторил магистр сакральную фразу. - С вами никаких врагов не надо. Всё, с меня хватит, пусть с вами разбирается куратор. Вы слышите меня? НИКАКИХ ЭКСПЕРИМЕНТОВ! НИКАКИХ РЕКТУСЕМПР! Вам понятно? Понятно, я вас спрашиваю? - резко развернувшись, рявкнул ректор в лицо Белова.    - Понятно, - ответил он за всю гоп-компанию, продолжая индифферентно разглядывать груды щебня на школьном полигоне.    - Если понятно, то больше без наставника чтобы я вас на полигоне не видел! Зарубите себе на носу, что нельзя экспериментировать с нестабильными рунными схемами. Если вы неспособны запомнить прописные истины и плюёте на меры безопасности, то вам не место в школе. Я отказываюсь держать под боком нестабильное взрывное проклятье.    - Прошу прощения, мы всё поняли. Больше не повторится, - влез Сергей в патетический монолог.    - Верится с трудом, - ректор ещё раз суровым взглядом прошёлся по тройке нарушителей, обречённо махнул рукой и отправился в сторону портальной площадки. За первым лицом школы потянулась остальная свита, за всё время разноса не проронившая ни одного слова, но поддерживающая начальство морально. Белов, пожав плечами, тяжело опустился на нагретый солнышком валун, сил стоять на ногах у него не осталось. И как перед ректором не грохнулся? Вот это был бы номер.    - Короче, - сплюнув серую от пыли и песка слюну, Вадим кинул на Сергея и Валю такой взгляд, что тем моментально захотелось испариться, закопаться в землю, исчезнуть, лишь бы оказаться как можно дальше от разъярённого товарища. - Серый, ты мне должен, как земля колхозу. Без бутылки в кампусе лучше не появляйся, понял?    - Да ладно тебе, ничего страшного ведь не случилось. Всё пучком, чики-пуки!    - Помолчи, пожалуйста, я ещё не закончил, экспериментатор хренов. Ищите себе другую обезьянку для опытов. Я умываю руки. - Вадим грязно выругался, друзья удивлённо переглянулись, они ни разу не слышали от него матов. Матерящийся Белов - это нонсенс! До сегодняшнего дня они и представить себе не могли, что этот упёртый на учёбу тихоня знает такие слова.    - Березин, тебе сколько лет? - бушевал Вадим. - Скоро четвертак стукнет. Другие в твоём возрасте пятерых по полкам нянчат, а у тебя до сих пор детство в заднем проходе играет. И я с вами туда же. Ты хоть понял, что мы были на волосок от того, чтобы отбросить копыта?    - Да ладно, - легкомысленно отмахнулся Сергей. Он не стал поправлять коллегу по ремеслу, тем паче тот не на много-то и ошибся. "Четвертак" Березину исполнился три месяца назад.    - Какой "ладно"? - Белов вскочил на ноги и буром попёр на старшего товарища, глаза парня превратились в бездонные колодцы. Березин попятился и закрылся силовым щитом. Валя отступила на пару шагов, радуясь, что разозлённый коллега - настоящий джентльмен, и рук на девушек не поднимает, а вот Сергея ей было жалко. Того гляди, конструктор заклинаний и рунных схем огребёт "горячих". Причём Вадим, потирающий в предвкушении кулаки, будет в своём праве. - Если бы я не догадался убрать из рунной схемы циклическую подпитку, то нас бы размолотило вместе с восточной стеной! Берёза, ты котелком своим хоть иногда думай. Кстати, моли Бога, что за нас не хилые денежки плачены, иначе бы мы уже летели отсюда и попёрдывали. Ректор бы нам быстро придал ускорение. Что молчишь? Я из своей зарплаты не собираюсь рассчитываться за твои грехи.    - Сознаю свою вину, меру, степень, глубину, - Сергей попробовал перевести ситуацию на шутливые рельсы.    - Сознаёт он, - буркнул Вадим, неожиданно успокоившись. Пнув ногой серый комок засохшей грязи, он примостился на прежнее место. - Придурок ты, Серый.    Березин плюхнулся рядом. Поёрзал сухопарым задом по нагретому камню и, оскалившись, выпалил:    - Классно получилось.    - Классно, - согласился Вадим, - только маны твоя лабуда жрёт море. Я весь резерв потратил на запитку.    - Валя, - улыбнувшись и радуясь, что гроза миновала, Березин подозвал девушку. - Планшетник дай.    - Сейчас, - ответила та, - держи.    - Белый, глянь, - Сергей вывел на экран компьютера сложную трёхмерную рунную схему. Разноцветные линии сопряжений и узловые силовые точки, окрашенные в разные цвета, издали складывались в некое подобие новогодней ёлочки, увешанной шарами. - Что посоветуешь?    - Э-э-э, - вглядываясь в модель, пробормотал "советчик", - убери циклическую накачку. Энергетический каркас надо проще сделать, а то я, пока накачал его энергией, чуть не сдох от истощения. Поработайте с Валюхой над общей конструкцией. Надо что-нибудь примитивней для запоминания и применения. Пока состряпаешь такую, тебя уже элементарно свинцом нашпигуют.    - Согласен. Убойно, но тяжеловато в применении. Да, Валюха, тут мы переборщили, - пробубнил конструктор, водя пальцем по экрану и заставляя вращаться силовую проекцию магического плетения. - Жалко такую красоту портить.    Сзади блеснуло, и раздался тихий хлопок сработавшего портала. Продавив серебристую субстанцию, на площадку вышел подполковник Тихомиров - куратор второй группы, в которую входили земные маги в возрасте от восемнадцати до двадцати пяти лет включительно. Подполковник, невысокий полный мужчина с круглым добродушным лицом, внешне напоминал колобка, но, случись народному герою в его лице встретиться с лисой, не факт, что Патрикеевна съела бы бабкину круглую запеканку. Скорее всего, с вероятностью в сто процентов, рыжую бы саму пустили на шашлыки. За внешностью милого добряка скрывался зубастый монстр, умело маскирующийся под белого и пушистого котёнка.    - Ну, братцы-кролики, чего вы опять натворили?    - День добрый, Валерий Степанович! - поздоровалась Валя, парни молча кивнули в знак приветствия. Тихомиров жестом успел показать, чтобы они не вскакивали.    - Ага, и вам не хворать. Колитесь, из-за чего наш добрый ректор вырвал себе последние волосы?    - Как сказать... - начал Сергей, как самый старший в компании.    - Словами, Березин. Желательно русским языком, а где, кстати, стена, которую гномы построили для полосы препятствий, а?    - Понимаете, товарищ подполковник... - оглянувшись на кучу щебня, некогда именовавшегося стеной, сказал Сергей. На этом его красноречие исчерпало себя.    - Ага, понимаю. Березин, только не говорите мне, что эта груда щебня - это ваших рук дело.    - Хорошо, не буду.    - Так-так, насколько я понял из объяснений ректора Валетта, стена была магически зачарована от разрушений. Белов, вы ничего не хотите добавить к словам Березина?    - Вы правильно заметили, Валерий Степанович, ключевое слово тут - "была", но против разработки этих двух уникумов, - Вадим некультурно ткнул пальцем в сторону Вали и Сергея, - зачарованная стена оказалась хлипковата.    - Вижу, не слепой. Ладно, проехали. Орать, как ректор, я на вас не буду, но последний раз предупреждаю: ещё один залёт и пакуйте вещички. Не хотел повторяться, но придётся. Когда вы, наконец, запомните, что все сомнительные эксперименты вы должны согласовывать с куратором группы и наставником?    - Валерий Степанович, мы же не специально, - состроила плаксиво-виноватую рожицу Валя.    - Не специально американцы Хиросиму разбомбили, а вы меня в гроб вгоните раньше времени, и тоже не специально. Ладно, с ректором я договорюсь о предоставлении вам другой площадки. В горах и подальше от людей. Схему и заклинание пронумеровать и зарегистрировать в реестре. В горах отработаете плетение досконально, в журнале должно быть детальное описание и ваши предложения по применению. Свободны.    - Есть!    Чтобы не нервировать "Колобка", студиозусы второй особой группы Ортенской школы магии быстренько ретировались с полигона. В глубине души каждый из них знал, что нагоняя от куратора не будет. Распекал их подполковник для "галочки". Командование, наоборот, поощряло инициативу и приветствовало разработку новых магических плетений. Единственным требованием куратора и руководства школы было обеспечение мер безопасности. Как раз с последним у земных конструкторов обстояло не ахти. Не смотря на все достижения вычислительной техники вроде последних моделей планшетных компьютеров, собранных на базе оптических чипов, спёртых с Игрума, не всегда удавалось рассчитать мощность активированного плетения и его действие. Последнее иногда расходилось с расчётными моделями, а мощность целиком и полностью зависела от силы и мастерства мага.    Ректор Валетт тоже поорал бы, да успокоился, если бы стеночка осталась цела. Сооружение возводилось бригадой гномов, и должно было стать одним из элементов полосы препятствий для натаскивания магов-боевиков. Кто знал, что магически усиленная стена падёт от натиска землян, не догадывающихся о её магических свойствах. Ещё раз нашли своё подтверждение древние истины: "Заставь дурака Богу молиться - и он лоб расшибёт" и "Против лома нет приёма". Ректору, магам Тантры и драконам было грех жаловаться. За полгода обучения земные маги, специализировавшиеся на рунной магии, досконально изучили вопрос составления плетений, а наличие у них мощных вычислительных центров позволило науку составления магических конструкций поставить на новый уровень. Молодые энтузиасты оказались охочи до экспериментов. В группе Вадима очутилось пять человек, общавшихся с компьютером "на ты", причем, двое из них были доками в программировании. Одним из "док" была Валентина Остапенко - миловидная, пышногрудая русоволосая особа восемнадцати лет от роду. Всё бы ничего, не фанатей Валечка от Джоан Роулинг и сказочек о Гарри Поттере. Не сказать, что у девушки капитально срывало крышу, но все её разработки были с дифферентом в сторону поттеровщины. Разработанным рунным схемам присваивались названия из книг о приключениях шрамоголового гриффиндорца. "Силенцио" - звуковой полог, отсекавший звук непосредственно вокруг того, против кого применялось плетение. "Протего" - активный щит, поглощавший магические атаки. Был ещё десяток заклинаний из Хогвартской школьной программы, нашедших применение на просторах Иланты. Валечке, в меру сил и способностей, помогал второй гений магии и программирования. Причиной "вспоможения" был глаз, тут Вадим не разбирался - левый или правый, или оба вместе, без разницы, но этот глаз или глаза Сергей Березин положил на юную магичку и больше не убирал. Березин быстро показал всем, что Валя находится под его защитой и протекцией. Первое время душевные порывы парня девушка принимала за чистую монету, но потом разобралась в побудительных мотивах помощника. Долго ли, коротко ли, но во вторую увольнительную на Землю пара отправилась вместе. Валя повезла ухажёра знакомиться с родителями.    Вадим, которому остро требовалась практика в освоении сложносоставных рунных схем и плетений, выступал у парочки конструкторов в роли силового агрегата и испытательного комплекса, благо внутренние хранилища маны у него были как бездонная бочка.    - Белый, ты жрать хочешь? - спросил Сергей, подходя к кампусу.    - Спрашиваешь.    - Предлагаю смотаться в город, хочу кикирейских птичек, местная стряпня мне уже осточертела. Ты как, поддерживаешь?    - Одобрямс, только бы морду лица умыть, да переодеться.    - Договорились, встречаемся через, - Березин посмотрел на Валюшу и внёс коррективы в не озвученную фразу:    - Встречаемся через час у ворот. До отбоя и закрытия калитки четыре часа, успеем и пожрать, и погулять. Не опаздывай.    - Не опоздаю. С тебя бутылка, не забывай.    Через час почистившие пёрышки экспериментаторы покинули пределы учебного заведения.    - Э-э, ребята, вы не знаете, что сегодня за праздник? - спросила Валентина, глядя на празднично разодетую публику.    Парни синхронно пожали плечами.    - Узнаем по дороге, - сказал Березин. - Идёмте, я жрать хочу. В Ортене вечно что-нибудь празднуют.             Ортен праздновал День снятия осады и победы в прошедшей войне. Справедливости рад и стоит уточнить, что официальный День Победы Тантра отмечает несколько позже, но горожане почитают именно этот день. День, в который в который четыре года назад тысячи защитников положили на алтарь свободы то единственное и дорогое, что у них ещё оставалось, свои жизни. Ритуал добровольной жертвенности позволил двум магам, жизни и смерти, исполнить древнее плетение огненного смерча. Бесчисленная орда "зеленух", диких зелёных орков из северных степей, в один миг превратилась в прах. Потом были полчища лесных эльфов, сражения на подступах к городу и его стенах, была радость победы, но всё это было потом. Но именно этот день величайшего массового самопожертвования горожане считали вторым рождением для всех его жителей.    Людская река увлекла в своё медленное, цепкое течение земных студиозусов и вынесла к площади у Золотого моста. Медленный, несущий дань благодарности в своём скорбном молчании, людской поток огибал величественный памятный мемориал добровольцам. Каменное сердце, вырезанное из цельной глыбы красного гранита, пронзённое кинжалом, возвышалось над площадью. Монумент окутывала огненная корона. Земляне были ещё больше поражены, когда приблизившись, смогли рассмотреть, что пламя из пронзённого сердца состоит из тысяч и тысяч лиц людей, орков, эльфов. Все они стали благородным пламенем, очистившим землю Ортена от скверны. Земляне не учили историю Иланты и Тантры, но среди них не было ни одного, кто бы не знал об окончившейся несколько лет назад кровопролитной войне. Трудно было поверить, что цветущий город - Жемчужина Орти, выдержал самую жестокую осаду в своей, более чем тысячелетней истории. Следы, правильнее - памятники войны, встречались повсюду. Как-то земных магов вывезли на полевую практику. Лёгкие пассажирские левитационные платформы, чуть покачиваясь, скользили мимо яблоневых садов. Неожиданно взору студиозусов на клочке выжженной земли, огороженной мерцающим защитным пологом, предстал саркофаг из прозрачного стекла с упокоенным одноруким зомби внутри. Не дожидаясь шквала вопросов, магистр гралл Леро, сказал, что в армии Тантры были подразделения добровольных зомби.    - Как это? - удивились многие ребята, озвучив вопросы вслух.    Оказывается, многие попавшие под неизлечимые и неснимаемые проклятия, а также воины, ставшие инвалидами из-за того, что вусмерть вымотавшиеся колдомедики не имели сил запустить у увечных регенерацию, добровольно отдавали себя в руки некромантам. Маги превращали добровольцев в зомби, формируя специальные команды. От простых неупокоенных добровольцы имели ряд отличий. Вследствие собственной прижизненной внутренней мотивации, зомбаки получались чрезвычайно подвижные и сообразительные, да и упокоить их было, не в пример, тяжелее обычных ходячих трупаков, ведь у них не было привязки и якорей на душе. Они понимали, на что шли. Подразделения зомби жестоко потрепали тумены "зеленух" и насмерть схлестнулись с ордами своих собратьев по недсмерти (звучит-то как), которых подняли шаманы орков из тысяч убиенных пленников. Отряды зомби выиграли немного времени для эвакуации крестьян и ремесленников за городские стены. Да, сурово. Парни и девушки, вот вам урок настоящего героизма, на который вы начали поплёвывать сверху, забывая, что ваши деды не жалели живота на полях сражений самой страшной войны в истории Земли. Вы позабыли о беспримерном мужестве и самопожертвовании. Стыдно, когда вам об этом напоминает искалеченный боевым проклятием старенький преподаватель школы магии... Да-а, во всех мирах войны одинаковы - несут смерть и разрушения. На Иланте верят, что Близнецы не забывают героев, даруя им места на небесных чертогах. Ушедшие герои, как звёзды с небес, смотрят из пламени на живых с немым укором прошедшему и надеждой на будущее.    Сделав круг, река празднично одетых горожан растекалась на ручейки, расходилась по всей широкой площади над набережной. Друзья оказались у края площади, густо уставленного яркими, шатровыми навесами со столиками и ждущей посетителей ресторанной обслугой. Хозяева дорогих, но небольших ресторанов, таким образом увеличивали число клиентов во время массовых народных гуляний.    Заняв ближний к выходу столик, изрядно проголодавшаяся троица получила вожделенный ужин. В животе удобно устроилась приятная тяжесть от съеденных кикириейских птичек, ароматного мясного салата и дорого выпитого вина. Необязательно быть гурманом и опытным самилье, что бы понять: хвалённые французские вина - это серая тень, жалкое подобие пред букетом и ароматом кроваво рубиновых, янтарных, нежно-розовых и чайных, благородных вин Горной Тантры. Виноделы сей юго-западной области заслуженно славились выращиваньем великолепных виноградников и искусством превращения солнечной ягоды в отменное вино. Совсем небольшая провинция с единственным, раскинувшимся в центре широкого горного плато, пятидесятитысячным городком славилась на всю Илланту десятками сортов винограда. Южные Скалистые Горы щедро дарили винной ягоде солнечное тепло, сладость и непередаваемый вкус. Трудолюбие и мастерство виноделов приносили провинции не только международное и межмировое признание, но и очень неплохой доход; лучше тирронских марок было только "Эльфийское игристое", но раскрученный за тысячелетия бренд доступен был совсем уж мажористой публике. Обычному студиозусу винишко длинноухих виноделов было не по карману.    Из пространных рассуждений, навеянных послевкусием выпитого и съеденного, Вадима вывел Березин:    -...как думаешь?! - откинувшись на спинку стула, закончил рассуждения Серёга.    - О чём?- не понял Вадим.    - Я о мемориале! Да ты не слушал? Витаешь где-то...    -...?    -В смысле, если без магии, чисто технически, ну там лазеры, например, чтоб лица в пламени?    Вадим глянул на товарища, перевёл взгляд на пустующее рядом с ним место:    - Брось Серёга, пустое это. А Валентина где?    Березин кивнул в сторону компании студентов Академии, расположившихся через два столика от них. Там же была о чём-то выспрашивающая, неугомонная любопытная "сорока" Валя. Страстно желающая узнать подробнее, что за монумент установлен у Золотого моста. Наивная, простодушная Валя. Кто ж знал, что под мантиями студентов, не отличимых на первый взгляд от крыжопольской родни и сватов рязанских, окажутся отпрыски знатных аристократических родов. Подпив хмельного, они, видимо, уже не могли тщательно скрывать эмоции. Без сомнения, аристократы признали в соседях землян. Да и не признать было бы трудно. Другие манеры, раскрепощённость в общении, запредельное, нескрываемое любопытство, опять же, стиль одежды. В общем, выделялись наши "белые вороны" на фоне местных радикально, потому и не вписались в общий "курятник".    Что они там говорили Валентине, за общим шумом Вадим не слышал, но, даже не являясь аховым менталистом и разумником, ощутил такую волну "помоев", накрывшую его с головой, что нестерпимо захотел под тугие струи душа. Не медля, смыть с себя нечистоты брезгливости и презрения. До чёса в пятках свербело желание пришлёпнуть засранцев, всех и разом.    Волевым усилием подавив приступ чёрного гнева, Вадим выложил на столик деньги за ужин и, тоном, не терпящим возражений буркнул Сергею:    - Забирай Валентину, и пойдём отсюда!    Вадим вышел первым, следом Серёга тащил ничего не понимающую жену, тараторившую один вопрос за другим, скоростью, не допускающей ответов:    - А почему мы так быстро? А зачем? Что случилось? А мы теперь в общагу, или куда?    Последний вопрос всё же удостоился ворчливого ответа:    -Да хоть вон туда,- Вадим указал в сторону широкой, каменной лестницы, ведущей вниз к набережной, - там скамейки и народу меньше.    Спустившись, друзья устроились на первой, свободной скамье. Возмущённая Валя наотрез отказалась садиться рядом с бякой Беловым и устроилась на другом конце скамьи. Муж виновато посмотрел на друга.    - Чего вылупился? Проваливай к своей ненаглядной, молодожён! - с явно наигранным упрёком отпустил Вадим.    Теперь "голубки" о чём-то заговорщически шептались, выясняя, какая стервь посмела цапнуть Белова за причинное место. Али, ничай, отравился, болезный, кикирейскими птичками? Несчастненький. Можа, какое противоядие ему вколоть?    Пытаясь успокоиться, Вадим вытянул ноги и, удобно устроив голову на округлой, внушительной спинке скамьи, уставился в ночное небо. Ах, что это было за небо!!! Взгляд, буквально, утонул и растворился в бездонном, звёздном океане. Не бывает на Земле такого яркого, объёмного и цветного ночного неба, разве что высоко в горах, где к звёздам ближе. Видение восторгала близость радужных туманностей, причудливо расплывшихся силуэтами мифических существ, свитые спиралевидные галактики, такие далёкие и такие близкие одновременно, будоражащие воображение скопления миллионов маленьких и больших "солнц" собирались в неизвестные созвездия. Лепота! Прекраснейший мир, необычный, загадочный и...    Блин! Мысль о людях сломала всю возвышенность созерцания небесной феерии. Да-а, прекрасный распрекрасный мир и люди здесь чуткие, добрые, прямо лапочки... Вадим зябко повел плечами и нехотя оторвался от созерцания звёзд, рассредоточенным взглядом окинул набережную. Ничего особенного, прогуливались парочки и небольшие компании с виду вполне обычных людей. Чёрт, чехарда мыслей и событий последних месяцев завертелась в его мозгу дикой каруселью. Сознание выхватывало из хаоса мельтешащих пазлов нужные и собирало общую картину. Этой, не располагающей к умозаключениям, праздничной для города ночью на Белова обрушилось понимание, почему его седалищный нерв постоянно искал на себя любимого приключений. Настроение, из заоблачно возвышенного в один миг рухнуло, пробив мостовую и застряв где-то ниже городского коллектора. На душе было неимоверно гадко. Сегодняшний ментальный инцидент в ресторане единым, жирным мазком сделал картину узнаваемой.    Люди, люди! Скажите, как в такой обстановке не заработать комплекс неполноценности? Когда чувствуешь нечто, а понять это нечто не можешь. О себе любимом думалось почему-то в третьем лице. Может это мудрая психика щадит рассудок?    Он тут который месяц сворачивал мозги в поисках ответов, а истина вот она, болтается на поверхности простым, тем самым, что никогда не тонет. И просто всё, как то самое, пришельцев считали людьми второго сорта.    Отдельный учебный корпус, отдельные кампусы, свой, ограниченно изолированный мирок.    Этот мирок - кокон ненадолго открывался внешнему пространству на редких, совместных с илантскими студентами лекциях и практикумах. Именно тогда Вадим чувствовал себя очень странно. Малый объём и поверхностность преподавания земным студентам дисциплин магии жизни и колдомедицины не позволяли толком разобраться в своих ощущениях, не позволяли влиять на состояние своего организма. Бурлящие гормоны, с неумолимостью лавового потока, напирали на психику, вызывая приступы раздражительности, резкие перепады настроения и малообоснованные, неосознанные, потому с большим трудом сдерживаемые, припадки гнева и тупой ярости. Всю неприглядность состояния окутывал липкий, навязчивый туман сексуальной неудовлетворённости. Непонимание причин всего этого страшно угнетало. Пытаясь как-то сосредоточиться, собраться Вадим костерил себя последними словами, совестил за мнимое слабоволие. Та же совесть, что родня медведю, либо спит, либо грызёт, не позволяла ему просто, ради физиологической потребности, переспать с какой-нибудь понравившейся, смазливой девчонкой. Были и томные взгляды, и недвусмысленные намёки. Не столько любовь, скорее верность Ирине останавливала его.    Теперь всё логично и объяснимо. Это снисходительно покровительственное, вроде как к детям малым, как к недоумкам каким, отношение большинства преподавателей, Вежливо холодное общение со студентами, особенно дворянского рода. В открытую никто не унижает и не провоцирует, явного высокомерия и пренебрежения тоже нет.    Улыбаются, лестно отзываясь о способностях и силе землян.    Скалят зубки, сушат дёсны в притворных улыбках. Прямо филиал японского дип корпуса - тридцать три улыбки на все случаи жизни и виды переговоров. А что же схоронилось в сознании, наглухо закрытом ментальными щитами? Там, скорее всего, осознанная уверенность, что до настоящей магической мощи землянам ой как далеко. Это как выставить на поединок груду накаченных мышц неандертальца, вооружённого узловатой дубиной против реакции и практики гибкого и подвижного испанского фехтовальщика. Мощь и всесокрушающая, неподъёмная для обычного человека дубина - страшное оружие в свалке боя. Махнул направо - улица, налево - переулочек. В единоборстве выступают иные критерии - скорость, маневр, обман, расчёт. Инертная дубина и реактивная шпага - результат предсказуем.    Нет, уверенность в превосходстве не главное, основное, тщательно скрываемое это банальнейший страх, завуалированный в скрытом сознании брезгливостью, неприятием и презрением. Неофициальная молва, заговорщически передававшаяся шепотком из уст в уста, относила землян к дикарям, варварам. Необузданных, неуправляемых варваров боялись, и от того ненавидели везде и всегда, тихо и скрытно, но от этого было ещё более мерзко, противно и обидно.    Чем руководствовались спецслужбы обеих, заключивших сделку, сторон, используя соотечественников в какой-то своей, большой и не понятной игре, практически вслепую, но результата они добились. Это же бомба замедленного действия. Конкретики нет, отношения - сплошная иллюзия. Чёрт их разберёт совсем. Тут ещё миуры эти, собак бешенных им на хвосты, достали своим ненавязчивым, до неимоверности раздражающим, вниманием. Что ни говори, как себя не успокаивай, а человеком второго сорта ощущать себя хреново. Злость берёт и руки чешутся пришибить кого-нибудь из снобов "местного пошиба"...    -Ой!    Внимание мгновенно переключилось на летящий через его ноги "снаряд". Ещё мгновение и сильные руки Вадима подхватили падающее тельце у самой земли. Белов не ожидал от себя такой молниеносной реакции, спасшей ребёнка от неминуемой встречи с шершавой брусчаткой.    - Ой! - без тени страха, скорее с удивлением, на Белова смотрели огромные синие глаза.    Это была маленькая, лет четырёх, девчушка с белокурыми волосами. Придав девочке вертикальное положение и отряхивая мантию, Вадим иронично заметил:    - Замечательный стиль ныряния "рыбкой", вот только для мостовой не совсем годится!    - А ты кто?! - девчушка запрокинула свою белокурую с серебристо снежным отливом головку, глядя снизу вверх на немаленького собеседника своими синими глазищами.    - А ты, кто? - в тон любопытной пигалице, присаживаясь на скамейку, поддержал разговор Белов. Синие глазки мигом уставились на лакированные симпатичные босоножки, украшенные серебряными застёжечками.    - Кто же ты, милое дитя? - улыбаясь, весело спросил Белов, машинально проговаривая слово "дитя" на русском.    - Вовсе я не милое дитя!- возмутилась девчушка, без запинки выпалив незнакомое слово, - я девочка, Тсуи!    При этом она грозно, как ей казалось, топнула ножкой. Дорогое, пышное платьице, белые, с помпончиками, гольфики, дорогие босоножки - её смело можно было отнести к знатному сословию. Острое ушко, вынырнувшее из серебристых локонов, капризно, но очень мило изогнутые пухлые губки и правильные, почти кукольные черты миленького личика выдавали в ней наличие эльфийской крови. Интуиция подсказывала, что это непоседливое, милое чудо не потерялось, а само сбежало от нянек, или родителей.    - Замечательное уточнение! Тсуи - это твоё имя?    Девочка посмотрела на него, как на недоумка, но всё же ответила, возмущаясь непониманию:    - Мама зовёт меня Тсуэль, а эти клыкастые баки - Тсуи, Тсуи, - явно копируя сюсюкающую манеру обращения тех самых баков, смешно передразнила малышка, - они на куриц похожи.    Мимолётная пауза, и негодующее возмущение сменилось интересом к персоне собеседника:    - А ты не бака? Ты такой большой, как тебя называют? Ой, очень на баку похож!    Неожиданно мелкая бестия вплотную приблизилась к сидящему Вадиму. Маленькие пальчики, цепко и проворно вцепились в его нижнюю губу.    - Открой рот, показывай клыки!    Обалдевший от такого напора, Вадим автоматически открыл рот.    - Хм, - удивилась любопытная пигалица, - такой здоровенный, а клыков нет!    Ещё сильнее оттянув губу, чтобы громче шлёпнула, юный стоматолог безапелляционно заявила:    - Не-а, ты не бака. Ой! - пискнула девчонка, приседая. Видимо заметила кого-то за спиной у нового знакомца. - Спрячь меня быстрее, а то Лагра найдёт и в угол поставит!    Белокурый вихрь, не спрашивая разрешения, мигом юркнул под ученическую мантию Белова. С противоположной стороны скамьи за уморительной сценкой наблюдали притихшие Березины. Плечи супругов содрогались от сдерживаемого хохота, Сергей тихо похрюкивал в плечо нежной половины, Валя прикрыла рот руками, булькая носом. Вадим оглянулся на аллейку, ведущую к набережной, и выделил взглядом из праздно прогуливающихся горожан, двух, явно озабоченных, спешно лавирующих между медленно фланирующими, женщин. Высокая, серокожая орчанка, придерживая перевязь с саблей, размашистой походкой приближалась к набережной. Более грациозно, но от того не менее спешно, за ней следовала рау. Сходство маленькой собеседницы и озадаченно осматривающейся молодой женщины со снежно белыми волосами и гордой осанкой было столь очевидно, что Вадим не сомневаясь, помахал рукой, привлекая внимание дам. Продолжая озорно улыбаться, он взглядом показал на мантию, под которой скрывалась беглянка. Орчанка понимающе кивнула, повела бровью и оскалилась в предвкушении развязки. Рау благодарно улыбнулась Белову и придержала телохранительницу под локоток, что-то нашёптывая той на ухо. Клыкастая понимающе кивнула.    Женщины, с полминуты изображая поиски, покрутились около Вадима, горестно-расстроено посетовали на судьбу и уселись на скамью. Эльфийка демонстративно вздохнула:    - Что же теперь делать?!    - Госпожа, не переживайте вы так, - успокаивала её орчанка, - Тсуэль уже большая девочка, сама знает дорогу домой. Захочет кушать и придёт.    Мантия подозрительно зашевелилась, чуткий слух Вадима уловил бурчание, доносившееся из желудка мелкой разбойницы, орчанка улыбнулась. Сверкнули острые клычки.    - Да, Лагра, Тсуэль взрослая и дорогу домой знает, вот только Ания и Керр расстроятся. Что мы им скажем? Они ведь с подарками прилетели.    Договорить она не успела. Мантию будто воздушным потоком подбросило, и под ноги вставшей напротив Вадима орчанки выстрелил реактивный снаряд, едва не сшибив телохранительницу.    - Дядя Керр приехал, дядя Керр приехал! - звонко и восторженно завизжала маленькая юла, кружась и приплясывая.    - Тсуэль!    - А какие подарки они привезли?    - Тсуэль!!    - А Тыйгу тоже приехала?    - Тсуэль!!! - рау поймала девочку за руку.    - Я больше не буду, мамочка! - нисколько не раскаиваясь, пообещала проказница.    - Тсуэль! - женщина добавила в голос суровости и укоризны, - Как вы себя ведёте, молодая леди?! Дома вас ждёт серьёзный разговор с папой, не надейтесь на заступничество Логры и Ании.    Девочка спряталась за орчанку.    - Керр очень обиделся, что вы не встретили его!    - Я попрошу у дяди Керра прощения! Я больше не буду!    Будет, ещё как будет, вон, озорные чёртики скачут в синих глазках. "Свежо предание...", ага, как же, а пошалить? Оторва и актриса растёт на радость родителям и на горе прислуге и наставникам.    - Графиня тег гралл Сото, - нарушая все нормы этикета, представилась эльфийка, обратившись к Белову, - Разрешите принести извинения за поведение моей дочери.    - Белов Вадим, моё почтение, - Вадим встал со скамейки и поклонился по всем правилам этикета. Эльфийка скромно улыбнулась. - Право, не стоит извинений, леди Сото! Ваша дочь, очаровательный, весёлый ребёнок, а маленькое происшествие доставило мне массу приятных впечатлений. Было весело.    Перекинувшись несколькими, ни к чему не обязывающими и не выходящими за рамки этикета фразами, леди попрощались с Вадимом. Орчанка взяла девочку на руки и женщины отправились к лестнице, ведущей на площадь. Девочка, глядя через плечо орчанки, помахала рукой, прощаясь с новым знакомым.    Вадим, с грустью в глазах, проводил взглядом случайных знакомых. Сколько себя помнил, он мечтал о младшей сестрёнке. Тсуэль идеально подходила под образ, который он когда-то придумал. Постояв застывшей статуей несколько минут, парень ухмыльнулся уголками губ - попьёт девочка кровушки с родителей и наставников. Если в таком нежном возрасте бунтарский дух из неё так и хлещет, что же будет, когда она подрастёт? Туши свет, бросай гранату. Орчанка не представляет, какую бомбу она держит на руках - оружие массового поражения. Или, наоборот, очень хорошо представляет. Вадим улыбнулся ещё раз, поискав глазами высокую воительницу, но той уже след простыл.    - Кхе-кхе, - ехидно откашлялась Валентина, - Упасть не встать, бака Белов влюбился! - Валя оттянула Сергею нижнюю губу, раздался смачный шлепок. - Теперь я знаю, как привлечь его внимание! Буду продавать секрет девчонкам. Милый, какую таксу заломить?    - Дура ты, Валюха, и мужик у тебя дурак, что ржёте, как лошади? У меня овса нет, - лениво отмахнулся Вадим.    - Белый, ты не мажься, какие твои годы, отправим тебя годика на три на Землю. Глазом моргнуть не успеешь, как потоки времени нивелируют разницу. Представь, как она оттянет тебе губу через три года! Ч-ч-п-О-к!    - Придурки!    - Да ладно тебе, не парься. Прям пошутить нельзя.    - Мальчики, - Валя взгромоздилась на колени мужа, - я танцевать хочу! Что мы как присохли к этой скамье.    - Кто ж тебе не даёт? - Вадим стрельнул глазами в сторону эстрады у самого берега пруда.    - У-у-м, Серёжа... Серёжа-а-а, дорого-о-ой, ум-м, я устала сидеть.    - Ага, разомнись, Берёза, скоро корни в землю пустишь. Иди, покажи аборигенам почём фунт украинского сала, порви их на британский флаг, - поддел Вадим.    - Пуся, ты как? - укусив жену за мочку правого уха, спросил Сергей, - порвём засранцев?    - Мусенька, ты - бэст! Давай пасадобль?    - Ладно, я быстро! Пуся, не тормози! - лёгкий шлепок по упругим ягодицам, направил девушку на эстраду.    Что это было? Вадим впал в прострацию, что он не знает о своих друзьях? Ребятки спелись и решили отжечь по полной? Похоже на то. Пасадобль, Белов нахмурился, вспоминая подробности. Кроме того, что это латиноамериканский танец в голову ему ничего не приходило, тем паче будет интересно посмотреть на реакцию местной публики на зажигательный ритм.    Сергей вьюном просочился к музыкантам, на пальцах объяснив последним, что с них требуется, покивал, сунул главному заправиле звонкий гонорар и вышел к партнёрше, застывшей посреди эстрады. Посетители ресторации, предчувствуя представление, покинули танцевальную площадку. Заткнулись за своим столиком школяры. Пара танцоров застыла друг напротив друга. Зазвенели бубенцы, сначала тихо, потом громче, ударил бубен, пальцы троих музыкантов пробежались по струнам инструментов, так похожих на родные земные гитары. Миг, и над прудами поплыл настоящий испанский мотив с прищёлкиванием и кастаньетами.    Застывшая посреди площадки пара пришла в движение. Это были страсть и поединок взглядов, бой быка и матадора. С каждым полушагом Сергей и Валя всё больше и больше вливались в образы и навязывали музыкантам, которые сами включились в действо, завороженно следя за парой на эстраде, зажигательный ритм. Тореро грациозно управлял мулетой, вившейся вокруг него, и под конец танца вырвавшейся из рук и превратившейся в грозного быка. На последних аккордах бык пал к ногам тореадора, сражённый острой сталью. Смолкла музыка, застыли танцоры. Вадиму казалось, что он оглох от навалившейся на набережную тишины, но стоило ему хлопнуть в ладоши, как собравшаяся публика взорвалась аплодисментами. Валя и Сергей, взявшись за руки, грациозно поклонились восторженным зрителям.    - Ну, вы, блин, даёте!    - А то! - улыбка Вали сверкала ярче вспышки фотоаппарата.    - Жжёте, ребята! Не знал, что вы занимались бальными танцами.    - Так получилось, - состроив скромную овечку, ответил Сергей, - Я хотел на карате, а мама мечтала о танцах. Пришлось совмещать.    - А я не хотела на карате, и мне повезло, что ты ходил на танцы.    - Да, Берёза, яйца тебе не мешают!    - Фу-у, Белый, как вульгарно. Какие будут дальнейшие планы? Ты не расстроишься, если мы тебя покинем?    Вадим повёл бровью, рассматривая раскрасневшиеся лица танцоров, окунувшихся в страсть. Неудивительно, что их потянуло на продолжение огненного танца. Судя по взглядам, бросаемым молодожёнами друг на друга, танцевать они мечтают не на эстраде, а где-нибудь в тихом месте и с отсутствием советчиков.    - Не маленький, не потеряюсь. Вы это, к завтрашнему вечеру вернитесь.    - Не боись, солдат ребёнка не обидит! Му-у-ся, ты меня лю?    Подхватив со скамейки мантию, Вадим прогулочным шагом пошёл вдоль пруда. Тихий, неспешный променад, без осмысленного маршрута и без особой цели, просто, чтобы насладиться царящей атмосферой праздника. Хватит с него чёрной меланхолии и тяжёлых дум.    Опоздать к закрытию ворот школы он не боялся. Чёрт с ним, ночи нынче тёплые - не замёрзнет, к тому же ресторации, в честь праздника, открыты до пяти утра, всегда можно согреться горячим чаем с нежнейшими булочками или взбодриться отваром бодросила.    Гуляя по вымощенным дорожкам, он не заметил, как ноги, отключенные от разума, привели его к площади около моста. Стрелки на часах показывали половину четвёртого ночи, улицы, парк и ресторации давно опустели, многие заведения, несмотря на объявленный график, погасили огни и закрылись до следующего дня. Всё правильно, завтра у мастеровых, ошибочка - уже сегодня, наступит новый рабочий день; гулять, как он, им непозволительно. Поражаясь безмолвию, царящему в центре города, хотя два часа назад здесь можно было оглохнуть от гвалта, даже местные родственники сверчков, обычно яростно играющие на "скрипках", закруглили концерт и забились по щелям, Вадим направил стопы к мемориалу.    Осторожно коснувшись каменного сердца, Вадим отдёрнул руку. Светящийся мрамор обдал его жаром. Вырвавшийся из глубин камня огненный протуберанец распался на множество язычков, сложившихся в буквы и слова.    - Огонь души сильнее холода Хель, - завороженно глядя на пламенные буквы, прочитал Вадим. - Они умерли, желая жить.    Огонь погас, слова рассыпались искрами. Затухающие красные точки упали на плитку мостовой, превратившись в серый дымок, потянувшийся вверх тонкими серыми струйками, которые постепенно наливались красным, сливаясь вместе, пока не вспыхнули ярким пламенем, обратившись в пышущего жаром феникса.    - Пламя ушедших возродится в сердцах оставшихся, - исторгло сердце очередную эпитафию.    - Мир не меняется, - прошептал Вадим, - везде всё одинаково. Везде.    Он посмотрел на иллюзорные лики, плывущие над мемориалом.    - Вы уже сгорели, а наша топка только раскочегаривается. Мы тоже сгорим...    - Если будете покорны судьбе и, как тупые бараны, позволите перерезать себе глотки!    Белов резко развернулся. Он не почувствовал приближение человека и сейчас его "сонар" видел "слепую кляксу", за глаза лицезрели высокую, пожилую орчанку. Одежда и вид орчанки порвали очередной шаблон в разуме парня. Светлый цвет кожи, мягкие черты лица, испещрённого тонкими морщинами, бежевое приталенное платье, украшенное вязью аппликаций, также воротник украшало полтора десятка хвостов горностаев, на подоле и широких рукавах меховые опушки. Седые волосы орчанка увязала в тугой шар, став похожей на каноническую Минерву Макгонагалл из приснопамятной поттерианы.    - Сгорают люди здесь, - удивительно тёплый палец орчанки коснулся центра лба Вадима. - Перегоревшие теряют волю...    - Всю жизнь думал, что они теряют себя, миледи! - не зная, как правильно себя вести с клыкастой, Вадим выбрал беспроигрышный вариант земного обращения, с дури ввернув слова про теряемое. Надо же хоть как-то поддержать беседу и перевести дух от внезапного появления женщины. Старая кошёлка, а если бы он "пригрел" её "плетью"? То-то королевские дознаватели повеселились, слушая, что здоровенный мужик прихлопнул бабу от испуга.    Мысленно успокоившись, Вадим неслышно выдохнул через плотно сжатые зубы, за пазухой у него в полной готовности сверкало гранями несколько атакующих плетений, и "Редукто" было не самым сильным из них. Перехватывая инициативу и подхватив руку орчанки, поражаясь нежной, можно сказать девичьей коже, он коснулся тыльной стороны ладони старухи. Или не старухи? Лик орчанки постоянно изменялся, словно был сделан из воды.    За внешней бравадой и уверенностью парень старался скрыть шок и растерянность. Престарелая дочь степей подкралась незаметно, обманув, как думал Белов, все его сверхчувствительные органы чувств. Он-то заслуженно гордился способностями сенсора, помогающими держать в поле зрения невидимых и неуловимых миур. Постоянно держать себя в напряжении было утомительно, но радиус в пятнадцать шагов контролировался подсознательно. И тут такой конфуз. Тем обиднее был чувствительный щелчок по носу. И от кого, скажите? От орчанки! Горечь рухнувшего вниз и разбившегося вдребезги самомнения подслащивали татуировки на шее и руках седовласой нарушительницы охранного периметра. Цветная вязь наколотых рисунков проглядывала из-под мехового ворота и длинных рукавов платья, да еще был наборный пояс, который охватывал талию рослой женщины. Символы на руках и поясе имели право носить только жрицы оркской богини-матери, причём отнюдь не простые послушницы. Судя по поясу и по тем крупицам знаний, которые были известны Вадиму, жрица занимала не последнее место в табели о рангах среди служителей богини. Горбатым лебедем вставал вопрос - что клыкастая потеряла в Ортене? Искала новых послушниц? Вряд ли, сомнительно сие. В большинстве своём местные орки впитали верования людей и поклонялись либо Близнецам, либо Единому. Лишь немногие северные переселенцы сохранили веру предков и возносили молитвы Хыраду, да прочим персонам из оркского пантеона богов. Тайли-матерь почитали белые орки Степи, а также их серокожие соплеменники, захватившие широкие прерии за Мраморным Кряжем. О "зеленухах" речи не было. Последних основательно выбили и проредили все стороны недавнего военного конфликта. Беженцы, перебравшиеся за горы, не нашли "земли обетованной" по ту сторону хребта. Передравшиеся вожди зеленух стали лёгкой добычей для тяжёлой конницы коленных ханов Степи и экспедиционных корпусов Риммы, усиленных миурами и драконами.    "Тайли-матерь", - вспомнил Вадим имя божественной сущности клыкастого племени.    - Хм, трудно потерять то, чего нет, - хмыкнула жрица, окатив парня взглядом тёмно-карих, шоколадного цвета глаз. Взор клыкастой не оставлял сомнений в личности "ненайдёныша", которому нечего терять, ведь ещё ничего не найдено.    Вадим опешил, слова, готовые сорваться с языка, застряли в горле. Кашлянув, он процедил:    - Миледи, извините, но не кажется ли вам, что..., - язвительным тоном, с чуть обозначенной издёвкой, начал Вадим, но был перебит собеседницей.    - Не кажется, - сказала, как отрезала, орчанка.    Странный разговор. Впав в некую прострацию, Белов гадал и терялся в предположениях, какого ляда жрице надо от него? Ага, старушка, страдая от бессонницы, вышла побродить по ночному городу, изливая маразм на головы встречным землянам. Делать ей не фиг, вот и компостирует неокрепшие мозги юных хумансов. Загадочная старушка. Хотя в чём-то она права..., чёрт её задери.    - Пойдёшь со мной? - нарушила неловкое молчание жрица.    - Э-э-э, куда? - промямлил окончательно деморализованный Белов враз пересохшим горлом.    - Искать себя.    - Искать себя?    - О, Великая Тайли! Я, что, с глухим разговариваю? - всплеснула руками орчанка.    - Миледи, я не совсем вас понимаю.    - Мне нравится это слово, - орчанка улыбнулась, - не знаю его значения, но улавливаю смысл. "Миледи" - звучит красиво. Разрешаю звать меня так. Миледи.., а ты совсем не понял сказанного. Жаль, я думала, что молодое поколение здраво умом.    Вадим закатил глаза, мелкими шажками отступая от эксцентричной и явно полоумной женщины. Чур, его, чур! Ему для полного счастья только сумасшедших старух не хватало, будь они хоть трижды жрицы с сакральными знаниями, хоть послушницы с ветром в голове. Дурдом на выезде, одним словом и пока тебя не записали в пациенты, надо делать ноги.    - Извините меня, миледи, но мне пора. Приятно было познакомиться, - изобразив поклон, Вадим стремительно развернулся к орчанке спиной и остался стоять на месте, пригвождённый фразой старой жрицы:    - И ты бросишь мечту стать целителем? Выкинешь в мусорную кучу стихии?    - Что? - замерев, Вадим полуобернулся и посмотрел в глаза жрице.    - Я вижу переданный дар, ещё немного и он умрёт окончательно. Твоя тёмная сторона перевесит на весах равновесия и останется некромант-убийца, способный отбирать жизнь и потерявший возможность её дарить. Тебя это устраивает, быть одноруким калекой? Получить дар и загубить его, мальчик, мне жаль тебя.    Второй раз за вечер на Вадима напал ступор. Оценивая слова старухи, он поник головой. Как это ни горестно, было больно признавать её правоту. Чёртова бабка - наотмашь била по самому слабому месту. Как она угадывала его болевые точки? И что она к нему прицепилась? Хуже репейника - не оторвёшь. Главное, слова сумасшедшей запали в душу и больно жгли опалённое ненавистью нутро. Надо обладать недужим талантом, чтобы в пять минут вынести мозг до основания и вроде двумя-тремя словами перевернуть всё с ног на голову. Орчанка таковым талантом обладала и, несомненно, виртуозно его применяла. Вроде сказано всего ничего, пара тычков пальцем в небо и ты, разинув рот, уже стоишь перед привокзальной цыганкой, отбирающей твоё бабло.    - Выбор или его отсутствие определяют бытиё всех разумных существ, - несколько нешироких шагов позволили жрице вновь оказаться рядом с Вадимом. - Есть третий вариант - иллюзия выбора. Что ты предпочитаешь?    - А что вы предлагаете? - в Вадиме умер одессит.    - Я предлагаю выбор, но первый шаг должен сделать ты сам.    - Выбор... - молодой высокий парень и пожилая, не менее высокая женщина со стройной мускулистой фигурой, скрытой свободным белым платьем, с высоты Лайлата смотрели на рукотворные магические огни, заливающие тёплым светом территорию школы магии и российского представительства, занимавшего здоровенное здание, построенное в готическом стиле, что притулилось рядом с привратной площадью.    - Я не заставляю тебя отказаться от клятв, - сказала женщина, - но обязуюсь передать знания и помогу обрести себя. Ты сейчас потерян, как щепка в реке. Никак не прибьешься ни к одному берегу и сам осознаешь свою беспомощность, душевно терзаясь опутавшей тебя паутиной долга. Сделай выбор...    - У нас говорят, как говно в проруби.    - Тоже верное утверждение, - ухмыльнулась орчанка.    - Предлагаете сделать финт ушами?    - А что, мне нравится, как это звучит.    - Смогу ли я вернуться?    - Глупый вопрос. Кто тебя остановит, скажи мне. Я никого не собираюсь держать силком. Уйдёшь, когда придёт время или почувствуешь, что пора оставить ученичество. Не бойся стать сильнее. Вашим ханам и князьям нужны сильные бойцы, твоим близким потребуется защита. Они, - палец орчанки ткнул в сторону школы, - превращают вас в кривобоких калек. Я достаточно долго наблюдаю за твоими соотечественниками. Вы чужие здесь и сами осознаёте ущербность навязанного обучения. Ты не первый иноземец, у которого я вижу проявленный дар. Удивительное племя... - в руках орчанки будто сами собой возникли нефритовые чётки, щёлкнула первая бусина. - У вас дар передаётся из поколения в поколение. Скажи, в вашем мире же нет магии?    Вадим кивнул, молча переваривая откровенности, льющиеся из уст жрицы.    - Откуда вы знаете о передающемся даре?    Жрица искоса посмотрела на молодого человека, бусины чёток застучали с удвоенной скоростью.    - Я и говорю - удивительное племя. Вы сами понимаете природу дара? Вижу - нет.    - Вам нравится тыкать меня в дерьмо? - съязвил Вадим.    - Не стоит принимать близко к сердцу обычную констатацию фактов, ничего личного.    - Ответьте на один вопрос, почему я?    - Орки жили на Иланте задолго до прихода драконов и прочих разумных. В незапамятные времена магии в нынешнем виде, как таковой, не существовало. Но даже тогда шаманы общались с духами предков и природы, взывали к стихиям и богам, прося дождя, силы, приплода или удачи. Орки обращались к другим силам, не черпая ману из окружающего мира. Не так просто было стать посредником между мирами духов и людьми, только владеющая даром могла стать шаманом. Почему благость богов падала на одних и обходила стороной других, я не знаю, но лишь у жриц Тайли дар передавался по наследству. От матери к дочери. С приходом драконов дар стал просыпаться у мужчин. Они становились магами и колдунами, но не могли поддерживать связь с духами предков - этот дар оставался прерогативой жриц Тайли-матери. По твоим глазам вижу, что ты начал догадываться... Да, ты первый мужчина, у которого я зрю яркий наследственный дар Матери Богов. У твоего народа много мужей, отмеченных дланью Богини, но твой огонь полыхает ярче.    - Понятно..., а все жрицы богини умеют скрадывать своё присутствие?    - Тайли с тобой, если бы искусство тени было таким лёгким, оркам не было бы равных. Нужно быть первой жрицей храма, чтобы овладеть им, но я научу тебя, - последнее прозвучала так, что парень непроизвольно вздрогнул. Орчанка словно обещала вечные муки. Если бы Вадим знал...    "Ира, прости", - подумал Вадим, поворачиваясь спиной к школе и выставляя левый локоток.    - Миледи? - он принял решение.    - Мне нравится это слово, - сверкнула белозубой улыбкой орчанка, подхватывая руку молодого человека. - О кошках не беспокойся...    - Кошках? - не понял Вадим, орчанка стрельнула глазами в сторону парковой зоны, откуда к площади приближалась пятёрка "клякс".    - Кошках. Как же их ещё называть?    Иланта. Ортен. Российское дипломатическое представительство...       - Как пропал? Куда, вашу мать, глядели ваши люди, позвольте спросить?! Да вы...    Подполковник Тихомиров, стоя навытяжку, с каким-то выражением обречённости на каменном лице, сжав в тонкую полоску побелевшие от гнева губы, окунулся в поток грязной брани, обрушившейся на него из уст главного чинуши дипломатического консульства, по совместительству генерала-майора ФСБ.    Проклятый мальчишка! Урод, ублюдок, такую свинью подложил! Воспалённое воображение подполковника рисовало сцены жёсткого допроса, которые он устроит Белову, когда того найдут и приволокут к нему на экзекуцию. Куда он запропастился? Твою налево, подпортил, засранец, статистику и репутацию. Будет удачей, если его, подполковника Тихомирова, не отправят на пенсию или телят гонять за допущенный провал в работе с личным составом. Выговором с занесением в грудную клетку "самоход" Белова не ограничится. Однозначно. Выводы будут сделаны по всем учебным группам. С тихим зубовным скрежетом Тихомиров вспоминал выдержки из личного досье дезертира. Не склонен он к спонтанным, непродуманным решениям и поступкам. Как же, держите карман шире. Белов сломал стереотипы и отчебучил так, что психологи, составлявшие его портрет, второй день икают всем коллективом.    К поиску поганца привлекли королевских дознавателей и миур. Кто-кто, а уж кошколюдки будут землю рыть со всем усердием. Как-никак, малец ловко прокинул оперативную "звезду" хвостатых девчат, оставив тех с носом. Такая пощёчина для "невидимок"! Ничего, найдут! Магия крови творит чудеса. И тогда... Подполковник предвкушающее сжал кулаки. Хрустнули костяшки. Чинуша заткнулся, с опаской глядя на Тихомирова.    - Вы всё поняли? Даю вам три дня. Из-под земли его достаньте! Если через три дня Белов не будет стоять на этом самом месте... Вы сами понимаете последствия. Свободны. Я вас больше не задерживаю.    ...Прошло три месяца по времени Иланты, но нога беглеца так и не переступила порог чиновничьего кабинета. Страницы календаря перевернули в четвёртый раз...       Иланта. Ортен. Лайлат, поместье Миледи. Вадим...       - Спину держи ровно, правую ногу вперёд... Вперёд, я сказала! - выкрик подкрепился глухим ударом бамбуковой палки по человеческому телу.    Вадим поморщился, отключая болевые центры. Иранга - помощница Миледи, обладала ангельской внешностью, но не отличалась ангельским терпением. Инструкторша - подручная сатаны, предпочитала вбивать науку фехтования, ритуального танца и боя на ножах в тупого сого с помощью бамбуковой палки, обшитой толстой свиной кожей. А вбивала она часто, с особым удовольствием наблюдая за синяками, полосующими спину и бока косорукого ученика жрицы. Никому не позволено позорить честь служительницы богини. Лучше она сама забьёт нечестивца палкой, чем он нанесёт урон достоинству госпожи. Ничего, ему полезно, глядишь, шевелиться начнёт.    Сидя в плетёном креслице, мелкими глотками попивая отвар бодросила, Миледи наблюдала за уроком физической подготовки землянина.    - Быстрее, беременные мухи и то быстрее тебя двигаются. Проваливаешься вперёд, зенки разуй...    Короткий взмах, свист палки и на боку молодого человека расцвел красный след очередного удара.    - Левую руку вперёд, ладонью ко мне, - скомандовала Миледи. Вадим беспрекословно подчинился. Жрица молниеносно извлекла из рукава швырковый нож, через секунду впившийся в ладонь молодого человека. - Минута на лечение.    - Чего встал? Сказано было лечить, стоять команды не было! - подкрепляя слова бамбуковым аргументом, прикрикнула Иранга.    - В здоровом теле - здоровый дух... - брякнул Вадим, вырывая из ладони "гостинец" наставницы и останавливая кровотечение. Окровавленное оружие полыхнуло огнём. Миледи накрепко вбила в голову нерадивого ученика инстинкт уничтожать любые следы своей крови. Нечего злых духов дразнить. Движение кистью и опаленный металл, дрожа хвостовым кольцом, торчит в центре мишени, отнесённой от тренировочной площадки на десять шагов.    - Молодец, соображаешь! Работай, работай! - шлёп-шлёп, бамбуковая палка жила своей жизнью, испытывая неразделённую страсть к плоти одного человека...    В воздухе мелькнула острая сталь. Через полтора десятка секунд на предплечье инструкторши красной линией набух неглубокий порез, ещё через несколько мгновений кожа вокруг ранки начала чернеть от попавшего в кровь яда.    - Не стой, у тебя есть три минуты, - ленивым голосом сказала жрица.    Вадим подскочил к побледневшей и покрывшейся холодным потом Иранге. Бамбуковая палка выпала из ослабевших рук воительницы.    - Есть в этой жизни справедливость, - глумливо улыбаясь, сказал Вадим на ушко инструкторше. - Представь, что я не справилюсь.    Он мечтательно прикрыл глаза:    - Умм, представила? Шакс! - в левую лопатку парня впилась тонкая игла, от которой пошла холодная волна онемения. Теперь понятно, почему Миледи запретила установку защитных барьеров...    Вадим скосил глаза на сервировочный столик, на который наставница поставила песочные часы.    - Время пошло. У тебя четыре минуты на нейтрализацию яда, - лениво растягивая гласные, сказала Миледи. - Отними от них три, время Иранги уменьшает твои шансы.    - Сдохнем вместе, - усмехнулась молодая воительница.    Форсированные методы обучения будущего колдомедика и шамана, применяемые жрицей Тайли, не отличались мягкостью и человеколюбием. Либо ты выживешь, либо сдохнешь.       Сого - мелкий ленивец, обитает в горных лесах Степи.    Шакс - грязное ругательство (оркс)             Тайгора-да, третья главная жрица Золотого храма Тайли-матери, второй магистр Тайного Ордена, прищурив глаза, наблюдала за попытками ученика справиться с отравой. В магическом диапазоне прекрасно была видна работа молодого человека с тонкими материями и духом Иранги. Тайгора незаметно поморщилась, сожалея, что среди орков ей давно не попадалось столь талантливых молодых людей. Как всегда, у воспитанника от волнения отшибло память на выученное, парень действовал на голой интуиции, целиком и полностью полагаясь на "внутренний голос", как он его называл. Надо признать - эффективно действовал. За полторы минуты он "купировал" плечо инструктора, волевым усилием перекрыв у той все кровеносные сосуды, остановив тем самым распространение яда в организме. Покачнувшись, ученик протянул к орчанке засветившуюся призрачным зелёным светом ладонь. Жрица напряглась. Подавшись всем телом вперёд, она, чуть приоткрыв от удивления рот, что с ней последнее время случалось довольно часто, смотрела на полыхнувшие целебной зеленью каналы маны в энергетическом теле молодого человека. На плече Иранги выступило несколько чёрных капелек крови, скатившихся на землю. Потемневшая от яда кожа стремительно розовела, приобретая здоровый оттенок.    Жрица покосилась на песочные часы. Три четверти мелкого песка уже образовали аккуратный конус в нижней половине стеклянной конструкции.    "Не успеет!", - подумала Жрица, приготовившись спасать нерадивого ученика. Ещё тридцать секунд промедления, и яд древней красной катонги - ядовитой змеи водившейся в мангровых зарослях южного побережья Степи, парализует парня окончательно. Катонги были проклятием для ловцов мангрового краба. Встреча с "красной лентой", как их называли ныряльщики, часто оканчивалась смертью ловца. Выживали единицы. Маг или шаман мог бы спасти от укуса, но откуда, скажите, у рыбаков деньги для найма мага в сопровождение на ловлю? Змеи приплывали в мангровые леса для спаривания и размножения. Самки, стерегущие кладки с яйцами, бросались на любое существо, от которого могла исходить хотя бы гипотетическая угроза будущему потомству. Тот факт, что "красные ленты" были довольно немногочисленны, и взрослая пара спаривалась раз в двенадцать лет, был единственной отрадой для добытчиков и поставщиков морского деликатеса. Малое количество катонги с лихвой компенсировали значительной продолжительность жизни. Яд, в котором была вымочена игла, вонзившаяся в плечо человека, был выдоен у двухсотлетней змеи. Вряд ли маги жизни сильно ошиблись, определяя возраст пятиметровой грозы мангровых лесов.    "Что он делает?" - была следующая мысль Тайгоры. Женщина привстала с кресла, качнувшись всем телом, навстречу безмолвному камланию, извивающегося на земле ученика. Парень извивался подобно змее, взывая к духам катонг. От эфирного тела человека выстрелил тонкий жгут, соединившийся с миром духов... Её помощь не понадобилась.    Бледный, словно выбеленное льняное полотно, Вадим поднялся с земли, его, кажущийся черным, язык, быстро качаясь - вверх-вниз, несколько раз мелькнул между жемчужными частоколами зубов - так змеи пробуют воздух на запах.    - Змея-ссс-шш-с, кусссает с-с-сябя за хвос-с-ст, - прошипел он.    Жрица, смахнув со лба и слизнув с верхней губы солёные капельки пота, вернулась в объятия предмета обстановки. Только что она стала свидетелем древнего обряда, на который отважится не каждый шаман, какой бы силой он не обладал. Да, да, Благословенная Тайли! Человек, не шаман - всего лишь ученик, впервые камлавший два месяца назад, на её глазах посрамил многих прославленных старцев и стариц. Меньше, чем за минуту дозваться до духов змей и с их помощью побороть яд... Тайгора тихо цокнула языком, впечатляет. Такого ученика незазорно показать Совету Ордена. Есть чем гордиться. Мальчик растёт не по дням, а по часам.    Ох, не зря Орден потрёс мощной, организовав ей путешествие на другую сторону мира. Не зря... Жрица на секунду прикрыла глаза, вспоминая первые дни пребывания Вадима в поместье. Она совершенно не собиралась его учить. Кому нужен воспитанник-человек? С самого начала Орден интересовало семя пришельцев и возможность получить в род и, соответственно, в свое распоряжение взрывную силу землян. Полудюжина верных послушниц, владеющих магией, и специально отобранных знающими жрицами, послужили живыми сосудами. Планы, сотни лет лелеемые втайне от остального мира, скоро получат воплощение в жизнь. Околдованный парень был неутомим. Что-что, а на новых курочек кочеты всегда падки. Жертве ментального штурма планировалось подтереть память и выпустить из поместья примерно через седмицу, но так уж сложилось, что человек на третий день смог избавиться от ментального внушения.    Ученик, меж тем, перестав выглядеть обескровленным трупом, отряхнул со штанов пыль и плюхнулся в соседнее кресло. Избавленная от яда Иранга спала сном младенца на зелёном газончике возле тренировочной площадки. Ей не привыкать, "волчицы" с пяти лет приучаются к спартанским условиям.    - Как хотите, но на сегодня я пас, - выдавил Вадим из себя, в следующий момент повторяя подвиг инструктора. Миг и всё ещё бледная щека коснулась спинки кресла, а рука воспитанника бессильно повисла вниз.    Жрица осторожно коснулась пальцами лба уснувшего мертвецким сном человека, убрав с его глаз отросшие за три месяца волосы. Сон - лучшее лекарство, особенно для тех, кто выложился на полную, изрядно прибрав сверху.             Вадим проснулся там, где его свалил подлый удар Морфея. Звуковой полог надёжно защищал поместье от звуков улицы и не давал им же перебраться через высокий забор из красного кирпича и вырваться наружу. Зато местные родственники сверчков, не тревожимые извне, выдавали громогласные рулады, под крышей дома пищали ночные нетопыри, на широкой веранде сами собою поскрипывали опаленные дневным зноем половицы. Нагретый за день камень вымощенной дорожки медленно отдавал тепло.    Потянувшись всем телом и размяв затекшую от неудобной позы шею, Вадим прислонился затылком к изогнутой спинке кресла. В широко открытых глазах парня отражались мерцающие звёзды. Постепенно блеск небесных игл затмило сияние выползающего из-за гор гигантского диска, украшенного вихрями циклонов и синевой океанов.    В тот вечер Нелита - око богини жизни, точно так же натужно карабкалась по темным силуэтам гор, стараясь закрыть собою небосвод. Скосив глаза на пустующее по правую руку кресло, он в тысячный раз подумал о человеческой глупости, самонадеянности и самомнении. Судьба любит играть с дураками в забавные и весёлые игры, шпыняя последних острым жалом в мягкое место. Говорят - дуракам везёт. Сказал бы он, как им везёт...    Раскинув руки в стороны, Вадим представил себя несущимся навстречу небесной соседке. И вот не она штурмует небесную твердь, а он взлетел на тысячи миль и окунулся в отражённый блеск океанов. Не ощущая под собой изгибов плетёного кресла, он купался в безбрежной сини и наслаждался свалившимся на него чувством свободы.    Набежавшие с запада тучи разбили хрустальное очарование ночи. Тихо скрипнула дверь. Лёгкую поступь служительницы Тайли ни с чем нельзя было спутать. Биологический радар, как всегда, показывал размытую кляксу. Вадим посетовал на личные неудачи на данном поприще. Что ни говори, догнать и перегнать оркскую кудесницу, это вам не фунт изюму схарчить. Расти ему ещё и расти. Покамест остаётся глотать пыль от показывающей чудеса в тонких магических плетениях жрицы, зато в ментале есть существенные подвижки. Ныне у него есть все шансы больше не попасть на крючок мага-менталиста. Хотя, как знать. Не говори "гоп", пока не перепрыгнешь. Мысли парня сорвались на события трёхмесячной давности. В голове бурой дымкой поднялись клубы воспоминаний.    Ловко его Миледи подсекла на площади, нечего сказать. "Бабуся", ко всем прочим талантам, оказалась виртуозом в ментальных науках. То-то у него отшибло чувство опасности. Поплёлся за орчанкой, как осёл за морковкой. Адекватное восприятие мира тогда отшибло у него напрочь. Миледи полоскала мозги почище тёти Аси с заляпанной вареньем скатертью. Только на третий день пребывания в поместье кости черепа землянина начала сверлить мысль: "Какого хрена?!". Какого хрена он попёрся за орчанкой, и почему в памяти зияют пугающе провалы? Это ж-ж-ж неспроста. Плюшевый медведь на личном опыте изрёк непреложную истину. За сим выходило, что ему активно подтирали память, а он ни сном, ни духом. Кем надо было быть после этого? Пентюх ушастый, повёлся на морковку. Тихо закипая, он не замечал клубящегося за спиной тёмного облака ярости. Шагнувшая за порог Иранга, получив удар "плетью", кулём свалилась посреди комнаты. Связав орчанку, Вадим привёл её в чувство:    - Здравствуй, Иранга!    - Не могу пожелать тебе того же, - окрысилась инструктор.    - С чего такая немилость? - улыбка Вадима больше подошла бы какому-нибудь маньяку, расчленяющему по ночам старушек.    - А ты оказался крепче, чем... - сказал она, глядя ему в глаза, оборвав фразу на полуслове.    Сорвавшийся с ментальных нарезок парень с трудом контролировал себе. Смотря в безумные глаза человека, воительница понимала, что только божественное провидение удерживает её от похода в небесные чертоги.    - Хм-м, говорить, значит, ты не будешь. Помогать не станешь, - успокаиваясь, констатировал Вадим. Пелена безумия постепенного переставала застилать взор. Иранга гордо задрала подбородок. Пытать её было бесполезно, "волчицы" волевым усилием умели останавливать сердце. Магические татуировки уберегали от превращения в зомби. Некромантам доставался ни к чему непригодный труп, с которого нельзя было выдоить ни капли информации. Орки всё предусмотрели. Всё да не всё..., безумный огонёк вновь заплясал в глазах молодого человека. Связанная орчанка постаралась как можно дальше отодвинуться от закрывшегося защитными пологами человека, плетущего непонятную магическую конструкцию.    - Что здесь происходит?    - Госпожа!    Тёмный сгусток, сорвавшийся с руки Вадима, отправил "волчицу" в беспамятство.    - И мне, Миледи, интересно, что здесь происходит? Объяснимся? Но-но-но, не стоит, Миледи. Вы же не хотите, чтобы ваш домик взлетел на воздух со всеми обитателями? Заклинание щекотки приятно бодрит нервы, не находите? Если я потеряю контроль или свалюсь с дыркой в башке, то у вас будет секунда, чтобы помолиться богам, а вы сейчас делаете всё, чтобы приблизить персональную аудиенцию с ними. Прямо заявляю, мне не нравится ментальный контроль, что-то я нервный с него становлюсь, просто жуть какой нервный, - Вадим хихикнул, как маленькая девочка. - А когда не могу вспомнить вечер и ночь, то зверею не по-детски. Сам себя боюсь, вдруг на кого-нибудь кинусь? Присаживайтесь, Миледи, в ногах правды нет. Проверено.    - Хорошо, - отлично поставленным грудным голосом, от которого у Вадима по телу побежали мурашки вожделения, сказала жрица, присаживаясь на краешек кровати.    - Миледи, мы же договаривались.    - Я должна была попробовать, - просто улыбнулась орчанка, всем своим видом, интонациями и языком жестов показывая, что от неё не исходит никакой опасности. - Чего ты хочешь, Вадим?    - Предложить вам выбор, Миледи. Не интересует, какой?    Орчанка пожала плечами, предоставляя инициативу и слово человеку.    - Миледи, у нас была договорённость, помните? Замечательно. Вы взяли на себя смелость нарушить заявленные в устной форме обязательства. Нехорошо, Миледи. Хуже только то, что вы наглым образом копались в моих мозгах. На ваш вопрос я отвечу - правду, Миледи. Менталист я никакой, но эмпат, надеюсь, не совсем пропащий. Лгать не советую.    Белов балансировал на грани. Умирать парень не хотел, но шестое чувство подсказывало ему, что он ненароком стал свидетелем или участником неких противоправных событий, за которые по головке не погладят. Скорее всего, он вляпался в некую операцию оркской разведки. Предположительно, Степи. Операция с прикрытием, в которой землянину отводилась определённая роль агнца на заклание. Сорвавшись с поводка, он портил жрице всю игру. Прежние наработки летели псу под хвост. Охрана поместья не выпустит его живым. Во всех мирах свидетели умирают первыми. Следовало уравнять шансы. Сотворённое им плетение было усиленным вариантом заклинания, разрушившего магическую стену на школьном полигоне. Можно представить, что станет с поместьем, отпусти он мысленную "чеку".    - Вадим, ты не оставляешь мне выбора.    - Выбор есть всегда. Даже если вас сожрал дракон, то у вас есть два выхода...    - Я запомню.    - Миледи, время играет против нас обоих. Я не могу вечность удерживать конструкцию плетения в стабильном состоянии, а развеивать её до урегулирования наших разногласий у меня нет желания. Сейчас перед вами ходячая бомба и пояс шахида на боевом взводе.    - Хорошо, что ты будешь делать, когда узнаешь правду?    - Зависит от обстоятельств, Миледи. Ваши разборки и игрища разведок мне безразличны. Хотелось бы получить обещанное на площади, если вы в силах дать мне то, о чём так красиво разглагольствовали. Будем реалистами, Миледи. Наши кураторы не отличаются всепоглощающим человеколюбием. Голову мне открутят в любом случае. Три дня бегов не пойдут в зачёт, так что не видать мне магической школы, как своих ушей. Кто в здравом уме поверит в оркского мага-менталиста, способного в бараний рог скрутить не последнего по магической силе человека, когда у орков сроду не водилось сильных ментальных магов? Скрутить так, что человек сам поплёлся за менталистом, как бычок на верёвочке, - Миледи скупо улыбнулась на замаскированный комплимент. Приятно, когда твои способности оценивают на столь высоком уровне.    - Тебе придётся принести непреложную клятву на крови, - выдвинула условие жрица.    - Вам, Миледи, тоже придётся пустить кровь.    - Справедливо. Принесём клятвы?    - Пожалуй, - в руках Вадима, празднующего маленькую победу в проигранной войне, блеснуло серебро ритуального ножа.             А он, наивный, искал бури... Спустя три месяца после памятных событий и принесения магических клятв, Вадим ясно понимал, что ухлопала бы его Миледи. Задавила бы как слепого кутёнка. Эта "бабушка" и в половину так не к проста, как он представлял себе в начале, и, вообще, Орден не прост, ох как не прост... Зря ведущие страны Иланты пренебрежительно относятся к белым оркам, и Степи в частности. Воспринимай они светлокожих клыкастиков иначе, глядишь и не пришлось им подбирать потерянные на земле челюсти. М-да...    Тогда его спасло то, что Миледи посчитала его интересным и достойным. Пожалуй, второе было главным в решении жрицы-шаманки. В момент наивысшего психологического напряжения наиболее ярко высветились грани магических талантов землянина, средь нагромождения цветовых сполохов, отвечающих за владения стихиями, орчанка сумела разглядеть нечто важное для себя, что и предрешило дальнейшую судьбу человека, ставшего первым за две сотни лет мужчиной - учеником высших жриц богини Тайли. Можно сказать повезло... Вадим потом не одну сотню раз проклинал пресловутое благоволение Фортуны - у дамы с прекрасным лицом оказались тугие ягодицы.    Тихо, на грани слышимости, скрипнула неплотно пригнанная половица. В соседнее кресло бесшумно опустилась наставница. Глаза орчанки, соревнуясь с кошачьими, светились призрачными колдовскими огнями. Вадим мысленно усмехнулся. Тайгора-да напоминала ему большую, вальяжную хищную кошку, которая не знает поражений и никогда не выпускала добычу из своих цепких коготков. Отдавая должное почтение наставнице, Белов поднялся с кресла, изобразив полупоклон. В свете Нелиты, словно в неоновом прожекторе дискотеки, сверкнула ответная белозубая улыбка. Внешне оставаясь невозмутимым, Вадим внутренне поморщился от нахлынувших воспоминаний. Точно также, открыто улыбаясь, Миледи принимала и отдавала клятвы, после чего землянин удостоился той части правды, которую хитроумная жрица решила поведать неразумному недорослю, по ошибке считающему себя мужчиной. Жрица рассказала далеко не всё, парень многое домыслил сам, но и того, что он услышал из уст орчанки, хватало, чтобы надолго задуматься.    Преподнесённая правда была такова - студиозус из другого мира попал в нежные лапки Ордена. Нет-нет, не стоит измыливать выспренных названий, Ордену они без надобности. Зачем тени имя? Тайные структуры не должны участвовать в жизни окружающего мира явно, хватает того, что сильные мира сего знают о его существовании и мечтают поставить организацию жриц Тайли себе на службу. Цари и царицы Степи активно подбивали клинья к известным им магистрам, сулили блага, обещали манну небесную, льстили, угрожали, устраивали гонения, но их усилия пропадали втуне. У Ордена были другие цели и задачи. Некультурно открыв рот, Вадим слушал рассказ жрицы. Тайное общество, образовавшись четыреста лет назад, поставило перед собой задачу, ни много, ни мало, превратить белых орков в ведущую, сильнейшую расу планеты, и с той поры планомерно шло к намеченной цели. В первую очередь Орден организовал сеть приютов, в которые принимались сироты с магическими талантами. Дома призрения стали прародителями боевых школ и закрытых учебных заведений, воспитывающих воинскую элиту царства. За спиной сильнейших боевых школ Степи и Рольда - материнского континента орков, незримо стояла организация дочерей богини. Постепенно у Ордена образовалась настоящая, четко выверенная, евгеническая программа. Специальные агенты магистров занимались поиском одарённых магов и шаманов и всеми правдами и неправдами либо подкладывали под них отобранных жрицами послушниц, либо прилагали все силы для заманивания особо перспективных в Орден. Существовал третий вариант - маги жизни изымали у нужных женщин яйцеклетки, после чего происходила их подсадка будущим суррогатным матерям. Спрашивается, как можно незаметно поиметь яйцеклетку? Элементарно - жертву можно захватить в ментальную ловушку, усыпить, оглушить, наконец, со свежего трупа, но это уже варварство. Филиалы организации действовали не только в Степи, жрицы вели активную работу по всему континенту орков и Алатару. Неудивительно, что через две сотни лет в боевых "звёздах" "волчиц" появилось много сильных магов, одарённых талантами, ранее с роду не встречавшимися у клыкастого племени... Орден, жил, работал, рос - росли и его аппетиты. Для общемирового признания недостаточно иметь в своих рядах сильнейших магов. Тем паче, полыхающие на просторах Иланты войны быстро выбивают лучших из лучших, и основная тяжесть военных и будущих побед ложится на плечи серой массы, уровень силы которой жрицы старались неуклонно повышать. Мудрые служительницы Тайли незаметно осёдлывали финансовые потоки, перехватывая управление купеческими гильдиями и внедряя агентов влияния во многие банковские дома. Банкиры Патской империи, век от века воюющей с орками за контроль над востоком Алатара, не ведали, сколько золота извечных врагов хранится в закромах и подвалах их учреждений. Некоторые банки не подозревали, что давно с потрохами принадлежат совсем не людям. Тут Вадим покивал в такт словам Миледи - имея собственный кошелёк, забитый золотом, противостоять настойчивым желаниям коронованных особ несравненно легче. А если эти особы субсидируются через подставных, и не очень, лиц, то сохранить независимую политику становится ещё проще и, одновременно, намного тяжелее. Ханы, цари, короли очень не любят, когда золото звенит в чужом кошельке. Носящие властные венцы всегда будут стремиться держать денежные жилы под личным контролем - никто не любит посредников между источником власти и ними.    Миледи широкими мазками рисовала упрощённую общую картину, а Вадим думал о подводных рифах, оставшихся за кормой рассказа. Жрица ни словом не намекнула о шпионской сети и тысячах купленных информаторов, что ж, он мальчик умный, историю в школе изучал. Наверняка магистры прилагают титанические усилия, дабы не повторить участь неизвестного им ордена Тамплиеров, золото которого продолжает до сих пор будоражить умы разномастных искателей сокровищ. Как пить дать, внутри Ордена кипят нешуточные страсти, связанные с делёжкой власти и противоречиями между магистрами, политическими и силовыми группировками, которые старательно перетягивают одеяло на свои озябшие ноги. Это только простым адептам втирают по ушам про несокрушимое единство в сплочённых рядах служительниц Богини-Матери, на самом деле под ковром идёт кровавая грызня, да такая, что тряпка на полу ходуном ходит. Плавали, знаем... Как бы то ни было, а оставленные за кормой орки обиделись за то, что их не пригласили к столу с земным пирогом и обделили угощением. Даже упавших крошек не предложили.    В солнечную Тантру, на разведку, отправилась наделённая самыми широкими полномочиями миссия Ордена. Бдительных клыкастых жриц "оценна" заинтересовали доклады купцов, сиречь информаторов, о появлении в магических учебных заведениях иномирных студиозусов. Шпики орков не зря кушали свой, кровью и потом заработанный хлебушек. Работники плаща и кинжала гораздо раньше королевских магов и дознавателей оценили магический уровень новичков. Совмещение шаманизма и классических магических подходов позволило зубастой разведке разглядеть полных стихийников. После тщательного обдумывания и анализа собранной информации, Миледи, командовавшая засланной в Тантру камарильей, санкционировала вторую фазу операции. ...И тут орки столкнулись с мощнейшими ментальными блоками иномирян, причём защита студиозусов не имела наведённого характера, а была, что ни на есть натурального, природного характера. Студиозусы чужого мира мыслили иначе, они поглощали и оперировали просто чудовищными объёмами информации. Обычные способы ментального подчинения на них просто не действовали. Рассудив и так и эдак, Миледи решила тряхнуть стариной. Не долго думая, она вышла на "охоту". Против "крупнокалиберной артиллерии" каменная защита "фортов" оказалась бессильна. Орчанка тогда хитро посмотрела на Вадима и заявила, что его "крепость" была пятой, правда остальных землян - добровольных доноров генетического материала, жрицы ордена удерживали не более, чем по несколько часов. После чего, снабдив наведёнными ложными воспоминаниями, отправляли восвояси. Справедливости ради стоит отметить, что предыдущие кандидаты не шибко заинтересовали охотниц за магическими талантами. Да - сильны, да - необычны, но то было не "то", а вот относительно пятой тушки был особый разговор. Было в молодом хумансе нечто, заставившее старую волчицу встать в охотничью стойку и пойти на такую крайнюю степень риска, как выкрадывание объекта внимания из-под носа миур. Ученик может гордиться собой - риск того стоил. Хм-хм, как рыбак рыбака видит издалека, так и шаман шамана. Миледи у многих земных студиозусов, гуляющих по городу, видела искру наследственного дара, но огонь её ученика сверкал ярче всех. Не оставалось никаких сомнений в наследственной передачи магических способностей, а это значило, что у иномирян дар передавался не только по женской линии. Грех было пропустить мимо себя подобную возможность - это такой не разыгранный козырь! Так что, как не крутись - участь молодого человека была предрешена. Извинений Миледи приносить не собирается. Такова жизнь. Она рада, что не ошиблась в выборе, и землянин оправдал возложенные на него надежды.    Вадим слушал разглагольствования орчанки и никак не мог понять вывертов логики жриц и Ордена. Это сейчас, по истечение трёх месяцев пребывания в компании воинствующих амазонок, называющих себя серыми хвостатыми хищницами, он стал немного понимать орков. Несомненно, служительницы Тайли были кровно заинтересованы в контактах с официальными представителями Земли, но психологически дети степей не могли просто так обратиться в российское представительство. Мешала пресловутая психологическая составляющая. В понимании орков, земляне были сильными, а сильный не будет говорить со слабым. Желающий, чтобы его выслушали и услышали, должен на деле доказать, что он на деле достоин разговора по душам и аудиенции. А как показать землянам свою силу, если все подходы к ним обложили драконы и тантрийцы с примазавшимися к кормушке рау, Риммой и пихающейся локтями Патской империей? К тому же задача неимоверно усложнялась условием, сказанным несколько выше - орки считали землян сильными. Орденом заправляли не блондинистые дуры. Жрицы в жестокой борьбе не раз и не два доказывали окружающим своё превосходство. Они издали видели технических перевес гостей из другого мира и всей душой желали получить толику передовых технологий, которые бы позволили оркам стать на одну ступень с драконами и миурами, маготехническое оружие и поделки которых захватили первые позиции на рынках Алатара. Миледи, рассматривавшая парня в роли перспективного жеребца, должного принести новую сильную кровь в евгенические приюты, резко поменяла курс на сто восемьдесят градусов, включив пленника-ученика в новый расклад. Орден, на примере конкретного индивида, может показать, на ЧТО способны орки. Тренируемый образец то ли лекаря, то ли боевика, покажет наглядную разницу в подготовке между магическими школами разных стран. Не стоит сбрасывать со счетов и тот факт, что подготовительные центры "волков" могут принять в своих стенах тысячи спецназовцев, как говорил Вадим. В отличие от многих стран, Степь и Орден не одну сотню лет разрабатывали методики и способы противостояния обученных людей профессиональным магам. Конечно, не без магических артефактов и амулетов, но всё же. Так что ученик пришёлся ко двору и, что самое главное - ко времени. Изложив основные постулаты, Миледи открыто улыбнулась и предложила дать новоявленному ученику один дельный совет. Вадим только кивнул в ответ и приготовился слушать. Видя реакцию парня, жрица предвкушающе оскалилась и посоветовала ему терпеть. Терпеть с большой буквы "Т". Не запастись терпением, а именно - терпеть, ибо поблажек не будет. Вадим нервно сглотнул, тысячи холодных мурашек устроили гонки на его внезапно озябшем теле...    Миледи, разглядев пупырышки и вставшие дыбом на груди и руках волосы, расхохоталась в голос и предложила не откладывать дело в долгий ящик. Первым уроком в роли официального ученика жрицы у Вадима будет обучение сэттажу. Данной технике жрицу обучил один эльф из Первого Леса.    Два года назад длинноухий путешественник, которому не сидится под тенью мэллорнов, забрёл в столицу Степи и, чуть было не угодил на эшафот, если эшафотом можно назвать двух жеребцов и бревно из каменного дерева, вкопанное посреди лобной площади. Эльф имел неосторожность оскорбить одного коленного хана и настучать в бубен пятёрику нукеров оного степного аристократа. Неудивительно, что зубастая Фемида оказалась на стороне униженных и оскорблённых, спровоцировавших залётного длинноухого эльфа на расправу. "Незрячая", после короткого разбора мордобития, отправила сына лесов на знакомство с "Кровавым столбом". Казнь была проста - ноги преступника привязывали к верёвкам, которые крепились к сёдлам двух белых жеребцов правосудия. Лошади, управляемые седоками, разъезжались в стороны и несчастного, при встрече со столбом, разрывало на две неравные части. Простенько, зрелищно и со вкусом. Черни всегда нравились кровавые представления. Миледи пришлось приложить немало усилий, дабы вытащить ноги длинноухого преступника из петель. Эльф оказался личностью благодарной и обучил добрую жрицу нескольким неизвестным оркам приёмам и методам, которые были в ходу у магов, что пришли с Нелиты. Знал бы путешественник, что в петлю его сунули с подачи той же доброй души, которая так рьяно ратовала за его освобождение, тогда его благодарность была бы несколько иной. Что было - то было, в итоге Миледи ни капли не прогадала и теперь готова делиться мудростью Нелиты. Вот только у жрицы большие сомнения относительно готовности ученика к освоению премудростей, но это не её проблемы. Теперь это его проблемы... Вадиму, на мгновение, стало неимоверно себя жалко. Что делать, назвался груздем... Прогнав непрошеную дрожь и, упрямо сжав зубы, он только кивнул на тираду наставницы - он готов!    За три месяца издевательств над организмом отдельно взятого землянина орчанки не услышали от него ни одной жалобы. Миледи оказалась суровой и требовательной наставницей. Обучение сэттажу позволило парню ещё глубже познать себя и развить каналы и внутренние хранилища маны. С помощью этой техники Вадим снимал усталость с перетружденных мышц и запаренного мозга, устранял повреждения и многочисленные мелкие ранения и травмы. Потом было познание собственного духа, являющееся одной из ступеней шаманизма. Обращение к стихиям. Камлание, призыв духов сущего и невидимого...    Мир живой, он наполнен не только маной, но и потусторонними сущностями, дающими тем, кто умеет с ними общаться и находить общий язык определённую силу и власть. Духи могут не только помочь, но и проклясть. Духи леса, порой одаривают небывалым урожаем ягод и грибов, а могут и завести в топь... В каждом из нас живёт дух, напрямую связанный и влияющий на душу и здоровье каждого разумного, кем бы он ни был - орком ли, эльфом или человеком. Настоящий целитель должен обладать искусством врачевания духа, а ещё лучше - комбинировать методики различных школ, ибо в каждой из них есть доля истины. Для наилучшего результата колдомедик должен врачевать и дух и тело. Колдомедик лечит человека, а не болезнь. Отдельными дисциплинами шли зельеварение и травничество.    Особый упор делался на физическую подготовку и тренировки с оружием. В сильном и здоровом теле - сильный и здоровый дух. Миледи любила повторять знаменитую фразу. Стоило ученику хоть намёком выказать неудовольствие, как жрица принималась за любимое действо - промывание черепушки и полоскание мозгов. Идиоту вдвойне повезло в том, что, кроме выраженного таланта целителя, у него явные дары некроманта и стихийника. Маг жизни, в основном, работает с живой материей, а некромант - и с мёртвой, и с живой! Есть куда развиваться! Потенциально, тёмные маги намного сильнее светлых коллег. Посему Вадиму не стоит забывать и пренебрегать второй стороной дара, а пестовать её наравне с первой. Во всём должна быть гармония. Кто лучше всего наносит раны? Тот, кто умеет их наносить! Маги жизни, как это не покажется странным, тоже обучаются убийству, а ему сам Хыраду Молниерукий велел! Некромант остановит или призовёт смерть. Целитель подарит жизнь. Воин защитит от первого, чтобы не пришлось обращаться ко второму. Всё взаимосвязано, ученик. Тебе выпала редкая удача: целитель и маг может стать воином, но не каждый воин постигнет науку мага, шамана и колдомедика. Так что - терпи! И он терпел. Скрипел зубами, подыхал от ядов, истекал кровью, мучился дикой головной болью, от которой не помогал даже сэттаж, но терпел. Он сам себе поставил цель и пёр к ней с неотвратимостью бульдозера или лавого потока. Пёр через "не могу". Пёр, переступая через себя. Иногда Белов вспоминал взгляды "волчиц" и послушниц, составлявших свиту Миледи и не мог припомнить момент, когда презрение к хумансу, плескавшееся в глазах орчанок, сменилось на неподдельное уважение. Через месяц? Через два? Когда его признали равным, а потом потянулись, как за планкой для достижений?    Миледи взяла себе за правило устраивать Вадиму еженедельные ментальные сеансы, где сама жрица зачастую выступала связующим мостом между учеником и орчанками из свиты. Таким нехитрым образом парню передавались знания и навыки, потом доводимые на жестоких тренировках до рефлексов. Бесценный опыт, нарабатываемый годами, перекочёвывал в черепушку землянина за два-три часа. Ничего, что сеансы сопровождались дикой головной болью - ради знаний стоило потерпеть еженедельную экзекуцию. Побочным эффектом "мостов" было то, что мозг жителя Земли, привыкший к океану информации, пылесосом высасывал не только определённые знания, но и снимал поверхностные слепки личностей, а также кое-что, не предназначенное для передачи в чужие руки. Кроме всего прочего, сеансы "ментотерапии" помогали понимать орчанок на интуитивном уровне. Знала бы Миледи об этом маленьком нюансе, она бы немедленно прекратила эксперименты с ментальным обучением, но Вадим пуще зеницы ока хранил свой маленький секрет.             Тайгора, словно наплывающий по утрам туман, не потревожила ни одной половицы и бесшумно опустилась в кресло. Жрица, будто в первый раз, всматривалась в безмятежное, тронутое усталостью, лицо ученика. Постороннему человеку могло показаться, что парень спит, но полоснувший по чувствам орчанки взор и едва заметное, практически невидимое в темноте, движение глазных яблок, уничтожали версию сна на корню. Вадим, несмотря на изматывающий день и ещё более изматывающий вечер, держал окружающее пространство под неусыпным контролем. Тайгора отучила воспитанника расслабляться.    Великолепный наставник, она, сама того не замечая, выковала из парня достойную уважения крицу - ещё не воин, но уже не сырое железо. За три месяца орчанка впихнула в голову ученика громадный пласт знаний. Не всё он смог и успел освоить, да этого на данном этапе не требовалась. К чему скрывать - добрая половина информация пока лежала в глубинах разума бесполезным, ненужным грузом. Время для её осмысления ещё не пришло. Когда-нибудь позже, когда в специфических знаниях возникнет необходимость, они, как старые, подзабытые воспоминания, всплывут сами. Эх, где бы взять пару лет. Всего два года, и алмаз бы засверкал гранями яркого бриллианта. Время...    Жрица, наклонив голову к правому плечу, чуть скосила глаза, столкнувшись с острым, оценивающим взглядом ученика, стрельнувшим по наставнице из-под узкой полоски прищура. Недолго им осталось играть роли наставника и пестуемого. Тайгора полчаса назад закончила бросать кости на гадальной площадке - скоро Вадим уйдёт. Жрицу одновременно обрадовали и огорчили результаты попыток заглянуть в будущее. Удовлетворение от того, что тщательно лелеемые планы претворятся в жизнь, меркло на фоне приближающегося расставания. Тайгора успела привязаться к человеку. Иногда она ловила себя на мысли, в которой Вадим занимал место несуществующего внука. Бред, бред - нельзя привязываться к инструменту достижения цели и, чем Тайли не шутит - Власти.    - Завтра практикум, - тихо сказала Тайгора.    - С утра, с обеда?    - Весь день, - припечатала жрица, заранее отметая вопросы и возражения.    - О, нет! Опять "подобие"! Мама мия, пристрелите меня семеро, лучше...    - Тебе надо практиковаться или есть какие-то возражения?    - Возражений нет, но...    Кривая улыбка прожженной садистки наползла на лицо жрицы. Ученик поперхнулся заготовленной фразой, в сердцах сплюнул и отвернулся, бормоча под нос ругательства на своём языке. Жрица непроизвольно хихикнула - Вадим в женском образе был таким милашкой...    Ещё до прибытия миссии в Ортен, доверенные лица купили у королевской казны пустующее конфискованное поместье в Верхнем городе - Лайлате и дом в Мидле. Покупка будущей базы влетела оркам в копеечку, но расходы стоили того. Аристократия Тантры никогда не экономила на безопасности. Конечно, против подразделения боевых магов или пера грифонов защитные чары не помогут, но накрученный сонм пологов надёжно защитит от чьего либо назойливого внимания, а модернизированное жрицами плетение охранного контура засечёт самые тонкие конструкции модулей-шпионов. Деятельность миссии частично прикрывалась открытой лечебницей в доме на Второй Купеческой улице. Жрицы Тайли издревле славились школой колдомедиков и шаманов-целителей. Лечебница быстро снискала популярность в самой широкой среде жителей Ортена и его окрестностей - орки не брали денег, правда от добровольных подношений не отказывались. В специальной корзине у входа в "клинику" можно было оставить дар - кто, что и сколько пожелает. Некоторые желали и оставляли приличные суммы, особенно серокожие соплеменники жриц и многочисленные купцы. Мастера и рабочие мануфактур, мастерских и кузнечной окраины ограничивались парой-тройкой серебряных звондов. Крестьяне зачастую рассчитывались продукцией личных подсобных хозяйств. Свежие, самые лучшие овощи, мясо, молоко, фрукты не переводились в леднике поместья. До столовых в больницах в мире Иланты ещё не додумались. Лечебница, несмотря на определённые препоны со стороны конкурентов - Свободной гильдии магов, магов жизни и некоторых чинуш из администрации, нечистых на руку, процветала. Вадим с удовольствием практиковал бы в данном заведении, если бы не одно маленькое "но". Среди служительниц Тайли-матери никогда не было мужчин. Впрочем, Тайгора не видела препятствий, могущих послужить препонами в учебном процессе. Ученика обучили "подобию" - магической технике изменения внешности. На все вопросы воспитанника, тот получал ответ - надо! А зачем "надо", и для чего, он вскорости узнает. Когда наступил момент истины, и перед Вадимом открыли карты... Определённо, это был один из самых весёлых дней в поместье. Глядя на лицо парня, больше похожее на пожухлую картофелину, самые невозмутимые "волчицы" хихикали, словно курсистки из пансионата благородных девиц. Физиономия парня соревновалась в красноте с варёным раком и спелой морковью. Он шипел, плевался, грозился небесными карами, в общем - мышка рыдала, глотала слёзы, но продолжала есть кактус. Устав выслушивать тихие возмущённые бурчания под нос, Тайгора демонстративно стрельнула в сторону ученика взглядом и щёлкнула пальцами. Как бы Вадим не отбивался, с полноценной "звездой" ему было не справиться. Ему быстро, не портя физиономии, накидали люлей, скрутили и представили пред грозные очи наставницы, которая, плотоядно улыбаясь, наложила на парня заклинание. Девица из него получилась на загляденье. Вайса - старшая послушница, в тот день её должен был заменять ученик жрицы, несколько минут ходила вокруг своей обездвиженной заклинанием копии и восхищённо прицокивала языком. Никакая магия не может отменить законы сохранения массы, если ты, конечно, не дракон или энергоморф, так что послушница из парня вышла мускулистая, широкобедренная и грудастая. В реале Вадим и Вайса были почти двухметрового роста. Метр девяносто три - орчанка и метр девяносто семь - землянин, у обоих одинаковый размах в плечах, тут сказывалось то, что девушка с четырёх лет крутила в руках тренировочный меч, а в шесть ей пришлось учиться обращаться с копьем, луком и щитом, но всё равно она казалась мельче. Два месяца активных тренировок, подкреплённых специально подобранной диетой, сдобренной набором зелий и отваров, сделали из землянина сухопарого атлета с внушительным набором тугих мышц под почерневшей от загара кожей. Где ж тут завязаться жирку, когда тебя гоняют, как сидорову козу? От всей души хлопнув двойника по упругой заднице, Вайса громко расхохоталась и благословила "близняшку" на трудовые подвиги. Потом "волчицы" и охрана долго вспоминали впечатляющий набор бранных фраз, которыми их поливала потирающая зад "сестрица". Поток красноречия прервала Тайгора, накинув на бранящегося звуковой полог.    Вадим всё прекрасно понимал, осознавая, что без настоящей практики он ноль без палочки и готов был терпеть подтрунивание и насмешки, но имидж - имидж наше "всё". Сдайся он просто так - считай, потерял с трудом завоёванное уважение, а посему, даже после "драки", он продолжал угрожающе размахивать кулаками. Орчанки весело скалились и наслаждались бесплатным шоу. Театр и веселье длилось ровно до главного входа в поместье. Стоило послушницам и "волчицам" подойти к порогу, как от веселья не осталось и следа. Орчанки были настоящими профессионалами своего дела и не могли позволить поставить задание госпожи под угрозу. Ни одна из них, даже в мыслях ни разу не намекнула на интересное происхождение соплеменницы, оккупировавшей "диагностический" кабинет лечебницы, где под чутким присмотром пожилой жрицы, в которой посторонний наблюдатель вряд ли бы признал Тайгору, послушница проводила первичный осмотр больных и сглаженных. Выходы "на практику" повторялись четыре раза в неделю. Каждый раз "Вайсе" жрица подсовывала пациентов с всё усложняющимися диагнозами. Постепенно ученик от диагностики перешёл к практике, потом лечение заменило снятие проклятий и сглазов. За день, проведённый в лечебнице, "Вайса" выматывалась так, как за суточную тренировку не выкладывалась, что не мешало ей возмущаться "балластом" вроде сисек и оттопыренной задницы. "Волчицы" неустанно придумывали новые и новые подковырки, не переставая дружески шпынять тихо звереющую "подружку". Вадим бесился, напоминая исходящий паром закипающий котелок, пока не начал воспринимать ситуацию с временным перевоплощением, как ещё один урок по самоконтролю. Видя, что сальные шутки не производят того эффекта, который от них ожидался, "девочки" перестали зубоскалить и поток скабрезностей постепенно сошёл на нет.    - Готовься, - Тайгора ободряюще похлопала ученика по плечу.             - Что это за гербарий?    Возвратившись в поместье после напряжённого трудового дня, и вернув себе привычный облик, Вадим выкроил пятнадцать минут для сэттажа. Транс - идеальное средство для снятия усталости и напряжения, сковавших его члены и выпивших все соки после лечебницы. Погрузившись во внутренний мир, он по-прежнему контролировал окружающую обстановку "одним глазком" - магический радар исправно обшаривал ближайшую к нему зону в радиусе десяти метров. Появление в зоне контроля "кляксы" Миледи не стало сюрпризом. Наставница любила устроить ученику вечерний опрос - разбор грехов, совмещённый с работой над ошибками.    - А ты что думаешь? - вопросом на вопрос ответила наставница.    - Хм-м, набор специфический, - ответил Вадим, принюхиваясь к пучкам и листьям высушенного разнотравья. От щелчка ногтем по одной из десятка медных курительниц полетел тонкий чистый звон.    - Итак?    - Так сразу, с нахрапа...    - Ну-ну, не держи меня за лулушку, всё ты понял. Сам скажешь, что тебя так встревожило или мне жаровню развести? Кто эти дети?    Дети. Вадим, отрицательно качнув головой, задумался. Он привык к постоянному вниманию властей к оркской лечебнице. Где-то относился с пониманием к паранойе власть предержащих, державших подозрительное заведение на контроле. Кто-то в тайной канцелярии видимо задался вопросом - какого ляда служительницам оркской богини понадобилось в Ортене? Не стоило сбрасывать со счетов земное представительство и возможный интерес клыкастых к земным студиозусам. Так что внимание было привычным и не вызывало раздражения. Помимо властей лечебница привлекла внимание профессоров магической школы. Возможно, данная реакция преподавательского состава была заранее просчитана хитрыми очанками. Как ещё объяснить тот факт, что в учреждение здравоохранения изредка наведывались целые экскурсии студиозусов во главе с преподавателями? Нетрудно догадаться, к какому направлению принадлежали неофиты. Парни и девушки - маги жизни, со второго по пятый курс самым внимательным образом следили за всеми манипуляциями клыкастый "врачей". Интересно, какие секреты они пытались таким образом выведать? Наивные... Оркские девчонки устраивали целые театральные представления, не шаманки, а актрисы погорелого театра, но талантливые, блин. Пущенная "актрисами" пыль некоторыми принималась за чистую монету. Сам Вадим в представлениях не принимал участия, без него было кому паясничать. Быть может, поэтому вокруг него постоянно кучковались экскурсанты. Будущие маги интуитивно не ощущали подвоха в действиях высокой, ширококостной и какой-то угрюмо-сосредоточенной орчанки, а Вадиму, честно говоря, было побоку внимание бывших сокурсников - не Красная площадь, с советами не лезут, ну и ладно. До последнего дня...    От очередной группы экскурсантов он не ждал никаких сюрпризов. Зря, как оказалось. Восемьдесят процентов группы составляли дети в возрасте от десяти до четырнадцати лет. Под надзором пятерых подтянутых дядечек, в которых чувствовалась принадлежность к "органам", причём обоих миров, детишки чинно вошли в заведение. Не требовалось быть семи пядей во лбу, дабы догадаться об иномирном происхождении шебутных и любоп